A view of Olgiasca, on Lake Como (Photo: Shutterstock)

Lake Como might well be one of the most spectacular areas of natural and manmade beauty in all of Italy, if not in all the world. Popular villages and towns such as Bellagio, Lecco, Menaggio, and Laglio attract the rich and the famous, as well as throngs of beauty-seeking tourists. Como’s pristine waters reflecting Alpine peaks, lush forests and rocky shores, collections of elegant villas and castles: all combine to create a visual masterpiece…and some uncomfortably crowded scenarios amongst these lakeside hotspots.

There’s good news, though, for those who seek a slower pace and the lesser-known gems hidden amongst the well-known. Tiny Olgiasca is one such place, a petite village that nobly holds “very small place” status on Places in the World rankings. Spectacular beauty is abundant…but crowds are not!

Sitting on a small, finger-like peninsula on the upper reaches of Como, Olgiasca’s location is fitting in comparison to the “running man” legs of Lake Como’s expanse. The tiny village of 241 residents is located about 57 miles north of Milan – not too far from the big city, but also light years away. Not a lot goes on here, which is precisely the appeal. In fact, a check on Wikipedia offers just four sentences about the village. Perhaps the saying “a picture is worth a thousand words” might well apply.

A recent week spent in Olgiasca quickly revealed her charms and the beauty that quietly awaits anyone willing to slow down and discover. I decided to take a chance and get to know the village, as well as make it the launch for exploring nearby locales. The word “disappointment” only occurred once after a day trip south to revisit lovely Varenna. Still lovely, yes, but overrun with tourists in comparison to a visit four or five years ago. What joy to return to the peaceful village on the peninsula.

Olgiasca’s centro storico – old town – is a charming jumble of ancient stone homes laced together with pebbled pathways and gardens. Life is vibrant here, although few residents may be encountered. Laundry hung to dry from balconies, tricycles parked by the doorway, gardens yielding the last of the summer’s bounty all speak of vitality in a town that’s been around since at least the 12th century. A few newer homes rim the old town, either high on the hill for magnificent views or alongside the lake for that waterfront property experience. Abundant rainfall creates a lush, even tropical-like, landscape where everything seems to flourish, including Alpine wildflowers that mingle in open fields. There is but one parish church, and like the village, its ancient walls host vibrating life within.

A few commercial entities exist on the lower level of Olgiasca, but perhaps the thing that draws the curious the most is the achingly beautiful Abbazia di Piona. Located at the climax of a cobbled street, which gives way to a bumpy earthen road, the abbey occupies land whose religious origins began in the 7th century. It’s a beautiful stroll from central Olgiasca; views of the lake, shaded forests, and a mysterious dwelling or two make good company. You might encounter another person, maybe a few, but the serenity is delightful. Entering the grounds, one is welcomed yet cautioned: this is an active monastery, please respect the silence and holiness of this place. Well-manicured landscaping, the ancient abbey, a picturesque grotto, and lakefront vistas that are made of dreams round out a pleasant hour or two here. Stop by the shop featuring goods made by the resident Cistercian monks. There are herbal cures for just about any ailment, a few alcoholic tonics that can be sampled, soaps, and other trinkets all available for purchase with proceeds helping to support the secluded brotherhood. Outsiders are also welcomed to attend the nightly vespers, and while it seems few do, it’s worth the effort.

Olgiasca by night (Photo: Wojciech Kruczynski/Dreamstime)

One could easily wile away indefinite amounts of time living in the moment in Olgiasca, but there are several nearby places deserving of a visit. To the south about one mile lies tiny Dorio. Almost as small as Olgiasca but with the benefit of location on the main thoroughfare, this shorefront village supports a train station and ferry port. An inviting waterfront perfect for strolling or finding a park bench for a reflective pause with a nice glass of wine is hard to pass up. As with Olgiasca, not much goes on here – but therein lies the beauty!

If you’re feeling the need for a bit more “to do,” continue south 7 miles to Dervio, Olgiasca and Dorio’s larger neighbor, population 3,000. A picturesque work-a-day town, Dervio is home to a unique historic attraction, a village within a village known as Corenno Plineo. The medieval hamlet’s stoic castle overlooks the lake, a fitting template for a fairy tale and guardian to the surrounding dwellings. One can’t help but want to explore this “Village of One Thousand Steps.” Official documentation affirms the presence of a castle here in 1271, along with the small but elaborate church dedicated to St. Thomas of Canterbury, all built atop a prior Roman settlement. The surrounding village seems frozen in time as it spills out from the castle walls, an almost vertical collection of ancient tiny homes, secretive porticos, and narrow paths carved from the rock. The scalotte, the 493 stone steps that do seem like one thousand, entice one down the waterfront where stunning views await from the ancient stone pier. If the timing is right, you might chance upon an open-air concert serenading the waning sun.

For the more adventurous, the final segment of an old Roman pathway – Sentiero del Viandante – begins in Dervio with culmination in Colico, just a few miles north of Olgiasca. This antiquated mule path passes high above the lake as it winds through forests and pinnacles, traversing impossibly stacked rock walls held together by mortar and time, through abandoned stone villages, and past a few tiny communities clinging to life on the mountainside.

Of course, you could opt out early and hike down into Olgiasca to satiate your hunger in a “crotto” restaurant just outside the village. Built adjacent, or even within, a naturally air-cooled cave, the “crotti” eateries of this region are known for their hearty local cuisine. Surprisingly, it’s not all lake fish dishes. Meat, cheese, and butter figure prominently, along with pasta and polenta specialties…you won’t walk away hungry here.

Lake Como indisputably has much to offer, despite crowded conditions in the more touristed places. But if tranquility matters, don’t forget about the “very small places”…beginning with charming Olgiasca.

Il Lago di Como potrebbe essere una delle aree di bellezza naturale o creata dall’uomo più spettacolari di tutta l’Italia, se non di tutto il mondo. Villaggi e città popolari come Bellagio, Lecco, Menaggio e Laglio attraggono i ricchi e i famosi, oltre a frotte di turisti in cerca di bellezza. Le acque incontaminate di Como che riflettono le cime alpine, i boschi lussureggianti e le coste rocciose, l’insieme di eleganti ville e castelli: tutto si combina per creare un capolavoro visivo… e alcuni scenari eccessivamente affollati tra queste località lacustri.

Ci sono però buone notizie per chi cerca un ritmo più lento e gemme meno conosciute nascoste tra quelle più note. La piccola Olgiasca è uno di questi luoghi, un piccolo villaggio che detiene nobilmente lo status di “luogo molto piccolo” nella classifica Places in the World. La bellezza spettacolare è abbondante… ma la folla no!

Situato su una piccola penisola simile a un dito nella parte superiore del lago di Como, Olgiasca si trova in una posizione adeguata rispetto al lago di Como la cui è conformazione è simile alle gambe di un “uomo in fuga”. Il piccolo villaggio di 241 abitanti si trova a circa 57 miglia a nord di Milano – geograficamente non troppo lontano dalla grande città, ma anche lontanissimo anni luce da Milano. Non c’è molto da fare qui, ed è proprio questo il suo fascino. Infatti, un controllo su Wikipedia offre solo quattro frasi sul villaggio. Forse si può applicare il detto “un’immagine vale più di mille parole”.

Una settimana recentemente trascorsa a Olgiasca ne ha rivelato rapidamente il fascino e la bellezza che attende silenziosamente chiunque sia disposto a rallentare i ritmi e scoprirla. Ho deciso di correre il rischio di conoscere il villaggio e di farne il punto di partenza per esplorare le località vicine. La parola “delusione” è stata pronunciata solo una volta, dopo una gita di un giorno a sud per rivedere la bella Varenna. Sempre bella, sì, ma invasa dai turisti rispetto a una visita di quattro o cinque anni fa. Che gioia tornare nel tranquillo villaggio sulla penisola.

Il centro storico di Olgiasca è un’incantevole accozzaglia di antiche case in pietra, unite da sentieri di ciottoli e giardini. Qui la vita è vivace, anche se si incontrano pochi residenti. Il bucato appeso ad asciugare sui balconi, i tricicli parcheggiati accanto alle porte, i giardini che producono gli ultimi frutti dell’estate sono tutti segni di vitalità in una comunità che esiste almeno dal XII secolo. Alcune case più recenti orlano il centro storico, in alto sulla collina per una vista magnifica o lungo il lago per un’esperienza tra le proprietà. Le abbondanti precipitazioni creano un paesaggio lussureggiante, addirittura tropicale, dove tutto sembra fiorire, compresi i fiori selvatici alpini che si mescolano nei campi aperti. C’è solo una chiesa parrocchiale e, come il villaggio, le sue antiche mura ospitano una vita vibrante all’interno.

Al livello inferiore di Olgiasca si trovano alcune attività commerciali, ma forse ciò che attira maggiormente i curiosi è l’Abbazia di Piona, di una bellezza struggente. Situata al culmine di una strada acciottolata, che lascia il posto a una strada in terra battuta, l’abbazia occupa un terreno le cui origini religiose risalgono al VII secolo. È una bella passeggiata dal centro di Olgiasca; la vista sul lago, i boschi ombreggiati e una o due dimore misteriose fanno buona compagnia. Potreste incontrare una o due persone ma la serenità è deliziosa. Entrando nel parco, si viene accolti ma anche avvisati: questo è un monastero attivo, si prega di rispettare il silenzio e la santità di questo luogo. Un paesaggio ben curato, l’antica abbazia, una grotta pittoresca e una vista sul lago da sogno completano una piacevole ora o due. Fermatevi nel negozio che offre prodotti realizzati dai monaci cistercensi che vivono lì. Ci sono cure a base di erbe per quasi tutti i disturbi, alcuni tonici alcolici che possono essere assaggiati, saponi e altri ninnoli, tutti disponibili per l’acquisto e il cui ricavato contribuisce a sostenere la confraternita. Anche i forestieri sono invitati a partecipare ai vespri notturni e, anche se sembra che pochi lo facciano, ne vale la pena.

A Olgiasca si potrebbe tranquillamente trascorrere una quantità indefinita di tempo vivendo il momento, ma ci sono diversi luoghi vicini che meritano una visita. A sud, a circa un chilometro, si trova la piccola Dorio. Piccolo quasi quanto Olgiasca, ma con il vantaggio di trovarsi sulla strada principale, questo villaggio sulla costa ospita una stazione ferroviaria e un porto per i traghetti. Un lungomare invitante, perfetto per passeggiare o trovare una panchina per una pausa riflessiva con un buon bicchiere di vino è difficile da evitare. Come per Olgiasca, anche qui non c’è molto da fare, ma è proprio questo il bello!

Se sentite il bisogno di un po’ più di “cose da fare”, proseguite verso sud per 7 miglia fino a Dervio, il vicino più grande di Olgiasca e Dorio, con 3.000 abitanti. Pittoresca cittadina di lavoro, Dervio ospita un’attrazione storica unica, un villaggio nel villaggio noto come Corenno Plineo. Lo stoico castello del borgo medievale si affaccia sul lago, modello adatto per una fiaba e guardiano delle abitazioni circostanti. Non si può fare a meno di esplorare questo “Villaggio dei Mille Passi”. La documentazione ufficiale attesta la presenza di un castello qui nel 1271, insieme alla piccola ma elaborata chiesa dedicata a San Tommaso di Canterbury, tutti costruiti su un precedente insediamento romano. Il villaggio circostante sembra congelato nel tempo mentre si estende dalle mura del castello, un insieme quasi verticale di antiche case minuscole, portici segreti e stretti sentieri scavati nella roccia. Le scalotte, i 493 gradini in pietra che sembrano mille, invitano a scendere sul lungolago, dove dall’antico molo in pietra si gode una vista mozzafiato. Se il momento è propizio, potreste imbattervi in un concerto all’aperto che suona al sole calante.

Per i più avventurosi, il segmento finale di un antico sentiero romano – il Sentiero del Viandante – inizia a Dervio e termina a Colico, pochi chilometri a nord di Olgiasca. Questa antica mulattiera passa sopra il lago e si snoda tra boschi e pinnacoli, attraversando pareti di roccia accatastate in modo impossibile e tenute insieme dalla malta e dal tempo, attraversando villaggi di pietra abbandonati e superando alcune piccole comunità aggrappate alla vita che stanno sul fianco della montagna.

Naturalmente, si può scegliere di uscire prima e scendere a Olgiasca per saziare la fame in un ristorante “crotto” appena fuori dal paese. Costruiti accanto, o addirittura all’interno, di una grotta raffreddata naturalmente ad aria, i “crotti” di questa regione sono noti per la loro sostanziosa cucina locale. Sorprendentemente, non si tratta solo di piatti a base di pesce di lago. La carne, il formaggio e il burro occupano un posto di primo piano, insieme alle specialità di pasta e polenta… da lì non ve ne andrete affamati.

Il Lago di Como ha indiscutibilmente molto da offrire, nonostante l’affollamento delle località più turistiche. Ma se la tranquillità è importante, non dimenticatevi dei “piccolissimi luoghi”… a cominciare dall’affascinante Olgiasca.

Receive more stories like this in your inbox