Choosing a good wine isn’t always simple, but you may be happy to know there are good bottles for pretty much all pockets (Photo: Auremar/Dreamstime)

 What’s the difference between a bottle of wine priced at $3.95 and one that sells for $39,000? The factors that determine the price of wine are varied, volatile, and vague. Here’s an inside look at what you’re getting for your money.

At a wine auction in France, a bottle of vintage Château Lafite Rothschild Burgundy is sold to the highest bidder for $230,000. At a Trader Joe’s store in California, a bottle of Charles Shaw Chardonnay, known in local slang as “Two Buck Chuck,” is priced at $1.99. At a vineyard fountain in central Italy, visitors can help themselves to all the Montepulciano d’ Abruzzo rosé they can drink, for free. From zero to six figures, wine prices are all over the radar. What you get for what you pay is determined by complex influences, with a huge gap between high and low.

Wine is an alcoholic drink made from fermented grape juice. With an annual worldwide production estimated at 26 billion quarts, prices are defined by such factors as vintage, age, economy, vintner, viticulture, harvest, reviews, supply, and demand.

For instance, some investors compare the élite Lafite to a Leonardo da Vinci masterpiece painting. Critics describe this wine as “dark, ruby purple with extraordinary notes of graphite, black currants, sweet fruit, flowers, and unsmoked cigar tobacco.” Noble articulation indeed, but why would anyone pay such an astronomical amount for it? How many people can tell the difference between rare Lafite and bargain table wine? Blind tastings and academic studies found that neither amateur consumers nor experienced connoisseurs can consistently distinguish fine from cheap wine, or identify the flavors.

Wine has three essential markets: low, medium, and expensive. The majority of sales belong in the first category, with an estimated 90 percent priced less than $12. Key considerations in pricing include production and distribution. Let’s do the math…

With a bottle of wine selling for $30, distributors buy it from the producer for $15, then sell it to retail outlets for $20. Markups vary, but most retailers sell it for $30. Supermarket giant Costco, one of the largest wine retailers in the US, gets $22. Target has been known to offer average reds and whites for as low as $5.

The economics for cheaper wines are geared toward volume sales. For instance, a bottle of Australian Yellow Tail Chardonnay for $6 somehow covers the cost of production, taxes, import duties, marketing, overhead, and middleman. That’s quite an accomplishment.

Point of origin also impacts prices. Wine from Napa, for example, is usually 61 percent higher than similar California brands, due primarily to premium-grade soil and marketing muscle.

By comparison, icon-class wine is another matter. Almost entirely prestige, venture capitalist or symbol of wealth driven, its prices rise and fall with more regard to profit than personal satisfaction. As one investor puts it: “Investing in wine is risky. You buy as much as your budget allows, watch the value increase over time, then keep half and sell the remainder to recoup your investment. With proper timing, your profit comes in the form of a prestigious portfolio of superb wine.”

China’s booming economy has developed a new generation of local millionaires, many of whom have become formidable players in the international investment game. Chinese involvement is partially responsible for vintages to skyrocket in value. At a Hong Kong auction, for example, prices bid for Lafite nearly doubled those for the same wine at European and US auctions.

Millionaires aside, common folks can enjoy expensive wine that emphasizes drinking over dividends. Wine $10 or less produced by reputable wineries are like diamonds in the rough. Here, according to wine experts, is how to find them:

  • Avoid high-profile locations – No way you’ll pay less than $10 for wine originating from the renowned vineyards of Italy, France, or Spain. Look for products from lesser-known regions like Paso Robles, Cal.
  • White is all right – Since most white wine is rarely aged in oak and spends less time from grape to glass, you’re likely to find light, bright versions cheaper than reds. 
  •   Try obscure grapes – Though virtually unknown, grapes like Albarino and Nero d’ Avola produce less expensive wine than those such as Pinot Noir or Sangiovese.
  • Go Old World – Older appellations generate lower prices because they have been around longer and their cost of producing wine is less than newer, state-of-the-art wineries.
  • Forget bins – Bins and clearance sales are stocked with wine selling slowly or not all. You may find a bargain or two, but not necessarily a decent wine.
  • Champagne isnt always Champagne – It may say Champagne on the label, but it’s not always the real deal. Prosecco delivers the same sparkling fizz and bubbles, often for less than $12.
Choosing lesser known grapes can help save some money on a good bottle (Photo: Auremar/Dreamstime)

Before getting overwhelmed by price points, here’s what you can expect to pay for wine in these categories:

Extra Value – $4.

Value – $4-10.

Popular Premium – $10-15.

Premium – $15-20.

Super Premium – $20-30.

Ultra Premium – $30-50.

Luxury – $50-100.

Super Luxury – $100-200.

Icon – $200 plus.

Finally, a quiz. What is generally regarded as the world’s most precious wine, hailed by specialists as “the perfect Burgundy,” with the archbishop of Paris proclaiming it as “velvet and satin in a bottle?” The answer: Domaine de La Romanée Conti Grand Cru Côte de Nuits 1987. The name is as long as the price. If you can find a bottle, be prepared to shell out $39,000. Otherwise, Two Buck Chuck is easy on both the palate and pocketbook. 

For aficionados of Italian wine, here are examples of per-bottle prices for standouts in the three basic categories:

Cheapest ($12) – Barone Fini Pinot Grigio Valdadige 2016. Slightly fleshy with apple, ground ginger, clover, and honey notes. A touch of almonds and juicy acidity endow this light red with a smooth finish.

Mid-Price($48) – St. Michael Eppan Sauvignon Alto Adige San Valentin 2016. This mineral white has a smoky undertone to support subtle peach, melon rind, pink grapefruit, and pastry cream flavors. It is medium-bodied with a rich, floral finish.

Expensive ($250) – Falleto di Bruno Ginicosa Barolo – This sturdy, elegant red scores with a delicate floral, cherry, strawberry and mineral profile. Vibrant acidity and supple tannins result in an exceptional finish.

Wine, including Marsala, Moscato, and Barolo, is an essential element in many Italian recipes. Zabaione, which derives its name from the Sicilian 

word zabina, meaning “to whip,” is one of them. Here’s the recipe!

  • Ingredients (serves 4)
  •  4 egg yolks
  • 1/4 cup sugar
  • 1/4 cup of wine (usually Marsala, but you can also make it with Moscato!)


  • Warm eggs and sugar in a double boiler over low heat. 
  • Whisk briskly until foamy. 
  • Add wine and continue beating until soft, creamy, and holds its shape. 

Qual è la differenza tra una bottiglia di vino al prezzo di 3,95 dollari e una venduta a 39.000 dollari? I fattori che determinano il prezzo del vino sono vari, volatili e vaghi. Ecco uno sguardo a ciò che si ottiene in base alla spesa.

In un’asta di vini in Francia, una bottiglia di Château Lafite Rothschild Burgundy d’annata viene venduta al miglior offerente per 230.000 dollari. In un negozio Trader Joe’s in California, una bottiglia di Charles Shaw Chardonnay, nota in gergo locale come “Two Buck Chuck”, viene venduta a 1,99 dollari. Alla fontana di un vigneto in Italia centrale, i visitatori possono bere gratuitamente tutto il Montepulciano d’Abruzzo rosé che vogliono. I prezzi dei vini vanno da zero a sei cifre. Il rapporto qualità/prezzo è determinato da influenze complesse, con un enorme divario tra alti e bassi.

Il vino è una bevanda alcolica ottenuta dalla fermentazione del succo d’uva. Con una produzione mondiale annua stimata in 26 miliardi di litri, i prezzi sono definiti da fattori quali l’annata, l’età, l’economia, il viticoltore, la viticoltura, la vendemmia, le recensioni, l’offerta e la domanda.

Per esempio, alcuni investitori paragonano il Lafite d’élite a un capolavoro di Leonardo da Vinci. I critici descrivono questo vino come “viola rubino scuro con straordinarie note di grafite, ribes nero, frutta dolce, fiori e tabacco da sigaro non affumicato”. Un’articolazione davvero nobile, ma perché qualcuno dovrebbe pagare una cifra così astronomica per questo vino? Quante persone sono in grado di distinguere un Lafite raro da un vino da tavola di qualità? Degustazioni alla cieca e studi accademici hanno rilevato che né i consumatori dilettanti né gli esperti conoscitori sono in grado di distinguere il vino pregiato da quello economico o di identificarne i sapori.

Il vino ha tre mercati essenziali: basso, medio e costoso. La maggior parte delle vendite appartiene alla prima categoria, con una stima del 90% del prezzo inferiore a 12 dollari. Le considerazioni chiave sul prezzo includono la produzione e la distribuzione. Facciamo due conti…

Se una bottiglia di vino viene venduta a 30 dollari, i distributori la acquistano dal produttore a 15 dollari e la vendono ai punti vendita al dettaglio a 20 dollari. I ricarichi variano, ma la maggior parte dei rivenditori la vende a 30 dollari. Il gigante dei supermercati Costco, uno dei maggiori rivenditori di vino negli Stati Uniti, arriva a 22 dollari, mentre Target è noto per offrire rossi e bianchi medi a un prezzo inferiore di 5 dollari.

L’economia dei vini più economici è orientata verso i volumi di vendita. Per esempio, una bottiglia di Chardonnay australiano Yellow Tail a 6 dollari copre in qualche modo i costi di produzione, tasse, dazi d’importazione, marketing, spese generali e intermediari. È un bel risultato.
Anche l’origine influisce sui prezzi. Il vino di Napa, ad esempio, è di solito più caro del 61% rispetto a marchi analoghi della California, soprattutto a causa del terreno di qualità superiore e della forza del marketing.

In confronto, il vino di classe “icona” è un’altra cosa. Quasi interamente guidato dal prestigio, dal venture capitalist o dall’essere simbolo di ricchezza, i suoi prezzi salgono e scendono più per il profitto che per la soddisfazione personale. Come dice un investitore: “Investire nel vino è rischioso. Si compra quanto il proprio budget consente, si osserva l’aumento di valore nel tempo, poi si tiene la metà e si vende il resto per recuperare l’investimento. Con il giusto tempismo, il profitto arriva sotto forma di un prestigioso portafoglio di vini superbi”.

L’economia cinese in forte espansione ha sviluppato una nuova generazione di milionari locali, molti dei quali sono diventati giocatori formidabili sulla piazza degli investimenti internazionali. Il coinvolgimento cinese è in parte responsabile dell’impennata del valore delle annate. Ad un’asta di Hong Kong, ad esempio, i prezzi offerti per Lafite hanno quasi raddoppiato quelli dello stesso vino nelle aste europee e statunitensi.

A parte i milionari, la gente comune può godere di vini costosi che privilegiano il consumo rispetto ai dividendi. I vini da 10 dollari o meno prodotti da cantine rinomate sono come diamanti grezzi. Ecco, secondo gli esperti di vino, come trovarli:

Evitate le località di alto profilo: non pagherete mai meno di 10 dollari per un vino proveniente dai rinomati vigneti di Italia, Francia o Spagna. Cercate prodotti provenienti da regioni meno conosciute come Paso Robles, Cal.

Il bianco va bene – Poiché la maggior parte dei vini bianchi è raramente invecchiata in rovere e passa meno tempo dall’uva al bicchiere, è probabile trovare versioni leggere e luminose più economiche dei rossi.

Provate le uve più sconosciute – Anche se praticamente sconosciute, uve come l’Albarino e il Nero d’Avola producono vini meno costosi di quelli come il Pinot Nero o il Sangiovese.

Andate nel Vecchio Mondo – Le vecchie denominazioni generano prezzi più bassi perché esistono da più tempo e il loro costo di produzione del vino è inferiore a quello delle cantine più recenti e all’avanguardia.

Dimenticate gli stock – Gli stock e le vendite di liquidazione sono pieni di vini che si vendono lentamente o non si vendono tutti. Potreste trovare un affare o due, ma non necessariamente un vino decente.

Lo champagne non è sempre champagne – Sull’etichetta può esserci scritto champagne, ma non sempre è un vero affare. Il Prosecco offre la stessa frizzantezza e le stesse bollicine, spesso a meno di 12 dollari.

Prima di lasciarsi sopraffare dai prezzi, ecco quanto si può pagare per i vini di queste categorie:

Extra Value – 4 dollari.
Valore – 4-10 dollari.
Popular Premium – 10-15 dollari.
Premium – 15-20 dollari.
Super Premium – 20-30 dollari.
Ultra Premium – 30-50 dollari.
Lusso – 50-100 dollari.
Super lusso – 100-200 dollari.
Icon – oltre 200 dollari.

Infine, un quiz. Qual è il vino generalmente considerato più prezioso al mondo, acclamato dagli specialisti come “il Borgogna perfetto”, con l’arcivescovo di Parigi che lo proclama “velluto e raso in bottiglia”? La risposta: Domaine de La Romanée Conti Grand Cru Côte de Nuits 1987. Il nome è lungo quanto il prezzo. Se riuscite a trovare una bottiglia, preparatevi a sborsare 39.000 dollari. Altrimenti, Two Buck Chuck è accessibile sia per il palato che per il portafoglio.

Per gli appassionati di vino italiano, ecco alcuni esempi di prezzi per bottiglia per le tre categorie di base:

Il più economico (12 dollari) – Barone Fini Pinot Grigio Valdadige 2016. Leggermente carnoso con note di mela, zenzero macinato, trifoglio e miele. Un tocco di mandorle e una succosa acidità conferiscono a questo rosso leggero un finale morbido.
Prezzo medio ($48) – St. Michael Eppan Sauvignon Alto Adige San Valentin 2016. Questo bianco minerale ha un sottofondo affumicato che sostiene sottili sapori di pesca, scorza di melone, pompelmo rosa e crema pasticcera. È di medio corpo con un finale ricco e floreale.
Costoso ($250) – Barolo Falleto di Bruno Ginicosa – Questo rosso robusto ed elegante è caratterizzato da un delicato profilo floreale, di ciliegia, fragola e minerali. L’acidità vibrante e i tannini morbidi danno vita a un finale eccezionale.

Il vino, tra cui il Marsala, il Moscato e il Barolo, è un elemento essenziale in molte ricette italiane. Lo Zabaione, che deriva il suo nome dalla parola siciliana zabina, che significa “frustare”, è una di queste. Ecco la ricetta!

Ingredienti (per 4 persone)
– 4 tuorli d’uovo
– 1/4 di tazza di zucchero
– 1/4 di bicchiere di vino (di solito Marsala, ma si può fare anche con il Moscato!)

– Scaldare le uova e lo zucchero a bagnomaria a fuoco basso.
– Sbattere alacremente fino a ottenere una consistenza spumosa.
– Aggiungere il vino e continuare a sbattere fino a ottenere un composto soffice e cremoso che mantenga la sua forma.

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