Maria Manetti Shrem (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

“What an emotion to be able to contribute to the development of an international cultural institution such as the Teatro del Maggio Musicale Fiorentino. When I was 15, I fell in love with opera and classical music by listening to Tebaldi singing in La Bohème. And what a privilege and great honor now to see my name and that of my father humbly next to that of maestro Zubin Mehta, who dedicated more than half a century of his life to this prestigious Florentine institution.” Italian American philanthropist Maria Manetti Shrem has just made an important donation for the inauguration of the new Auditorium of the Parco della Musica in Firenze (Italy): half a million euros. The Tuscan capital will finally have a theater dedicated to symphonic music. “When Superintendent Alexander Pereira and mayor Dario Nardella asked me last October to help them complete this wonderful project in my beloved Firenze, my heart immediately opened up. Even though my charity budget for 2021 had already been allocated, I decided to make this exceptional donation. I was particularly pleased to learn that, immediately after our meeting, Pereira, who had flown with the mayor to Dubai for the Expo, managed to collect other donations by leveraging mine.”

Maria Manetti Shrem smiles in the new Teatro del Maggio Musicale Fiorentino. She contributed to its renovation with a generous donation (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Maria: this is how she prefers to be called – with a rigorous Italian pronunciation – by anyone in her entourage from San Francisco to New York, from Los Angeles to London, specifying: “ First, I was Maria Manetti De George, then Maria Manetti Farrow and now Maria Manetti Shrem, but I am always and only Maria. Please call me Maria!” Maria is animated by an authentic sacred fire that always projects her with fresh curiosity towards the newest of things, towards discovery, and continuous learning.

In a caftan created for her by her favorite haute couture and handmade in Italy designers, Dolce & Gabbana, Maria comes and goes talking to me in her living room overlooking the San Francisco Bay, from the Golden Gate Bridge to Alcatraz, all the way to the soft hills of Berkeley. Her silhouette magically “fits” like a diadem between two paintings from the precious family collection: a Francis Bacon from 1957, Gorilla Skull, and a Pablo Picasso from 1964, Femme nue couchée, jouant avec un chat. Hard to keep up with, she moves quickly from one room to another, from her next project to new ideas, all while dictating emails and corrections to her personal assistant. She types into her smartphone, makes calls, organizes dozens of Christmas gift packages for family, friends, and employees. She adjusts details with a pencil on a dense pocket weekly planner that she always keeps at hand. Every year, by October, Maria’s travel commitments for the new year are already drafted, allowing her to see at a glance, on a one-page sheet, that she will spend about six months traveling through Italy – first to her hometown Firenze, then to the rest of the Bel Paese on guided tours with the National Trust of Italy (FAI) – then to the  United Kingdom, Europe and all over the world. The other six months are going to be spent in California, between San Francisco, Napa Valley, UC Davis, and Los Angeles, and on the East Coast,  mainly in New York City: wherever the commitments with her numerous charities in support of the arts, symphonic music and opera, linked to the respective performances of her young protégés will take her.

Maria and her husband Jan pose in front of a Picasso, part of the family’s art collection. (Photo:
Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

It’s not by chance that the scintilla that lit Maria up towards the possibility of funding the new Teatro del Maggio Musicale Fiorentino magically came up from a specific opera, La Traviata, on show between September and October 2021, and promoted with a Man Ray-like poster, quite “scandalous” for the tastes of the most orthodox melomaniacs in Firenze, showing Nadine Sierra with her bareback.  Maria “discovered” and supported Sierra,  her beloved soprano, to whom she is both a friend and a mentor,  thanks to a dedicated program for emerging stars at the San Francisco Opera. In Firenze, Sierra was on stage for one last,  rather surreal performance:  the orchestra had decided to go on strike at the very last minute, leaving the singers (including Maria’s long-time friend, Placido Domingo) accompanied only by a piano and “conducted” by maestro Zubin Mehta. Not exactly a simple undertaking,  but one that resulted in an excellent performance, rewarded by several rapturous standing ovations. A late-night dinner with the cast followed, with Maria and Pereira toasting to a meeting for the next day. The rest is a soundtrack for a future film to come.

Maria Manetti Shrem with Pereira (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive).

Now the most important role of my life is to motivate young people, to support both the talented and the ones most in need, dedicating myself completely to philanthropy—Maria points out—inspiring people who are even wealthier than me to do charity because I firmly believe that the art of living is the art of giving. And that’s already happening everywhere I’ve been active. I thank the Lord who continues to give me the strength, the positive energy, and the enthusiasm to continue doing all this.” Maria speaks of death with  absolute lightness and divine detachment from anything material adding, with her sunny and contagious smile,  how determined she is to “give back with my warm hands and not with my cold ones after passing.”

Last October, Maria went to Florence for a very intense week that saw her involved day after day on several fronts. It all began with the inauguration of the preview of Jeff Koons’ exhibition at Palazzo Strozzi, Shine,  curated by Arturo Galansino and Joachim Pissarro, where Maria chaired the special evening to recognize Koons with the award of Renaissance Person of the year 2021. This is quite unique for Italy, where usually donations and support for exhibitions, events, and relevant renovations to important monuments of our heritage are usually supported by institutions or corporations, not by private individuals. Instead, in a blink of an eye, with a 600-year leap back to the Renaissance, here we are in Firenze, still in front of an artist and his patron: Jeff Koons and Maria Manetti Shrem.

Maria Manetti Shrem e Jeff Koons: a patron and her artist (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Two days later, in another ceremony moderated by the director of the Museo Novecento, Sergio Risaliti, hosted by mayor Nardella in the enchanting Salone dei Cinquecento, the Italian American philanthropist received the “Premio Rinascimento +” along with other dignitaries who have distinguished themselves in international art collecting, such as Gemma De Angelis Testa, Margherita Stabiumi, Leonid Mikhelson, Giuliano Gori and Heiner Friedrich.

Maria, on this occasion, represented the voice of philanthropy, following into the steps,  through her 360-degree charitable activity, with which she has been supporting the arts for over a quarter of a century,  of the noblest Medicean tradition. In addition to art collecting, Manetti Shrem has also created a museum at UC Davis in California, the Jan Shrem and Maria Manetti Shrem Museum of Art. The museum, designed by SO-IL and Bohlin Cywinski Jackson, has just been listed by ArtNews in The 25 Best Museum Buildings of the last 100 years in the world. The only museum in California. One of the only 4 in the US. The only university museum in the world. The Manetti Shrem Museum has a whole area dedicated to practice, as it was customary in Florentine “botteghe dell’arte,” reestablishing a 60-years-long artistic tradition involving some of the most important names in the contemporary art scene, including Wayne Thiebaud, Manuel Neri, Bruce Nauman, and Robert Arneson, just to name a few. “In my life, I recognize three great moments”–Maria declared, receiving the prize with special emotion,  under the 42 imposing paintings harmonized by Giorgio Vasari half a millennium earlier—“The first one is essential for education and learning; the second one is dedicated to the commitment to very hard work; and, finally, the third one when, having perhaps achieved an important success, you can give back to others, helping both the talented, and less fortunate among us.”

Maria Manetti Shrem receives the Premio Rinascimento + in Florence Maria Manetti Shrem (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Maria Manetti Shrem is not just consistently supporting many charities, but she also inspires and draws many other wealthy people to emulate her philanthropic actions. Proof of Maria’s exceptional charisma and inspiring force came just a few days later in Firenze, when she put Dolce & Gabbana together with Andrea Bocelli Foundation for a fundraiser to support the training school at the Meyer children’s hospital. Yes, because when Maria calls for a cause, her international network promptly responds. The beautiful sold-out evening, which was held at the enchanting San Firenze Complex, was also supported by contributors from New York City, who bought remotely by phone some of the items offered for the auction by Giuseppina Cannizzaro, head of the haute couture division at Dolce & Gabbana.

An elegant Maria Manetti Shrem with Andrea Bocelli Maria Manetti Shrem (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Today, Maria Manetti Shrem and her husband Jan Shrem support about 30 charitable programs between the United States, the UK, and Italy, active in many sectors. They offer art programs at UC Davis to host for 3 years 18 artists in residence, as well as exchange programs with the Royal Drawing School in London; they promote Italian language and music teaching in American public schools, and symphonic and operatic music between the Met Opera in New York City, the San Francisco Opera, the Davies Symphony Hall in San Francisco, the Maggio Musicale Fiorentino, the Festival Napa Valley, Cal Performances, KQED Public Television arts programming, and KQED Public Radio; they support museums such as Palazzo Strozzi, San Francisco MoMA, and the Manetti Shrem Museum of Contemporary Art. They protect the natural environment by fostering public recreational parks such as the brand new Francisco Park, whose community garden is named after her, and Italian heritage through the National Trust of Italy (FAI), of which Maria is a world-class ambassador. They also endorse a number of medical-scientific research centers, with the aim of creating some of the top international hospitals for cardiology (CPMC) and neurology (UCSF) in San Francisco. The latter will be one of the world’s top-notch research centers, specialized in neurological problems of all kinds. It will be inaugurated with a cutting ribbon ceremony by April 2022. On this special occasion a dear friend of Maria, soprano Renée Fleming will perform.

His Royal Highness, Charles, Prince of Wales with Maria Manetti Shrem at Buckingham Palace (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

It is therefore not surprising to hear that His Royal Highness, Charles, Prince of Wales, who invites her once a year to Buckingham Palace, makes her sit next to him, hugs her, and kisses her on the cheek, affectionately defining her “my heroine and my ultimate Italian,” as she is also one of the major donors for the Royal drawing school co-founded by the future King himself together with founding artistic director Catherine Goodman.

Christmas 2021 was very special for Maria Manetti Shrem because she spent it in her magical birthplace, Firenze, which she left 50 years ago to emigrate to the very far west, California, specifically to San Francisco’s last frontier. Maria didn’t leave to seek business opportunities nor for economic reasons, but for love. Already in her thirties, Maria had in fact built and developed a fast-growing company together with her first husband, Mr. De George. But she happened to be struck by Cupid’s bolt and fell in love, out of the blue, with the“love of my life,” as she still refers to her second husband, Stephen Farrow—a Californian Adonis, a young architect for whom she embraced the madness of abandoning her comfort zone, preferring the uncertainty of happiness to the certainty of unhappiness.  Alone, blindly entrusting herself to her heart, Maria took on the world — her first husband (a Jehovah’s Witness), her family, and even society in a country, Italy,  where divorce was not yet legal— abandoning the Chianti hills and her villa, with its service personnel, its porcelains, and linens, its comfort and well-being,  to fly to the Berkeley hills. She went to live in a commune steeped into the hippie culture of the City by the Bay, which was totally different from that of Italy. The role of women, for example, was profoundly different, especially in a place like San Francisco where there were still vibes and echoes of the summer of love, of the American counterculture, of the beat generation, all infused with the San Francisco values in defense of freedom of expression, of cultural openness, and of support of every minority.

A beautiful Manetti Shrem with Aldo Gucci Maria Manetti Shrem (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Maria started again from scratch, this time in the world of fashion, first working in Magnin’s department stores, climbing in no time up to the glass ceiling. In a handful of years, Maria was “teaching lifestyle to American people,” and thus decided, with “maximum determination, not ambition”—as she likes to point out—to found her own company, Manetti Farrow, with which she created a new system of distribution of “Made in Italy” fashion creations. She built up a brand-new system to manage the internationalization of collections, and even designed “stores-in-stores” all over America, setting the framework to showcase, display and sell down to the smallest detail. In this way, she came to sign an exclusive contract for all Gucci accessories with the blessing of the head of the Florentine brand, Aldo Gucci—her highest admirer and stakeholder – who believed since the beginning in Maria Manetti’s original internationalization system. Bruna Palombo Gucci, Aldo Gucci’s second wife, recognized her unique flair for business, so similar to that of her husband she – not surprisingly – nicknamed her Aldo Gucci in gonnella (Aldo Gucci in a skirt). The Gucci brand grew exponentially in the United States thanks to Maria, who contributed to the global rise, in the 1980s, of Gucci as an undisputed brand. Ridley Scott and his production would most certainly have benefited from a conversation with Maria to better frame some details of his House of Gucci epic. And who knows, perhaps Maria could also have illuminated the performances of Al Pacino, Lady Gaga, Adam Driver, Jared Leto, and Jeremy Irons with authentic Italian-ness, not just for their accents!

But then came the deepest pain of Maria’s life when her marriage to Stephen Farrow ended. Maria had managed to sell the company just in time, having been alerted by the first signs of the growing crisis that would be fought out for the Gucci succession with the seizure of power by Maurizio Gucci. In the mid-1990s, Maria was alone, deeply distressed and mortally wounded: the love of her life, for whom she had abandoned everything, had now failed her. She had to learn to manage her assets, with her heart cruelly broken. This is how she turned to Buddhism, dedicating herself to meditation, travel, and the study of art history, also thanks to the help of her friends, Pam and Dick Kramlich, experts and learned collectors of contemporary art. Maria’s philanthropic activity grew more and more starting from San Francisco where, as the general manager of the Opera House Matthew Shilvock recounts, the bar had been raised so high by founder and conductor Gaetano Merola and his colleagues(almost exclusively all men), that even doing something close to what they had done seemed difficult.  And here, instead, came Maria to relaunch, with continuity and audacity, programs in support of one of the oldest and most prestigious opera theaters in America. Maria gradually became the closest friend of many names in the international opera scene such as the Russian conductor Valery Gergiev, or the ultimate tenor of the late XX century, Luciano Pavarotti, as well as many new and very young performers. None of them came to San Francisco without first sitting down for lunch at Maria’s, enjoying her Italian cuisine, with vegetables proudly served at the table directly from her garden at Villa Mille Rose–Napa’s most enchanting villa, a property created by her in the 1980s. All her artist-friends knew and still know that they can find a family with her, while alone and away from their loved ones. That’s in the end what makes a difference with Maria’s support: her love, friendship, and loyalty. Indeed, we can understand why tenor Michael Fabiano has openly declared many times that he would “cross oceans on a kayak for her.”

Maria Manetti Shrem with great tenor, and her friend, Luciano Pavarotti Maria Manetti Shrem (Photo: Bloom17/ManettiShrem/Drew Altizer Archive)

Italian President Sergio Mattarella was present for the inauguration of the auditorium of the Maggio Musicale Fiorentino, during the last official mission of his mandate. For Maria, this was a beautiful opportunity to personally thank President Mattarella who, in 2019, bestowed upon her, through the then, respectively, ambassador of Italy, Armando Varricchio, and consul general, Lorenzo Ortona, the title of “Grand Officer of the Order of the Star of Italy” for “the exemplary contribution in the promotion of ‘Made in Italy’ in North America, in combination with her philanthropic activity in support of Italian culture, language and artists in America.”

The mayor of Firenze, who officially informed her he intends to give her the keys to the city, could not make a nobler gesture,  recognizing the greater good this excellent Florentine who emigrated to the United States of America created and continues to create in the world, making  a social and cultural impact based on giving to others, encouraging the young to never give up their dreams because, as Maria reminds us: “If you do the job you love, you will never have to work a day in your life.”

Mauro Aprile Zanetti, San Francisco, California. Jan Shrem and Maria Manetti Shrem — Philanthropy, Arts & Culture Advisor | Biographer of Maria Manetti Shrem.

“CHE emozione poter contribuire allo sviluppo di un’istituzione culturale internazionale come il Teatro del Maggio Musicale Fiorentino. A 15 anni mi sono innamorata dell’opera e della musica classica ascoltando la Tebaldi cantare nella Bohème.” – Maria Manetti Shrem è un fiume in piena, come al solito, ma oggi più straripante di gioia che mai, un vulcano di felicità. – “E quale privilegio e grandissimo onore adesso vedere il mio nome e quello di mio padre umilmente accanto a quello del Maestro Zubin Mehta, che a questa prestigiosissima istituzione di Firenze ha dedicato oltre mezzo secolo della sua vita.” La filantropa italo-americana ha appena dato l’ok per un’importante donazione per l’inaugurazione del nuovo Auditorium del Parco della Musica di Firenze: mezzo milione di euro. Il capoluogo Toscano avrà finalmente anche un auditorium dedicato alla musica sinfonica. “Quando il sovrintendente Alexander Pereira e il sindaco Dario Nardella lo scorso ottobre mi hanno chiesto di aiutarli per completare questo progetto meraviglioso nella mia adorata Firenze, immediatamente il cuore mi si è aperto. Anche se per il 2021 il mio budget destinato alla beneficienza era già stato assegnato, ho deciso di fare questa donazione eccezionale. Mi ha riempito particolarmente di gioia sapere che subito dopo il nostro incontro, Pereira, volato insieme al sindaco a Dubai per l’Expo, sia riuscito a raccogliere altre donazioni facendo leva sulla mia.”

Maria – come preferisce farsi chiamare lei con rigorosa pronuncia all’italiana da chiunque la frequenti a San Francisco o a New York, a Los Angeles o a Londra, precisando: “sono stata prima Maria Manetti De George, poi Maria Manetti Farrow e ora Maria Manetti Shrem, ma io sono sempre e solo Maria, chiamatemi Maria!” – è animata da autentico sacro fuoco che la proietta sempre verso il nuovo, la scoperta e il continuo apprendimento come una bambina. In un caftano creato per lei dai suoi prediletti stilisti dell’haute couture e del “fatto a mano in Italia”, Dolce & Gabbana, Maria va e viene mentre mi parla per il salone che guarda nella Baia di San Francisco dal Golden Gate Bridge, all’isola di Alcatraz fino alle morbide colline di Berkeley. La sua figura si “incastona” magicamente come un diadema tra due dipinti della preziosa collezione di famiglia: un Francis Bacon del 1957, Gorilla Skull; e un Pablo Picasso del 1964, Femme nue couchée, jouant avec un chat. Difficile tenere il suo passo, si muove velocemente tra una stanza e l’altra, un altro progetto e una nuova idea mentre detta all’assistente e-mail e nuove correzioni, digitando sul suo smartphone, parlando al telefono, organizzando decine di pacchetti regalo di Natale per i familiari, gli amici e i dipendenti, aggiustando dettagli con la matita sulla sua fittissima agendina cartacea dalla quale non si separa mai. Già ad ottobre il calendario degli impegni di Maria per l’anno nuovo è completo, potendo vedere con un colpo d’occhio su una pagina excel che trascorrerà più o meno 6 mesi in viaggio tra Firenze, il Belpaese in generale per visite guidate con il FAI, la Gran Bretagna, l’Europa e il resto del pianeta; gli altri sei mesi in California, tra San Francisco, Napa, UC Davis e Los Angeles, e sulla East Coast principalmente a New York: ovunque gli impegni delle numerose beneficienze a sostegno dell’arte e della musica operistica e sinfonica, e le rispettive performance dei suoi giovani protégé la condurranno.

Guarda caso la scintilla che ha illuminato definitivamente Maria verso la possibilità della beneficienza al nuovo Teatro del Maggio Musicale Fiorentino è venuta magicamente da un’opera, Traviata, andata in scena a cavallo tra settembre e ottobre con un poster di promozione alla Man Ray, alquanto “scandaloso” per i gusti dei melomani più ortodossi a Firenze, mostrando Nadine Sierra a schiena nuda. Il prediletto soprano di Maria, di cui è amica e mentor, avendola “scoperta” e sostenuta con un suo programma dedicato alle emerging stars alla San Francisco Opera, si esibiva per l’ultima replica alquanto surreale visto che gli orchestrali avevano optato all’ultimo minuto di scioperare, lasciando dunque i cantanti (tra questi anche un amico di Maria di lunga data, Placido Domingo) accompagnati al piano e “diretti” dal Maestro Zubin Mehta dinanzi a un’impresa non proprio semplice, ma che alla fine hanno eseguito in maniera eccelsa come è vero che il pubblico gli ha tributato diverse standing ovation a scena aperta. A tarda notte seguì una cena con il cast in cui con un brindisi Maria e Pereira fissarono l’appuntamento a tamburo battente per il giorno dopo. Il resto è già colonna sonora per un film a venire. “Adesso il ruolo più importante della mia vita è motivare i giovani, sostenere i talenti e le persone più bisognose, dedicandomi completamente alla filantropia — sottolinea Maria – ispirando persone anche ben più facoltose di me a fare beneficienza, perché credo fermamente che l’arte di vivere coincida con l’arte del donare. E questo sta già succedendo ovunque mi sono attivata. Ringrazio il nostro Signore che mi da continuamente la forza, l’energia positiva e l’entusiasmo affinché tutto questo continui.” Maria parla della morte con assoluta leggerezza e distacco divino da ogni bene materiale, aggiungendo con il suo sorriso solare e imperturbabile quanto sia determinata a voler “dare con la mano calda e non con la mano fredda dopo che sarò morta.”

Lo scorso ottobre Maria era venuta a Firenze per una intensissima settimana che la vedeva coinvolta su molti altri fronti un giorno dietro l’altro, iniziata con l’inaugurazione dell’anteprima della mostra di Jeff Koons, Shine, curata da Arturo Galansino e Joachim Pissarro a Palazzo Strozzi dove Maria ha fatto da madrina alla serata per riconoscere a Koons il premio Renaissance Person of the year 2021. Fatto più unico che raro in Italia, dove solitamente le donazioni e il supporto per mostre, eventi e/o lavori di imponenti ristrutturazioni ai beni culturali vengono tutt’al più sostenute da istituzioni o grandi imprese, non da privati. Invece, un battito di ciglia, un salto nel tempo, come 600 anni prima nel Rinascimento, ancora a Firenze eccoci di fronte a un artista e un mecenate: Jeff Koons e Maria Manetti Shrem. Due giorni dopo con una cerimonia moderata dal direttore del Museo 900, Sergio Risaliti, ospitata dal sindaco Nardella nell’incantevole Salone dei Cinquecento, la filantropa italo-americana ha ricevuto il “Premio Rinascimento +” insieme ad altri emeriti che si sono distinti nel collezionismo dell’arte internazionale, quali: Gemma De Angelis Testa, Margherita Stabiumi, Leonid Mikhelson, Giuliano Gori e Heiner Friedrich. Maria — che, oltre al collezionismo, ha anche creato un museo a UC Davis in California,il Jan Shrem e Maria Manetti Shrem Museum of Art. Il museo, creato da SO-IL e Bohlin Cywinski Jackson, è appena stato dichiarato da ArtNews uno dei 25 migliori edifici museali al mondo dell’ultimo secolo. Il solo museo in California. Uno degli unici 4 negli USA. L’unico museo universitario al mondo. Il Manetti Shrem Museum ha un’intera area dedicata alla pratica come si faceva nelle botteghe dell’arte fiorentine, per recuperare una tradizione artistica di oltre 60 anni che riguarda alcuni dei nomi più importanti dell’arte contemporanea, quali Wayne Thiebaud, Manuel Neri, Bruce Nauman e Robert Arneson, solo per citarne alcuni — ha rappresentato nella fattispecie la voce della filantropia e del mecenatismo nella più nobile delle tradizioni Medicee vista la sua attività di beneficienza a 360 gradi con cui da oltre un quarto di secolo sostiene le arti. “Nella vita riconosco tre grandi tempi.” – Aveva dichiarato Maria, ricevendo il premio molto emozionata sotto gli imponenti 42 dipinti coordinati da Giorgio Vasari mezzo millennio prima. — “Il primo essenziale per l’istruzione e l’apprendimento; il secondo dedicato con abnegazione al lavoro; e infine il terzo quando, avendo magari raggiunto un importante successo, si può finalmente dare agli altri, aiutando sia i talenti, sia i più bisognosi e meno fortunati di noi.” Maria Manetti Shrem non si limita di fatto solo a fare tanta beneficienza e in maniera continuata, bensì ispira e trascina molti altri benestanti a emulare le sue azioni filantropiche. Prova recente dell’eccezionale carisma e forza ispiratrice di Maria è stata sempre qualche giorno dopo a Firenze quando ha messo insieme Dolce & Gabbana con Andrea Bocelli Foundation per un fundraiser a supporto della scuola di formazione presso l’ospedale per bambini, Meyer. Sì, perché quando Maria chiama per una causa il suo network internazionale risponde prontamente. In molti hanno sostenuto la bellissima serata partecipata fino al tutto esaurito nell’incantevole sede del Complesso San Firenze, comprando anche in collegamento telefonico da New York i pezzi offerti all’asta da Giuseppina Cannizzaro, direttrice dell’alta moda di Dolce & Gabbana.

Oggi Maria Manetti Shrem e il marito Jan Shrem supportano circa 30 programmi di beneficienza tra Stati Uniti, UK e Italia, sostenendo i settori dedicati a: l’istruzione con programmi d’arte per ospitare 18 “artists in residence” per 3 anni a UC Davis e programmi di interscambio con la Royal Drawing School di Londra; la promozione dell’insegnamento della lingua italiana e della musica nelle scuole pubbliche americane; la musica sinfonica e operistica tra il MET Opera di New York, la San Francisco Opera e la Davies Symphony Hall di San Francisco, il Maggio Musicale Fiorentino, il Festival Napa Valley, Cal Performances, KQED Public Television Arts Programming and KQED Public Radio; i musei come Palazzo Strozzi, San Francisco MoMA e Manetti Shrem Museum of Contemporary Art; l’ambiente naturale con parchi ricreativi pubblici quali, il nuovissimo Francisco Park, il cui orto comunitario porta il nome di Maria Manetti Shrem; il patrimonio culturale italiano (FAI), di cui Maria è un’ambasciatrice di primo ordine nel mondo; e la ricerca medico-scientifica, con l’obiettivo di creare centri di eccellenza internazionale rispettivamente per cardiologia al CPMC di San Francisco e neurologia a UCSF. Questo ultimo, il primo centro al mondo che si occuperà di problemi neurologici di ogni sorta, verrà inaugurato con tanto di taglio di nastro da parte di Maria in una cerimonia che si celebrerà entro Aprile 2022, dove per l’occasione una sua carissima amica del mondo dell’opera, il soprano Renée Fleming si esibirà. Non sorprende dunque sentire che Sua Altezza Reale, Carlo, Principe di Galles, che la invita una volta l’anno a Buckingham Palace, la faccia sedere accanto a lui, la abbracci baciandola sulla guancia, arrivando a definirla “my heroine and my ultimate Italian”, essendo anche una delle maggiori donatrici della scuola di disegno della casa reale britannica co-fondata dal futuro Re insieme alla founding artistic director, Catherine Goodman.

Quest’anno è stato dunque un Natale molto speciale per Maria Manetti Shrem perché trascorso nella sua magica Firenze, che lasciò 50 anni fa, emigrando all’ultima frontiera californiana, San Francisco, per amore e non per bisogno economico. Già alla soglia dei trenta anni, Maria aveva di fatto un’azienda di moda costruita da zero e perfettamente avviata insieme al primo marito De George; ma le capitò di essere colpita dalla saetta del dispettoso Eros e quindi di innamorarsi “out of the blue” a ciel sereno, dell’amore della sua vita, “the love of my life”, come ancora oggi lei chiama il suo secondo marito, Stephen Farrow: un Adone californiano, giovane architetto per il quale ebbe la sana follia di preferire l’incertezza della felicità alla certezza dell’infelicità. Così sola, affidandosi ciecamente al suo cuore, Maria sfida il mondo: il primo marito (un testimone di Geova), la famiglia, la società italiana dove il divorzio non era ancora un diritto; lasciando le colline del Chianti con tanto di villa, personale di servizio, porcellana e lino, agiatezza e benessere per volare sulle colline di Berkeley. Va a vivere in una comune pervasa dalla cultura hippie della West Coast ben diversa da quella dell’Italia. Il ruolo della donna, per esempio, tra il Belpaese e San Francisco era enormemente diverso già a quell’epoca, vibrando ancora della grande eco della summer of love, della controcultura americana della beat generation e dei San Francisco Values in difesa della libertà di espressione e per l’apertura mentale e culturale, e per il supporto ad ogni minoranza.

Maria ricomincia la sua vita da sottozero proprio nel mondo della moda, prima lavorando nei department stores dei Magnin, scalando in men che non si dica fino al soffitto di cristallo. In pochi anni Maria “insegna il life style agli americani”, e così decide con “massima determinazione, non ambizione” — come ama precisare lei — di fondare la propria azienda, Manetti Farrow, con cui crea un sistema assolutamente nuovo di distribuzione della moda “Made in Italy”, organizzando l’internazionalizzazione delle collezioni e persino dei corner su come esporre, presentare e vendere nel minimo dettaglio localizzato in America, mettendo il cliente al centro del successo del business. Arriva a firmare così un contratto di esclusiva per tutti gli accessori Gucci con la benedizione del numero uno della casa fiorentina, Aldo Gucci, suo massimo stimatore, che crede dal primissimo momento nel sistema ideato su misura dalla sua concittadina fiorentina, Maria Manetti. Bruna Palombo Gucci, seconda moglie di Aldo Gucci, riconoscendone il flair unico per il business come quello del marito, non a caso la battezza “Aldo Gucci in gonnella.” Il marchio Gucci decolla esponenzialmente negli Stati Uniti. Maria contribuisce così al successo planetario di Gucci negli anni ’80 come marchio indiscusso soprattutto per gli accessori, che diventano un must di stile internazionale. Ridley Scott e la sua produzione avrebbero molto probabilmente potuto beneficiare di una conversazione con Maria per meglio inquadrare alcuni dettagli dell’epica di Casa Gucci. E chissà che Maria non avrebbe anche illuminato di autentica italianità (non solo per l’accento) le interpretazioni di Al Pacino, di Lady Gaga, Adam Driver, Jared Leto e Jeremy Irons!

Ma ecco che il dolore più profondo della vita di Maria arriva quando il suo matrimonio con Stephen Farrow finisce. Maria aveva fatto in tempo a vendere l’azienda, allertata anche dai primi segnali dello tsunami crescente della crisi in atto per la successione dei Gucci con la presa di potere da parte di Maurizio Gucci. A metà degli anni ‘90 Maria è sola, profondamente addolorata e ferita a morte: l’amore della sua vita, per il quale aveva abbandonato tutto, ora era venuto meno. Deve imparare di gran corsa a gestire i suoi asset e il suo cuore crudelmente infranto. È così che si avvicina al buddismo, dedicandosi alla meditazione, ai viaggi e allo studio dell’arte grazie anche all’aiuto degli amici, Pam e Dick Kramlich, esperti e impari collezionisti di arte contemporanea. Ha inizio in maniera sempre più sistematica l’attività filantropica di Maria, partendo dall’Opera di San Francisco, dove come racconta il direttore generale, Matthew Shilvock, la barra era stata alzata così in alto dal fondatore e conduttore, Gaetano Merola, e dai suoi colleghi (quasi esclusivamente tutti uomini), da apparire molto difficile persino poter fare qualcosa di simile dopo di loro. Ed ecco invece, Maria, rilanciare con continuità e audacia programmi a sostegno di uno dei più antichi e prestigiosi teatri operistici d’America. Maria diventa via via l’amica più stretta di tanti nomi della scena operistica internazionale come il direttore d’orchestra russo, Valery Gergiev o per citare il gigante dei tenori della fine ‘900, Luciano Pavarotti, e così anche di tanti nuovi e giovanissimi musicisti. Nessuno di questi arriva a San Francisco senza sedere prima a pranzo da Maria, per godere della sua cucina italiana, i cui ortaggi sono orgogliosamente serviti a tavola direttamente dal suo orto di Villa Mille Rose – la più importante villa e proprietà di Napa creata da lei negli anni ’80 —, sapendo i suoi amici artisti di poter trovare una famiglia da lei, mentre soli e lontani dai loro cari. Si può forse capire meglio perché il tenore, Michael Fabiano arrivi a dichiarare che lui per Maria sarebbe “pronto ad attraversare gli oceani in kayak.”

Per l’occasione dell’inaugurazione dell’auditorium del Maggio Musicale Fiorentino è stato presente anche il Presidente della Repubblica, Sergio Mattarella, all’ultima missione del suo mandato. Per Maria un’occasione ancora più bella per poter ringraziare di persona il presidente Mattarella che nel 2019 le conferì, tramite gli allora rispettivamente ambasciatore d’Italia, Armando Varricchio, e console generale, Lorenzo Ortona, il titolo di “Grande Ufficiale dell’Ordine della Stella d’Italia” per “l’esemplare contributo nella promozione del ‘Made in Italy’ in Nord America, in combinazione con la sua attività filantropica a supporto della cultura, della lingua e degli artisti italiani in America.”

IL sindaco di Firenze, Dario Nardella, che le ha ufficialmente comunicato di volerle conferire le chiavi della città di Firenze, non potrebbe fare gesto più nobile riconoscendo il grande bene che questa eccellente fiorentina emigrata in America ha creato e continua a creare nel mondo: apportando un impatto sociale e culturale che si fonda sul dono al prossimo, incoraggiando i più giovani a non smettere mai di sognare e ad ascoltare la voce del proprio cuore per vivere la vita da protagonisti, perché come ci ricorda Maria: “Se nella vita si fa il lavoro che si ama, non si lavorerà mai un giorno.”

–Mauro Aprile Zanetti, San Francisco, California

Jan Shrem and Maria Manetti Shrem — Philanthropy, Arts & Culture Advisor | Biografo di Maria Manetti Shrem.

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