Castellammare del Golfo, in Sicily. Photo: Travelbook/Dreamstime

Separated by a mere two miles of sparkling sea at its shortest distance, the island of Sicily sits off the toe of Italy’s “boot,” looking somewhat like a football readied for the punt. 

Italian by association, yet distinct and unique in culture, tradition, mindset, and even language, this beautiful Mediterranean Island holds her share of mystique.

Of Italy’s 20 regions, Sicily ranks 10th in popularity with tourists. The draws are pretty obvious – amazing food and wine, gorgeous beaches, cool history – yet there are lesser-known bits of intrigue that make the island even more enticing.  


The Stromboli is one of the active volcanos of Sicily. Photo: Serjio74/Dreamstime

Most folks are aware of Sicily’s famous Mt. Etna, that snow-capped peak featured in many Sicilian travel brochures. Known to the locals as “Mongibello,” Etna holds rank as Europe’s most active volcano, a mighty force for 2,000 years now. But many don’t know there are more than 10 other volcanoes on Sicily, as well. Only two others are regularly active, Stromboli and Volcano, and both live on their namesake islands off Sicily’s northeastern shore. Much like our Old Faithful, Stromboli typically flares, spews, and sputters almost daily. Interestingly so, the noun “volcano” comes directly from…I’ll leave you with one guess! 

Love language 

Ah, the sonnet. That lyrical rhyming scheme of 14 lines bespeaking love — and created by Sicilian poet Giacomo da Lentini in the 13th century. Derived from the Italian word “sonetto,” sonnet stylization became increasingly popularized throughout Europe over ensuing centuries. That English Bard fellow (and quite a few other notable poetic giants) might’ve had to spend a lot more creative energy if not for Sicily’s Giacomo. 

Why three legs? 

Any search on “the most unusual flags” will unearth a collection guaranteed to include Sicily’s striking flag. The unusual centerpiece of three rotating legs surrounding a bodyless head are rich with mythical meaning…and fitting of the Sicilian’s pride and tendency to hold fast to superstition. The Trinacria, as the center symbol on the flag is known, features the mythological Medusa – the snake-coiffed goddess known for her abilities to fight the forces of evil, and well…turn men to stone, too. Intertwined ears of corn and sprigs of wheat speak of Sicily’s great fertility. The three legs whirling about Medusa’s head have ties to ancient symbolism related to time and phases of the moon; however, here they also stand for the three main promontories of the island. The Trinacria, a part of Sicilian culture for as long as anyone knows, was so admired by the visiting Normans in 1072, they borrowed it for use on The Isle of Man’s Flag. Perhaps the world’s oldest “new” flag, the basic format has represented Sicily since 1282, yet was only officially adopted in 2000. Blame it on island time? 

The island(s) of Sicily 

Levanzo, on the Egadi Islands. Photo: Tonino Corso/Dreamstime

Sicily proudly claims rights as the largest island in the Mediterranean Sea (9,927 sq. miles), but not too many realize she is also big sister to an impressive collection of smaller surrounding islands. Perhaps most well-known are the Aeolian Archipelagos, seven distinct volcanic islands situated off the northeastern coast of Sicily. So unique and spectacular are these, they were declared an UNESCO World Heritage Site in 2000. They are also the most populated of the island groups, even if considered lightly populated comparatively speaking.

To the southwest lay the Pelagie Archipelago. Being tectonically linked to the African continent and a mere 70 miles from Tunisia, the three islands of Lampedusa, Linosa, and Lampione are more akin to stepsisters to Sicily. Idyllic volcanic beaches, unspoiled natural beauty, and slow-paced life attract Italian tourists in the know here. It seems loggerhead turtle moms are fond of the islands, as well. New generations are laid in the sand annually…and lovingly celebrated by local citizens. 

The three Egadi Islands hug the west coast of Sicily as if keeping an eye on the salt flats of nearby Trapani. Many Italian tourists seek enjoyment in the pristine waters and relaxed pace of life found here amongst the acclaimed fishermen. Paleolithic and Neolithic families recognized the islands appeal, too. Well preserved cave paintings were discovered as recently as 1949, their charcoal and fat rendered designs revealing everyday work and play. 

 Baroque towns 

Ragusa is one of Sicily’s baroque towns. Photo: Libux77/Dreamstime

If the term “baroque” cues images of 3-foot-tall powdered wigs and swirly ornate embellishments, it probably doesn’t include a scene set in Sicily. Hold that thought!  A powerful earthquake in 1693 essentially destroyed a swath of south-eastern Sicily, all but leveling towns such as Catania and Ragusa. Determined and optimistic, locals combined efforts to rebuild. Baroque style was high European fashion at the time…why not emulate it? Thus, a Sicilian version emerged, resulting in exceptional and unique architecture that now holds UNESCO World Heritage privileges in eight of the area’s towns. Out of great tragedy arose captivating structures framed in ornate carvings, grotesque masks, and statuary that would make an ancient Greek jealous. 

Si mangia bene 

Caponata is a typical Sicilian starter. Photo: Hlphoto/Dreamstime

Let’s be honest — food is a big part of the draw for any location chosen to explore. Obvious necessity aside, it really is one of life’s greatest pleasures…and Sicily, like all of Italy, has her own specialties to share. There are the well-knowns we can thank Sicily for — arancini, those beautifully fried orbs of risotto or ricotta; caponata, a harmonious appetizer blending eggplant, pine nuts, raisins and vinegar; and of course, cannoli and granita. But did you know it’s normal to eat ice cream for breakfast? A puffy brioche bursting with a creamy mound of gelato alongside your morning espresso – of course! When noontime hunger sets in, seek out a street vendor for a classic Pani ca Meusa, the equivalent of a Sicilian Big Mac. Steaming layers of cow spleen on a fresh sesame seed bun make for a perennial street food favorite. Naples invented pizza…Sicilians personalized it. Known as sfincione (sponge), tomato sauce and anchovies snuggled atop a thick rectangular pallet of bread provide a chewy feast. Would you believe Spaghetti-O’s originated in Sicily? Okay…possibly fake news, but Anelletti al Forno, a specialty from Palermo, very possibly could have spurred Chef Boy-Ar-Dee’s imagination. Small rings of pasta known as anelletti combined with a ragù style sauce, peas, and a variety of cheeses, then baked to savory perfection are a Sicilian comfort food favorite. 

There is much to discover within captivating Sicily. A confluence of Greek, Arab, Spanish, and Norman influences, Sicilian culture is full of mystique surrounded in rugged beauty. Her people reflect this heritage, as well, in a beautiful mixture of appearances. Proud, vibrant, and ready they await, eager to reveal a few more of the mysteries of their island home. 

Separata da appena due miglia di mare scintillante nel punto meno distante, l’isola della Sicilia si trova sulla punta dello “stivale” italiano, con l’aspetto di una specie di pallone da calcio pronto per il gol.
Italiana per associazione, ma distinta e unica per cultura, tradizione, mentalità e persino per la lingua, questa bellissima isola del Mediterraneo ha la sua parte di mistica.
Tra le 20 regioni italiane, la Sicilia è la decima per popolarità tra i turisti. Le attrattive sono piuttosto ovvie – cibo e vino stupefacenti, spiagge meravigliose, storia interessante – eppure ci sono note intriganti poco conosciute che rendono l’isola ancora più allettante.
La maggior parte della gente è a conoscenza del famoso monte Etna, la cima innevata presente in molti depliant di viaggio della Sicilia. Conosciuto dalla gente del posto come “Mongibello”, l’Etna è il vulcano più attivo d’Europa, una potente forza da ormai 2.000 anni. Ma molti non sanno che ci sono più di 10 vulcani in Sicilia. Solo altri due sono regolarmente attivi, Stromboli e Vulcano, ed entrambi stanno nelle loro omonime isole al largo della costa nord-orientale della Sicilia. Proprio come il nostro Vecchio, Stromboli, in genere fiammeggia, erutta e scoppietta quasi ogni giorno. È interessante notare che il sostantivo “vulcano” deriva direttamente da… Vi lascio indovinare!
La lingua dell’amore
Ah, il sonetto. Quello schema di rime liriche di 14 versi che parlano d’amore creato dal poeta siciliano Giacomo da Lentini nel XIII secolo. Derivata dalla parola italiana “sonetto”, la stilizzazione del sonetto è diventata sempre più popolare in tutta Europa nei secoli successivi. Il Bardo Inglese (e non pochi altri notevoli giganti poetici) avrebbe dovuto spendere molte più energie creative se non fosse stato per il siciliano Giacomo.
Perché tre gambe?
Qualsiasi ricerca sulle “bandiere più insolite” porterà alla luce una collezione che includerà sicuramente la suggestiva bandiera della Sicilia. L’insolito centrotavola a tre gambe rotanti che circondano una testa senza corpo è ricco di significati mitici… e corrisponde all’orgoglio e alla tendenza dei siciliani alla superstizione. La Trinacria, come è noto il simbolo centrale della bandiera, rappresenta la mitologica Medusa – la dea dalla testa di serpenti, nota per la sua capacità di combattere le forze del male e, beh… di pietrificare gli uomini. Spighe di grano intrecciate parlano della grande fertilità della Sicilia. Le tre gambe che ruotano intorno alla testa di Medusa sono legate ad un antico simbolismo legato al tempo e alle fasi lunari, ma qui rappresentano anche i tre principali promontori dell’isola. La Trinacria, parte della cultura siciliana, per quanto si sappia, fu così ammirata dai Normanni in visita nel 1072 che la presero in prestito per usarla sulla Bandiera dell’Isola di Man. Forse la più antica “nuova” bandiera del mondo, il formato base rappresenta la Sicilia dal 1282, ma è stata adottata ufficialmente solo nel 2000. La colpa è del tempo dell’isola?
L’isola o le isole della Sicilia
La Sicilia rivendica con orgoglio il diritto di essere l’isola più grande del Mediterraneo (9.927 miglia quadrate), ma non sono in molti a rendersi conto che è anche la sorella maggiore di un’impressionante collezione di piccole isole circostanti. Forse le più note sono quelle dell’Arcipelago delle Eolie, sette distinte isole vulcaniche situate al largo della costa nord-orientale della Sicilia. Sono così uniche e spettacolari che sono state dichiarate patrimonio dell’umanità dall’UNESCO nel 2000. Sono anche le più popolate tra i gruppi di isole, anche se considerate relativamente poco popolate.
A sud-ovest si trova l’arcipelago delle Pelagie. Essendo tettonicamente legate al continente africano e a sole 70 miglia dalla Tunisia, le tre isole di Lampedusa, Linosa e Lampione sono più simili alla sorellastra siciliana. Spiagge vulcaniche idilliache, una natura incontaminata e una vita lenta attirano qui i turisti italiani. Sembra che anche le mamme tartarughe caretta-caretta siano affezionate alle isole. Ogni anno, le nuove generazioni vengono lasciate sulla sabbia… e celebrate con amore dagli abitanti del posto.
Le tre isole Egadi abbracciano la costa occidentale della Sicilia come se tenessero d’occhio le saline della vicina Trapani. Molti turisti italiani cercano il divertimento nelle acque incontaminate e il ritmo di vita rilassato che qui si trova tra i famosi pescatori. Anche le famiglie del Paleolitico e del Neolitico hanno riconosciuto il fascino delle isole. Le pitture rupestri ben conservate sono state scoperte solo nel 1949, i loro disegni a carboncino e a grasso rivelano il lavoro e le attività di tutti i giorni.
Città barocche
Se il termine “barocco” rimanda a immagini di parrucche incipriate alte un metro e mezzo e ad abbellimenti pomposi, probabilmente non include una scena ambientata in Sicilia. Aspettate un attimo! Un potente terremoto del 1693 distrusse sostanzialmente una fascia della Sicilia sud-orientale, radendo quasi al suolo città come Catania e Ragusa. Determinati e ottimisti, gli abitanti del luogo unirono gli sforzi per ricostruire. Lo stile barocco era all’epoca l’alta moda europea… perché non emularlo? Così, ne è emersa una versione siciliana, che ha dato vita ad un’architettura eccezionale e unica nel suo genere, che oggi è patrimonio dell’umanità dell’UNESCO in otto città della zona. Dalla grande tragedia nacquero strutture accattivanti incorniciate da intagli decorati, maschere grottesche e statue che avrebbero fatto ingelosire un greco antico.
Si mangia bene
Siamo onesti: il cibo è una parte importante dell’attrattività per qualsiasi luogo scelto per l’esplorazione. Ovviamente, a parte l’ovvia necessità, è davvero uno dei piaceri più grandi della vita… e la Sicilia, come tutta l’Italia, ha le sue specialità da offrire. Ce ne sono alcune famose per le quali possiamo ringraziare la Sicilia: gli arancini, quelle belle sfere fritte di risotto o ricotta; la caponata, un antipasto armonioso che mescola melanzane, pinoli, uvetta e aceto; e, naturalmente, cannoli e granita. Ma lo sapevate che è normale mangiare il gelato a colazione? Una soffice brioche ripiena di un cumulo cremoso di gelato accanto al vostro espresso mattutino – naturalmente! Quando a mezzogiorno arriva la fame, cercate un venditore ambulante per un classico Pani ca Meusa, l’equivalente di un Big Mac siciliano. Strati fumanti di milza di mucca su un panino ai semi di sesamo fresco lo rendono un fantastico cibo da strada. Napoli ha inventato la pizza… i siciliani l’hanno personalizzata. Conosciuta come sfincione, la salsa di pomodoro e le acciughe in cima a una spessa fetta rettangolare di pane forniscono una prelibatezza da masticare. Ci credereste che gli Spaghetti-O sono originari della Sicilia? Ok… forse è una fake news, ma gli Anelletti al Forno, una specialità palermitana, molto probabilmente avrebbe potuto stimolare la fantasia dello Chef Boy-Ar-Dee. Piccoli anelli di pasta conosciuti come anelletti combinati con un ragù, piselli e una varietà di formaggi, poi cotti al forno alla perfezione, sono uno dei comfort food siciliani più amati.

C’è molto da scoprire nell’affascinante Sicilia. Una confluenza di influenze greche, arabe, spagnole e normanne, la cultura siciliana è piena di misticismo circondato da una bellezza aspra. Anche la sua gente riflette questo patrimonio, in una bella miscela di apparenze. Orgogliosi, dinamici e accoglienti, desiderosi di svelare qualche altro mistero della loro casa sull’isola.

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