Sitting on a Big Bench, legs dangling down, is a bit like being children again  (Photo: Luca Luigi Chiaretti/Dreamstime)

Has it been a little too long since you last saw the world through childlike eyes, slowed down and observed the ordinary with a fresh perspective, and allowed yourself to act a little silly under a big open sky? Chris Bangle certainly thinks so. 

American-born Bangle left an illustrious and somewhat controversial career as Chief of Design for German-based BMW in 2009, choosing instead to settle in rural Clavesana (Piemonte) Italy. Ready for a new approach to life, Bangle established a successful consultation company amidst the ongoing restoration of his Piemontese borgata – a collection of rural farm buildings. The slower-paced lifestyle and natural beauty of the Langhe region brought refreshed creativity and inspiration…and a new idea for sharing his enlightened perspective of appreciating the simple things. 

Bangle’s belief that all could benefit from a renewed sense of wonder energized an artistic conceptualization – he called it the BIG RED BENCH #1. And that’s exactly what it was – a hugely out-of-proportion shiny red bench designed to be sat upon, legs dangling over the edge in fine six-year-old style. Bangle found the perfect spot for his creation: a gentle rise offering spectacular views across Piemonte’s undulating emerald vineyards, the silhouette of the Maritime Alps providing the perfect frame. 

Inspired by what he termed “contextual innovation,” Bangle wanted to share “the interesting feeling of experiencing well-known things in a different context” and allow visitors to leave behind feeling pressured to continually strive for something new. Although the Big Red Bench was on his private property, public access was offered any time, day or night, for discovery and enjoyment of his creation. It was his invitation to experience the ordinary as something new and quite extraordinary. 

Bangle’s bench concept caught on quickly. Coming upon a giant cherry-red 8×10 foot bench randomly placed in a stunning setting immediately spurred innocent wonder and an urge to clamber up for a seat – exactly the response Chris Bangle intended. From the original bench on Bangle’s property, over 330 big benches now exist with 43 currently under construction. The majority are scattered throughout Italy; however, the movement is growing with benches found as far away as Norway, Poland, Greece, and Spain.  

This creative innovator knew he was on to something — the Big Bench Community Project (non-profit) was initiated to support the installation of Big Benches wherever project stipulations could be met. The BBCP philosophy of innocent discovery was exactly the de-evolution Bangle first conceptualized with his Big Red Bench — the simplicity of “enjoying the view as if you were a child again…an intense feeling to be shared with others…it’s a pleasant social gesture and making good use of all the positive energy emanating from the Big Benches is the root of the BIG BENCH COMMUNITY PROJECT.” (Chris Bangle, 2014) 

Giant lawn furniture isn’t necessarily a new concept, but the context underpinning the BBCP is. They cannot be bought nor advertise a company, or honor an individual. Their sole purpose is a “collective experience” meant to bring joy through experiencing the wonder of nature with fresh eyes and an open heart. Heaping good upon good, Bangle also envisioned the benches as a means of attracting visitors to experience an area’s beauty and culture. Charmingly put, he states “We hope the people looking for a Big Bench discover your area while they hunt for it instead of ignoring the beauty of the area because a big colored bench in the middle distracts them.”

So how does one go about getting a Big Bench in place? The BBCP’s comprehensive website outlines stipulations, but a quick summary reveals several bullet points. Location is paramount; benches must be placed somewhere “panoramic and contemplative” where all may have free 24/7 public access. Adjacent a church, school, cemetery, private residences, or other public buildings is tabu. Contrary to the majority of Italy’s public projects, no governmental funding is allowed; all benches are constructed by way of donations, volunteer manpower, and fundraising through community groups. Bangle provides blueprints free of charge to maintain continuity of design, which also stipulates that no two benches be painted the same color. With almost 400 benches planted across Italy and Europe, that can be a tall order! Recent allowances include two-color benches – the support base being one color, the wooden bench another. Typically, the bolder and brighter, the happier the Big Bench community, but you won’t be granted clearance for patterns, logos, or unicorn glitter. 

Big Benches are placed strategically in beautiful locations (Photo: Maleo Photography/Shutterstock)

The Big Bench concept has stolen the hearts of many. Tours exist solely for the purpose of finding and visiting Big Benches. A passport program was begun. For ten euro, a Big Bench Passport can be purchased, its pages marked with the unique stamp of each bench visited. A fun selection of Big Bench merchandise is available, as well. For many, visiting the benches has become a pilgrimage of sorts, a quest to find the intentionally not-well-marked and rural benches in a childlike hide-and-seek manner. Not accidental, but a part of Bangle’s grand scheme to playfully force slowing down and taking time to smell the roses…and spend some time atop a Big Bench. 

Recent technology has taken a bit of the seek-and-find mystery away, however, with an innovative app called tabui. A quick download, and a phone becomes an instant resource for assistance in finding the sought-after bench(es), as well as a guide for ideas on things to do in the area. Another perk is the ability to filter out the increasing number of knockoff benches imitating the Big Bench design. 

In keeping with the original philosophy of making a Big Bench accessible to all, a creative new design called Big Bench for Everyone has been built in Paroldo and San Damiano dAsti. Strategically constructed on a natural slope, a ramp allows wheelchair and disability maneuverability from the rear of the bench where the seat back mechanically opens. 

Chris Bangle isn’t resting on his Big Bench laurels, however, despite their global success and appeal. Creating conceptually new designs for cars, even spaceships, nursing homes, and superyachts, fill his days along with a thriving consulting company and public speaking engagements. Yet Bangle is quick to share that he feels his Big Bench Community Project is his crowning achievement. “You may know me as a car designer, but where I live, I’m the bench guy,” Bangle proudly stated in a 2021 Autocar interview. “In front of our house on a good weekend, I’ll have 200 cars parked for people to sit on a bench. I’m so proud of it.” 

È passato un po’ troppo tempo dall’ultima volta che hai visto il mondo con occhi infantili, che hai rallentato il passo e osservato l’ordinario da una nuova prospettiva o ti sei permesso di comportarti in modo un po’ sciocco sotto il grande cielo? Chris Bangle la pensa sicuramente così.

Bangle, nato in America, ha lasciato una carriera illustre e alquanto controversa da capo del design per la BMW tedesca nel 2009, scegliendo invece di stabilirsi nelle zone rurali di Clavesana (Piemonte), in Italia. Pronto per un nuovo approccio alla vita, Bangle ha fondato una società di consulenza di successo nel corso del restauro in corso della sua borgata piemontese, un insieme di fabbricati agricoli rurali. Lo stile di vita dai ritmi più lenti e la bellezza naturale della regione delle Langhe hanno portato rinnovata creatività e ispirazione… e una nuova idea per condividere la sua prospettiva illuminata di apprezzare le cose semplici.

La convinzione di Bangle che tutti potessero trarre beneficio da un rinnovato senso di meraviglia ha dato energia a una concettualizzazione artistica: l’ha chiamata BIG RED BENCH #1. Ed era esattamente quello che diceva di essere: una panchina rossa lucida estremamente sproporzionata progettata per sedersi, con le gambe che penzolavano oltre il bordo, nel perfetto stile di un bambino di sei anni. Bangle ha trovato il luogo perfetto per la sua creazione: una dolce altura che offre viste spettacolari sugli ondulati vigneti color smeraldo del Piemonte, con la sagoma delle Alpi Marittime a fornire la cornice perfetta.

Ispirato da quella che ha definito “innovazione contestuale”, Bangle ha voluto condividere “l’interessante sensazione di sperimentare cose ben note in un contesto diverso” e consentire ai visitatori di lasciarsi alle spalle la pressione di lottare continuamente per qualcosa di nuovo. Sebbene la Grande Panchina Rossa fosse nella sua proprietà privata, l’accesso del pubblico era offerto a qualsiasi ora, giorno e notte, per scoprire e godere della sua creazione: era il suo invito a vivere l’ordinario come qualcosa di nuovo e assolutamente straordinario.

Il concetto della panchina di Bangle ha preso piede rapidamente. Imbattersi in una gigantesca panca rosso ciliegia di 8×10 piedi posizionata casualmente in un ambiente straordinario ha immediatamente suscitato innocente meraviglia e il bisogno di arrampicarsi per sedersi: esattamente la risposta che Chris Bangle auspicava. Dopo la panchina originale nella proprietà di Bangle, esistono ora oltre 330 grandi panchine di cui 43 attualmente in costruzione. La maggioranza è sparsa in tutta Italia; tuttavia, il movimento sta crescendo con panchine che si trovano anche in Paesi lontani come Norvegia, Polonia, Grecia e Spagna.

Questo innovatore creativo sapeva di essere sulla buona strada: il Big Bench Community Project (no-profit) è stato avviato per supportare l’installazione di Big Benches ovunque le condizioni del progetto potessero essere soddisfatte. La filosofia della BBCP basata sulla scoperta innocente era esattamente la de-evoluzione che Bangle aveva concettualizzato la prima volta con la sua Grande Panchina Rossa: la semplicità di “godersi il panorama come se fossi di nuovo bambino… una sensazione intensa da condividere con gli altri… un piacevole momento sociale, e fare buon uso di tutta l’energia positiva emanata dalle Grandi Panchine è la radice del BIG BENCH COMMUNITY PROJECT.” (Chris Bangle, 2014)

I mobili da giardino giganti non sono necessariamente un concetto nuovo, ma lo è il contesto alla base del BBCP. Non possono essere acquistati né pubblicizzare un’azienda o onorare un individuo. Il loro unico scopo è una “esperienza collettiva” intesa a portare gioia sperimentando la meraviglia della natura con occhi nuovi e cuore aperto. Aggiungendo bene al bene, Bangle ha anche immaginato le panchine come mezzo per attirare i visitatori a sperimentare la bellezza e la cultura di un’area. In parole povere, afferma: “Ci auguriamo che le persone in cerca di una grande panchina scoprano la tua zona mentre la cercano, invece di ignorare la bellezza dell’area perché una grande panchina colorata al centro, li distrae”.

Allora come si fa a mettere in piedi una Big Bench? L’esauriente sito web della BBCP delinea le disposizioni, ma un breve riepilogo rivela diversi punti in elenco. La posizione è fondamentale; le panchine devono essere collocate in luoghi “panoramici e contemplativi” dove tutti possono avere libero accesso pubblico 24 ore su 24, 7 giorni su 7. Adiacente a una chiesa, una scuola, un cimitero, residenze private o altri edifici pubblici, è tabù. Contrariamente alla maggior parte dei progetti pubblici italiani, non è consentito alcun finanziamento governativo; tutte le panchine sono costruite tramite donazioni, manodopera volontaria e raccolta fondi attraverso gruppi comunitari. Bangle fornisce progetti gratuitamente per mantenere la continuità del design, il che stabilisce anche che non siano dipinte due panchine dello stesso colore. Con quasi 400 panchine piantate in tutta Italia ed Europa, può essere un compito arduo! Le recenti concessioni includono panchine bicolore: la base di supporto è di un colore, la panca di legno di un altro. In genere, più la comunità della Big Bench è audace e brillante, meglio è, ma non verrà concessa l’autorizzazione per motivi, loghi o glitter con l’unicorno.

Il concetto della Big Bench ha rubato il cuore di molti. Ci sono tour esclusivamente allo scopo di trovare e visitare le Grandi Panchine. È stato avviato un programma di passaporti. Per dieci euro si può acquistare il Big Bench Passport, le cui pagine sono contrassegnate dal timbro unico di ogni panchina visitata. È disponibile anche una divertente selezione di prodotti Big Bench. Per molti, visitare le panchine è diventato una sorta di pellegrinaggio, una ricerca infantile per scoprire come se si giocasse a nascondino, le panchine volutamente non ben segnalate e rurali. Non è un caso, ma fa parte del grande piano di Bangle per forzarsi giocosamente a rallentare e a concedersi  del tempo per annusare le rose… e trascorrere un po’ di tempo su una grande panchina.

Tuttavia, la recente tecnologia ha eliminato un po’ il mistero del “cerca e trova”, con un’app innovativa chiamata tabui. Un rapido download e il telefono diventa una risorsa immediata per ricevere assistenza nella ricerca delle panchine, nonché una guida per idee sulle cose da fare in zona. Un altro vantaggio è la capacità di filtrare il numero crescente di panchine imitanti il design della Big Bench.

In linea con la filosofia originale di rendere una Big Bench accessibile a tutti, a Paroldo e San Damiano d’Asti è stato lanciato un nuovo design creativo chiamato Big Bench for Everyone. Costruita strategicamente su un pendio naturale, una rampa consente la manovrabilità delle sedie a rotelle per disabili nella parte posteriore della panchina dove lo schienale si apre meccanicamente.

Chris Bangle, tuttavia, non si riposa sugli allori della Big Bench, nonostante il loro successo e il loro fascino globale. Creando progetti concettualmente nuovi per automobili, persino astronavi, case di cura e superyacht, riempie le sue giornate insieme a una fiorente società di consulenza e a orazioni in pubblico. Eppure Bangle si affretta a far sapere che ritiene che il progetto comunitario Big Bench il suo coronamento. “Potresti conoscermi come designer di automobili, ma dove vivo, sono quello della panchina”, ha dichiarato con orgoglio Bangle in un’intervista ad Autocar del 2021. “Davanti a casa nostra, in un buon fine settimana, avrò 200 macchine parcheggiate affinché le persone possano sedersi su una panchina. Ne sono così orgoglioso”.

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