Classical Riva boats at Montecarlo's port. Photo: Drozdin/Dreamstime

Sophia Loren had one. So did Anita Eckberg and Sean Connery…as did violet-eyed Liz. Brigitte  Bardot’s had zebra print seats, and even George Bush was often spotted in his, breaking waves in the Hamptons. They’ve always been the nautical epitome of cool — and we’re not talking about the owners, but of the craft… the 100% Italian built Riva yacht.

Sleek, sexy, oh-so Italian…these streamlined vessels are known throughout the nautical world for their extraordinary quality, unforgettable design, and well…for having a suave factor that would be off the charts if suave charts existed. Even if you’re not familiar with the name, Riva yachts might hold a spot in your subconscious. Just for a second, visualize a bevy of the rich and famous motor-boating across an Italian lake, Prosecco in hand, or maybe a pulse pounding James Bond clip, our hero soaring over breaking waves as he escapes the ire of his latest nemesis. Odds are your imagination included a Riva built boat.

The Riva name is synonymous with luxury and glamour in the boat world, a brand that defies being classified as “just” a watercraft. It might even be more of a zeitgeist of ideology, of concept, of beauty,  a melding of style and function that make Riva one of the most desirable yacht names around.

57th Nautical Salon, dedicated to Carlo Riva: ingengnere, pioneer of the nautical world and patron of the construction company of the famous luxury motorboats. Giovanni Cardillo /

It’s a remarkable story of serendipity and talent that led to the birth of Riva boats. While Carlo Riva (1922-2017) is considered the father of classic contemporary Riva watercraft, had it not been for a run of bad weather on the banks of Lake Iseo in 1842, Sophia would’ve had to settle for a much less classy ride over her Italian lakes.

Heavy rains pummeled the small lakeside town of Sarnico, forcing the River Oglio from its banks. As flooding torrents scoured the village, they carried with them the small fleet of fishing vessels, tumbled about like children’s toys. The humble boats experienced severe damage; immediate help was needed and found through the expertise of a young boatwright by the name of Pietro Riva. Newly arrived from Laglio, Riva quickly set to work repairing and refitting the vessels with skill and quality. His craftsmanship earned the village’s admiration and trust, and eventually Riva opened his own shipyard on the Sarnico shoreline. Pietro’s early production featured quality battel da pesca (fishing boats) and canotto da passeggio (pleasure craft) to suit the needs of the locals, but as his young family grew, so did his vision for his small company.

Pietro’s mastery of boatbuilding was the beginning of a legendary line of shipwrights. His son Ernesto introduced power combustion engines, a forward-thinking step that brought the latest mechanical innovations to the business. His insight introduced not only speedier transportation of goods over the lakes, but the launch of nautical tourism, as well. Ernesto’s own motorboat prototype was a success…and a lot of fun; why not offer tourists the chance to experience the wind, waves, and sights that he was enjoying?  

Interior of vintage motor nautical boat Riva. © Ruslan Gilmanshin |

Riva’s visionary heritage continued when Ernesto’s son Serafino took the helm, bringing a major shift to the boatyard. It was after World War I and Italy was ready for distraction. Capitalizing on this, Serafino built and promoted high speed pleasure boats. Equipped for speed and agility, Riva power boats became the hot rod of the Italian lakes. Serafino’s designs quickly set the standard for the popular sport of speedboat racing in the 1920s and 1930s. Riva’s successful incorporation of efficient design and high-powered engines earned fame through multiple wins and titles in Italy and around the world.

“I want to build boats my own way I told my father…I started production in 1950 with six months of testing…It was the happiest day of my life.” ~ Carlo Riva

It wasn’t until Carlo Riva, son of Serafino, took the helm of Riva, however, that the seismic shift in production — and notoriety — began. With the skill, training, DNA, and drive of the Riva dynasty under his skin, Carlo revolutionized Riva design. After some serious head-butting with his father Serafino — who saw no need to change the line’s traditional success —  Carlo succeeded in forging ahead with his vision for a sleek, immaculately built boat featuring flawless functionality and glamorous visual appeal:  the nautical version of Italian flair and desirability. A new manufacturing facility was constructed in 1954 on the shores of Lake Iseo fusing state-of-the art innovation with Riva’s famed tradition for minute attention to detail and quality. Carlo’s vision set into motion Riva’s golden age of luxury watercraft; Riva yachts quickly became the coveted status symbol for those with an eye for ultimate fashion and function.  

A Riva taxi in Venice. Photo: Russwitherington/Dreamstime

The breakthrough, however, that imbedded the iconic Riva style in modern awareness came about in 1962 with the launch of the Acquarama. Using the design protocol of his highly popular Tritone, Carlo reimagined the boat to feature roomier passenger space, a sun deck that seemed to beg for bathing beauties, and other innovations that set precedents in the boating world. His signature feature of turquoise blue upholstery with a matching wheel was the cherry on top. Named #1 of the Top 100 Best Boats Ever by “Motorboat & Yachting Magazine” and “Most beautiful boat in the World” by the International Press, this “Ferrari of the boat world” still quickens the pulse in many whenever she shows up in movies or commercials — or lakeside if you’re lucky enough to witness one slicing through the blue.

Carlo sold his company to an American firm in 1969 yet remained active for several more years. A succession of non-Italian owners finally came full circle in 2000 when the Italian Ferretti Group purchased Riva Yachts. Active in production today, Carlo’s imprint remains strong within the company, evident through the breath-taking style, consummate quality, and suave elegance permeating every Riva boat from cruiser to mega-yacht.

Riva Yachts, a name synonymous with Italian flair and elegance, remains one of the most coveted brands today. Even if owning one is out of reach, it’s possible to get up close and personal with a visit to the Riva Yacht factory in Sarnico. Standing next to Ernesto’s first motorboat, or perhaps feeling your pulse quicken as you admire the Aquarama #784, the last classic model off the production line in 1996, can quicken the pulse of any fan of the beauty of Italian design and innovation. Carlo’s spirit is alive and well on the shores of his beloved Sarnico.

“…Designed with love, pure and strong like a pedigree horse. Unforgettable!” ~ Carlo Riva 

Sophia Loren ne aveva uno. Anche Anita Eckberg e Sean Connery… come anche Liz dagli occhi viola. Quello di Brigitte Bardot aveva sedili zebrati, e persino George Bush è stato spesso visto a bordo del suo, mentre navigava negli Hamptons. Sono sempre stati l’epitome nautica del cool – e non stiamo parlando dei proprietari, ma dell’imbarcazione… lo yacht Riva costruito al 100% in Italia.
Eleganti, sexy, così italiani… queste imbarcazioni aerodinamiche sono conosciute in tutto il mondo nautico per la loro straordinaria qualità, il design indimenticabile, e beh… per avere un fattore di soavità che sarebbe fuori dalle classifiche se esistessero classifiche di soavità. Anche se il nome non vi è familiare, gli yacht Riva potrebbero avere un posto nel vostro subconscio. Solo per un secondo, visualizzate un gruppo di ricchi e famosi che navigano a motore su un lago italiano, Prosecco alla mano, o magari un filmato di James Bond, con il nostro eroe che si libra sulle onde che si infrangono mentre sfugge all’ira della sua ultima nemesi. È probabile che la vostra immaginazione includa una barca costruita da Riva.
Il nome Riva è sinonimo di lusso e glamour nel mondo delle barche, un marchio che sfida la classificazione di “semplice” imbarcazione. Potrebbe anche essere più dello spirito del tempo, dell’ideologia, del concetto, della bellezza, una fusione di stile e funzione che rendono Riva uno dei nomi più desiderabili di yacht.
È una straordinaria storia di serendipità e talento quella che ha portato alla nascita delle barche Riva. Mentre Carlo Riva (1922-2017) è considerato il padre dei classici motoscafi Riva contemporanei, se non fosse stato per un periodo di maltempo sulle rive del lago d’Iseo nel 1842, Sophia avrebbe dovuto accontentarsi di un giro molto meno elegante sui laghi italiani.
Forti piogge colpirono la piccola città lacustre di Sarnico, facendo uscire dalle sponde il fiume Oglio. Mentre i torrenti inondavano il villaggio, portarono con sé la piccola flotta di pescherecci, trascinati come giocattoli per bambini. Le umili barche subirono gravi danni; fu necessario un aiuto immediato, che fu trovato grazie alla competenza di un giovane maestro d’ascia di nome Pietro Riva. Appena arrivato da Laglio, Riva si mise subito al lavoro per riparare e sistemare le barche con abilità e qualità. La sua abilità artigianale guadagnò l’ammirazione e la fiducia del villaggio, e alla fine Riva aprì il suo cantiere navale sulla costa di Sarnico. La produzione iniziale di Pietro comprendeva battelli da pesca e canotti da passeggio di qualità per soddisfare le esigenze della gente del posto, ma quando la sua giovane famiglia crebbe, crebbe anche la visione della sua piccola azienda.
La maestria di Pietro nella costruzione di barche fu l’inizio di una linea leggendaria di maestri d’ascia. Suo figlio Ernesto introdusse i motori a combustione, un passo lungimirante che portò le ultime innovazioni meccaniche al business. La sua intuizione introdusse non solo un trasporto più veloce delle merci sui laghi, ma anche il lancio del turismo nautico. Il prototipo di motoscafo di Ernesto fu un successo… e molto divertente: perché non offrire ai turisti la possibilità di sperimentare il vento, le onde e i panorami di cui lui godeva?
L’eredità visionaria di Riva continuò quando il figlio di Ernesto, Serafino, prese il timone, portando un grande cambiamento nel cantiere. Era il primo dopoguerra e l’Italia era pronta a distrarsi. Capitalizzando questo cambiamento, Serafino costruì e promosse barche da diporto ad alta velocità. Equipaggiate per la velocità e l’agilità, le barche a motore Riva divennero l’hot rod dei laghi italiani. I progetti di Serafino stabilirono rapidamente lo standard per il popolare sport delle gare di motoscafi negli anni ’20 e ’30. La riuscita incorporazione da parte di Riva di un design efficiente e di motori ad alta potenza si guadagnò la fama attraverso molteplici vittorie e titoli in Italia e nel mondo.
“Voglio costruire barche a modo mio, dissi a mio padre… Ho iniziato la produzione nel 1950 con sei mesi di prove… È stato il giorno più felice della mia vita”. ~ Carlo Riva
Fu solo quando Carlo Riva, figlio di Serafino, prese il timone della Riva, però, che iniziò la svolta decisiva nella produzione – e nella notorietà. Con l’abilità, la formazione, il DNA e la grinta della dinastia Riva nella pelle, Carlo rivoluzionò il design Riva. Dopo qualche scontro con il padre Serafino – che non vedeva la necessità di cambiare il tradizionale successo della linea – Carlo riuscì a portare avanti la sua visione di una barca elegante, costruita in modo impeccabile e con un appeal visivo glamour: la versione nautica del fascino italiano e della desiderabilità.
Nel 1954 fu costruito un nuovo stabilimento di produzione sulle rive del lago d’Iseo, fondendo l’innovazione allo stato dell’arte con la famosa tradizione Riva di attenzione al dettaglio e alla qualità. La visione di Carlo mise in moto l’età dell’oro delle imbarcazioni di lusso Riva; gli yacht Riva divennero rapidamente l’ambito status symbol per coloro che erano attenti alla moda e alla funzionalità.
La svolta, tuttavia, che incastrò l’iconico stile Riva nella consapevolezza moderna avvenne nel 1962 con il lancio dell’Acquarama. Usando il protocollo di design del suo popolarissimo Tritone, Carlo reimmaginò la barca con uno spazio più ampio per i passeggeri, un ponte sole che sembrava implorare bellezze da bagno, e altre innovazioni che stabilirono dei precedenti nel mondo della nautica. La sua firma, tappezzeria blu turchese con una ruota abbinata, fu la ciliegina sulla torta. Nominata n. 1 fra le 100 migliori barche di sempre dalla rivista “Motorboat & Yachting Magazine” e “la più bella barca del mondo” dalla stampa internazionale, questa “Ferrari del mondo delle barche” fa ancora battere forte il cuore a molti ogni volta che appare nei film o nelle pubblicità – o in riva al lago se si è abbastanza fortunati da vederne una che sfreccia nel blu.
Carlo vendette la sua compagnia a un’azienda americana nel 1969, ma rimase attivo ancora per diversi anni. Una successione di proprietari non italiani ha finalmente chiuso il cerchio nel 2000, quando il Gruppo Ferretti, italiano, ha acquistato Riva Yachts. Attivo oggi nella produzione, l’impronta di Carlo rimane forte all’interno dell’azienda, evidente attraverso lo stile mozzafiato, la qualità tradizionale e la soave eleganza che permea ogni barca Riva, dal cruiser al mega-yacht.
Riva Yachts, sinonimo di fascino ed eleganza italiana, rimane uno dei marchi più ambiti oggi. Anche se possederne uno non è alla portata di tutti, è possibile avvicinarsi a questo marchio con una visita alla fabbrica Riva Yachts di Sarnico. Stare accanto al primo motoscafo di Ernesto, o magari sentire le pulsazioni accelerare mentre si ammira l’Aquarama #784, l’ultimo modello classico uscito dalla linea di produzione nel 1996, può emozionare qualsiasi fan della bellezza del design e dell’innovazione italiana. Lo spirito di Carlo è vivo e vegeto sulle rive della sua amata Sarnico.
“…Progettata con amore, pura e forte come un cavallo di razza. Indimenticabile!” ~ Carlo Riva

Receive more stories like this in your inbox