Ciao belli! Italian has been chosen as the sexiest language by users of language learning platform Babbel (Photo: Frantisek Chmura/Dreamstime)

A few years ago, I wrote a brief article for our beloved newspaper, exploring the idea that Italian was considered the “Language of Love.” Despite my own affinity for French – I speak it, love it, and find it irresistible! – recent data seem to support what many have long argued: when it comes to sexiness, Italian has no rivals! The long-standing belief is now backed by findings from a comprehensive survey conducted by Babbel, the language learning platform, which had already carried out a similar investigation in 2017: back then, French was on top, with our Bella Lingua ending up second. This year, however, things have changed, with La Bella Lingua finally taking over the language of Molière as the most passionate on Earth. 

But considering its origins, it should hardly come as a surprise. Back in the 13th century, the Italian Volgare was embraced as a literary language specifically used to articulate themes of love, notably through the Dolce Stil Novo movement. It wasn’t until Dante Alighieri‘s intervention that the Italian language was demonstrated to possess the capacity to delve into all facets of human inquiry, including philosophy and theology. Yet, this evolution was more about the conscious crafting of a language by intellectuals aiming to define a common linguistic standard for Italian literati, rather than describing an existing idiom. Among them, Dante was particularly vocal in defending the literary value of the Italian Volgare as a high language, an idea he explained well in his De Vulgari Eloquentia. But it was, of course, Dante’s magnum opus, the Divina Commedia, that masterfully exemplified this by showing how Italian’s versatility and depth could go well beyond its use in romantic poetry. 

Fast forward a few centuries and the Italian language’s influence on the arts spread to the international world of music, more specifically, to opera: historically, most libretti were written in Italian, not just because of Italy’s pivotal role in the Bel Canto tradition but also due to the language’s inherent musicality. Its smooth, flowing vowels and expressive consonants made it a natural fit for opera’s emotive power, allowing composers to create complex melodies able to capture the full spectrum of human emotions and feelings. 

There were already, as you can see, historical and artistic reasons behind the well-rooted belief that passion “speaks Italian,” but Babbel’s latest study finally gives us numbers. The language-learning platform gathered opinions from 6,000 participants around the globe, aiming to explore perceptions of languages in terms of sexiness, romanticism, and passion. Noël Wolf, a Babbel language teacher, explains that Italian’s victory can be attributed to its musical quality, characterized by the melodious rise and fall of pitch in spoken form, and by distinctive phonetic features like the rolling of “r” sounds, which many find charming or attractive. 

What if the way to your sweetheart’s heart were… speaking in Italian? (Photo: Travnikovstudio/Dreamstime)

The survey involved respondents from the UK, France, Spain, Italy, Germany, and the US, and rated languages on aspects of sexiness, romanticism, and passion: Italian topped the list as the language perceived to be the “most sexy” and “most romantic.” The study also revealed that British English was considered the “most polite,” while German was deemed the “most direct.” Over 70% of British respondents believed learning their romantic partner’s native language would enhance emotional connection, which highlights once more the intimate link between language and relationships​​.

Linguist Patti Adank, a professor of speech perception and production at University College London, contributed insights into why certain languages are particularly liked by English speakers: in an article published in the UK Daily Mail, Adank highlighted that it is the melodic nature of languages like French and Italian to make them irresistible to Anglophone ears: “English speakers are drawn to the melody of a language such as French or Italian. In comparison, languages such as Thai or Mandarin can sound harsh because they use tonal distinctions. It sounds very unnatural and unexpected.”

But the recent poll by Babble isn’t the only study to confirm Italian’s place in people’s hearts. Time Out Magazine discussed a unique experiment led by researchers for the language site Preply, which involved monitoring the heart rates of volunteers as they listened to chat-up lines in 13 different languages. Italian emerged as the clear winner, increasing heart rates by an average of 23 percent! Portuguese followed, with Spanish, Russian, Greek, and French tying for the third spot.

If we want to have an even better – and more academic – explanation of why everyone loves Italian so much, then Stefano Jossa‘s book La Più Bella del Mondo – Perché Amare la Llingua Italiana (Einaudi) is the way to go. Jossa, a professor of Italian literature, language, and culture at Royal Holloway University of London, guides readers on an impassioned journey through the history and usage of the Italian language, inviting them to appreciate its beauty and complexity. He argues that Italian, a language of invention shaped by literati over centuries, and nationalized even before the nation’s existence, can be formal, bureaucratic, and lofty but is also geared towards creativity and verbal play. The book highlights Italian’s capacity for metaphor, its layered meanings – which allow for a rich interpretation of the world – and the extraordinary wealth of its rhymes, introduced by poets of the Dolce Stil Novo and rejuvenated today, Jossa says, by rap music. 

Jossa also encourages us to embrace the weight of tradition while remembering that languages thrive on memory, diversity, and otherness, becoming more beautiful as they open, rather than close, their borders​​​​.

Qualche anno fa scrissi un breve articolo per il nostro amato giornale, esplorando l’idea che l’italiano fosse considerato la “lingua dell’amore”. Nonostante la mia affinità con il francese (lo parlo, lo adoro e lo trovo irresistibile!), i dati recenti sembrano supportare ciò che molti sostengono da tempo: quando si parla di sensualità, l’italiano non ha rivali! Questa convinzione di lunga data, è ora supportata dai risultati di un ampio sondaggio condotto da Babbel, la piattaforma per l’apprendimento delle lingue, che aveva già condotto un’indagine simile nel 2017: allora il francese era al primo posto, mentre la nostra Bella Lingua al secondo posto. Quest’anno, però, le cose sono cambiate, La Bella Lingua ha finalmente preso il sopravvento sulla lingua di Molière come la più appassionata della Terra.

Ma considerando le sue origini, non dovrebbe sorprendere. Nel XIII secolo, si abbracciò il Volgare italiano come lingua letteraria utilizzata specificamente per articolare temi d’amore, in particolare attraverso il movimento Dolce Stil Novo. Fu solo con l’intervento di Dante Alighieri che la lingua italiana dimostrò di possedere la capacità di approfondire tutti gli aspetti della ricerca umana, comprese la filosofia e la teologia. Tuttavia, questa evoluzione riguardava più la creazione consapevole di una lingua da parte di intellettuali che miravano a definire uno standard linguistico comune per i letterati italiani, piuttosto che la descrizione di un idioma esistente. Tra questi, Dante fu particolarmente esplicito nel difendere il valore letterario del Volgare italiano come lingua alta, idea che spiegò bene nel suo De Vulgari Eloquentia. Ma fu, naturalmente, l’opera magna di Dante, la Divina Commedia, a esemplificare magistralmente tutto ciò, mostrando come la versatilità e la profondità dell’italiano potessero andare ben oltre il suo uso nella poesia romantica.

Qualche secolo dopo, l’influenza della lingua italiana sulle arti si diffuse nel mondo internazionale della musica, più specificamente, nell’opera: storicamente, la maggior parte dei libretti sono scritti in italiano, non solo a causa del ruolo centrale dell’Italia nella tradizione del Bel Canto, ma anche a causa della musicalità intrinseca della lingua. Le vocali fluide e morbide e le consonanti espressive lo rendevano un adattamento naturale al potere emotivo dell’opera, consentendo ai compositori di creare melodie complesse in grado di catturare l’intero spettro delle emozioni e dei sentimenti umani.

C’erano già, come potete vedere, ragioni storico-artistiche dietro la radicata convinzione che la passione “parli italiano”, ma l’ultimo studio di Babbel ci dà finalmente i numeri. La piattaforma per l’apprendimento delle lingue ha raccolto le opinioni di 6.000 partecipanti in tutto il mondo, con l’obiettivo di esplorare la percezione delle lingue in termini di sensualità, romanticismo e passione. Noël Wolf, insegnante di lingue Babbel, spiega che la vittoria dell’italiano può essere attribuita alla sua qualità musicale, caratterizzata dall’alzarsi e abbassarsi melodioso del tono nella forma parlata, e da caratteristiche fonetiche distintive come il rotolamento dei suoni “r”, che molti trovano affascinante o attraente.

L’indagine ha coinvolto intervistati provenienti da Regno Unito, Francia, Spagna, Italia, Germania e Stati Uniti e ha valutato le lingue in base agli aspetti di sensualità, romanticismo e passione: l’italiano è in cima alla lista come la lingua percepita come “più sexy” e “più romantica”. Lo studio ha anche rivelato che l’inglese britannico è considerato il “più educato”, mentre il tedesco il “più diretto”. Oltre il 70% degli intervistati britannici ritiene che imparare la lingua madre del proprio partner in amore migliorerebbe la connessione emotiva, il che evidenzia ancora di più l’intimo legame tra linguaggio e relazioni.

La linguista Patti Adank, professoressa di percezione e produzione del parlato presso l’University College di Londra, ha contribuito con approfondimenti sul motivo per cui alcune lingue sono particolarmente apprezzate dagli anglofoni: in un articolo pubblicato sul Daily Mail britannico, Adank ha sottolineato che è la natura melodica di lingue come il francese e l’italiano a renderle irresistibili alle orecchie anglofone: “Gli anglofoni sono attratti dalla melodia di una lingua come il francese o l’italiano. In confronto, lingue come il tailandese o il mandarino possono suonare aspre perché utilizzano distinzioni tonali. “Sembra molto innaturale e inaspettato”.

Ma il recente sondaggio di Babble non è l’unico studio a confermare il posto dell’italiano nel cuore delle persone. Time Out Magazine ha parlato di un esperimento unico condotto dai ricercatori per il sito linguistico Preply, che prevedeva il monitoraggio della frequenza cardiaca dei volontari mentre ascoltavano chiacchiere in 13 lingue diverse. L’italiano è emerso come il chiaro vincitore, aumentando la frequenza cardiaca in media del 23%! Seguono i portoghesi, seguiti da spagnolo, russo, greco e francese al terzo posto.

Se vogliamo avere una spiegazione ancora migliore – e più accademica – del perché tutti amino così tanto l’italiano, allora il libro di Stefano Jossa La Più Bella del Mondo – Perché Amare la Llingua Italiana (Einaudi) è la strada da percorrere. Jossa, professore di letteratura, lingua e cultura italiana alla Royal Holloway University di Londra, guida i lettori in un viaggio suggestivo attraverso la storia e gli usi della lingua italiana, invitandoli ad apprezzarne la bellezza e la complessità. Sostiene che l’italiano, una lingua inventata plasmata dai letterati nel corso dei secoli e nazionalizzata ancor prima dell’esistenza della nazione, può essere formale, burocratica e nobile ma è anche orientata alla creatività e al gioco verbale. Il libro mette in luce la capacità metaforica dell’italiano, i suoi significati stratificati – che consentono una ricca interpretazione del mondo – e la straordinaria ricchezza delle sue rime, introdotte dai poeti del Dolce Stil Novo e ringiovanite oggi, dice Jossa, dalla musica rap.

Jossa ci incoraggia anche ad abbracciare il peso della tradizione ricordando che le lingue prosperano sulla memoria, sulla diversità e sull’alterità, diventando più belle man mano che aprono, anziché chiudere, i loro confini.

Receive more stories like this in your inbox