The fish market of Catania: colorful and traditional, it is the very heart of the town (Photo: Dreamstime)

We are in that time of the year again. The summer is over, we’re all going back to our daily routines and embracing the comforting colors and sound of the fall, yet, it’s hard not to think about another holiday, a city break somewhere beautiful and rich in history and art. This is why every September Trip Advisor selects five European locations tipped to become particularly popular in the following months: to make our destination choice a tad easier. Or not, depending on how you look at it.

Catania’s outstanding baroque architecture, something you can enjoy every day, in every street and corner of the city (Photo: Dreamstime)

This year, the well known traveling site included an Italian stunner in its list and, let me tell you, it’s a bit unexpected: Catania. Unexpected not because the city doesn’t deserve it, but because it’s easy to forget about its wealth of art and history, considering it’s surrounded by places like Palermo, the Valle dei Templi, Monreale… You know the way it is: if you open a chest filled with breathtaking, precious diamonds, you may fail to note their beauty one by one.

This is why Trip Advisor’s choice of Catania as one of 2019’s up and coming European destinations is welcomed: it’ll hopefully bring more attention onto a town that well deserves the love – and visits – of more people. Here are five reasons you should most definitely include Catania in your next trip to Sicily: Trip Advisor is not the only one to have noticed them!

Mount Etna (Photo: Dreamstime)

1. Mount Etna watching over the city
Just like Vesuvius is synonym with Naples, Etna means Catania: high and majestic, imposing and fearful, yet also loved, admired and respected, Mount Etna, whose natural reserve has been part of the UNESCO World Heritage since 2013, is the soul of Catania. It protects and looms over the city at once, and is the first of its beauties to welcome visitors as soon as they land at Fontanarossa airport. It frames the baroque streets of Catania in the same way the Alps embrace those of Turin, all those miles up north. You can admire it from town or, if you’re into trekking, you can take one of the many tours available bringing you around the Natural Park of Etna. The choice is yours.

2. The lively and colorful world of Catania’s market and kiosks
As it often happens in towns by the sea, the fish market is one of the places where Catania’s colorful character truly shines. And what a character: you see, Catania’s fish market is not your usual outdoor souk style gathering of fragrant, vocal, vibrant stalls. Or it’s not just that, at least. Located just behind the cathedral, it has the peculiarity to have developed inside the tunnels of Charles V’s walls, built during the 16th century to defend the city from potential invasions.

Because of this, the market is both indoor and outdoor and takes place, quite literally, in a piece of history. You’ll find more than fish, too: vegetables and fruit, meats and tripes, all can be found here, at the hearty core of Catania. And if you need to quench your thirst after a visit to the market, look no further than one of the city’s traditional kiosks, or cioscu. To drink u cioscu, at the kiosk, is a true Catanese tradition: you’ll find them in Piazza Roma and Piazza Cavour, in Piazza della Borsa and Piazza Umberto, the latter being home to the most popular.

The tradition of kiosks in Catania dates back to the 19th century, when vendors would sell water with anise to help people survive the heat. More than a century passed, but the ingredients remain beautifully old fashioned: sugar, fruit, water and natural syrups. Try fresh drinks made with water from Mount Etna and mandarin or tamarind, orzata, or the delicious sciampagnino, made with citron juice, water and soda water, and completo, a fantastic mix of orzata, anise, lemon juice and soda water.

Trip Advisor’s choice of Catania as one of 2019’s up and coming European destinations (Photo: Dreamstime)

3. The world underneath the streets
Throughout the millennia, mount Etna truly made the history of the city of Catania: every eruption covered with a layer of lava and ashes buildings and roads, art and commerces. But nothing of such an immense patrimony has gone truly lost, it’s simply hidden under the ground. Centuries and centuries of history lie underneath the surface, an archeological dream and a place to rediscover the origins of a city, origins matching those of civilization in Italy. Under the streets of today’s Catania, we’ll find the Achillian Thermal Baths and those of the Rotunda, but also the remains of the largest Roman amphitheater in Italy after the Colosseum and the Arena of Verona. We can see the early shapes of Catania’s Christian faith in the church of San Gaetano alle Grotte, characterized by a series of underground tunnels which were, most likely, catacombs and where Sant’Agata was probably buried. A true world underneath the world, unique and rare.

Catania is the second largest city of Sicily after Palermo located on the east coast facing the Ionian Sea (Photo: Stefano Valeri/Dreamstime)

4. Catania and Sant’Agata
If you’re in Catania at the beginning of February, then you’ll have the luck to experience one of the largest religious festivals in the world, the celebration of Sant’Agata. When it comes to the number of faithfuls participating, only the Holy Week in Seville and the feast of Corpus Christi in Cuzco, Peru, have more. The festival of Sant’Agata takes place on the 3rd, 4th and 5th of February but preparations for it begin straight after the end of Christmas celebrations. More than one million people participates to celebrations that culminates in a holy procession through the city that touches upon the places of Sant’Agata’s martyrdom: typical of it are the candelore, large, beautifully decorated candles carried by faithfuls on their shoulders. However, the real centerpiece of the procession is the vara, a large, chiseled reliquary entirely made in silver and dating back to the early 16th century.

Ancient Roman theater in Catania, built from the limestone and black lava (Photo: Romasph/Dreamstime)

5.Catania’s baroque
And then, there is Catania’s outstanding baroque architecture, something you can enjoy every day, in every street and corner of the city. Catania was severely damaged during the 1693 earthquake that entirely destroyed the town of Noto and many other smaller villages in the area. Reconstruction began almost immediately, in a style whose opulence was not simply dictated by the architectural trends of the times, but also by the will of the Sicilian aristocracy to show off their power and wealth. The results, which we can still enjoy today, are buildings at once opulent and incredibly light, a heady mix of two opposite but somehow equally incredible things. Every corner of Catania truly has a treasure to offer: it’s time to go take a look for ourselves.

Siamo di nuovo in quel periodo dell’anno. L’estate è finita, torniamo alle nostre abitudini quotidiane e abbracciamo i colori e i suoni confortanti dell’autunno, eppure è difficile non pensare a un’altra vacanza, ad una vacanza in qualche città bella e ricca di storia e di arte. Questo è il motivo per cui, ogni settembre, Trip Advisor seleziona cinque località europee destinate a diventare particolarmente popolari nei mesi successivi: per rendere la nostra scelta della destinazione un po’ più semplice. Oppure no, a seconda di come la pensi. Quest’anno, il famoso sito di viaggi ha messo una bellezza italiana nella sua lista e, lasciamelo dire, è un po’ inaspettata: Catania. Inaspettata non perché la città non lo meriti, ma perché è facile dimenticare la sua ricchezza di arte e storia, considerando che è circondata da luoghi come Palermo, la Valle dei Templi, Monreale … Sapete com’è: se apri un baule pieno di diamanti preziosi e straordinari, potresti non notare la bellezza di ciascuno.

Questo è il motivo per cui la scelta di Catania da parte di Trip Advisor, come una delle future destinazioni europee del 2019, è benvenuta: si spera che porti più attenzione su una città che merita l’amore – e le visite – di più persone. Ecco cinque motivi per cui dovresti assolutamente includere Catania nel tuo prossimo viaggio in Sicilia: Trip Advisor non è l’unico ad averle notate!

1. L’Etna sorveglia la città
Proprio come il Vesuvio è sinonimo di Napoli, l’Etna significa Catania: alto e maestoso, imponente e spaventoso, ma anche amato, ammirato e rispettato, l’Etna, la cui riserva naturale è stata inserita nel patrimonio mondiale dell’UNESCO dal 2013, è l’anima di Catania. Protegge e incombe sulla città allo stesso tempo, ed è la prima fra le sue tante bellezze ad accogliere i visitatori non appena atterrano all’aeroporto di Fontanarossa. Incornicia le strade barocche di Catania nello stesso modo in cui le Alpi abbracciano le vie di Torino, tante migliaia a nord. Puoi ammirarlo dalla città o, se ti piace il trekking, puoi fare uno dei tanti tour a disposizione che ti portano in giro per il Parco Naturale dell’Etna. La scelta è tua.

2. Il mondo vivace e colorato del mercato e dei chioschi di Catania  
Come spesso accade nelle città vicino al mare, il mercato del pesce è uno dei luoghi in cui l’indole colorata di Catania brilla davvero. E che indole: vedi, il mercato del pesce di Catania non è il solito mercato all’aperto in stile souk fatto di bancarelle profumate, piene di voci e vivaci. O almeno non è solo questo. Situato proprio dietro la cattedrale, ha la particolarità di essersi sviluppato all’interno dei tunnel delle mura di Carlo V, costruite durante il XVI secolo per difendere la città da potenziali invasioni. Per questo motivo, il mercato è sia al chiuso che all’aperto e si svolge letteralmente in un pezzo di storia. Troverai anche qualcosa di più del pesce: verdura e frutta, carne e trippa, nel cuore di Catania si può trovare tutto.

E se hai bisogno di dissetarti dopo una visita al mercato, non cercare se non uno dei chioschi tradizionali della città, o cioscu. Bere u cioscu, al chiosco, è una vera tradizione catanese: li troverete in Piazza Roma e Piazza Cavour, in Piazza della Borsa e Piazza Umberto, e quest’ultima ospita il più popolare. La tradizione dei chioschi di Catania risale al 19° secolo, quando si vendeva acqua con anice per aiutare le persone a sopportare il caldo. Più di un secolo è passato, ma gli ingredienti rimangono splendidamente antiquati: zucchero, frutta, acqua e sciroppi naturali. Provate le bevande fresche fatte con l’acqua del monte Etna e il mandarino, il tamarindo, l’orzata, o il delizioso sciampagnino a base di succo di cedro, acqua acqua e soda, e il completo, un fantastico mix di orzata, anice, succo di limone e soda.

3. Il mondo sotto le strade
Nel corso dei millenni, l’Etna, ha letteralmente fatto la storia della città di Catania: ogni eruzione ha coperto con strati di lava e ceneri edifici e strade, arte e commerci. Ma nulla di un patrimonio così immenso è andato davvero perduto, è semplicemente nascosto sotto terra. Secoli e secoli di storia giacciono sotto la superficie, un sogno archeologico e un luogo per riscoprire le origini di una città, origini che corrispondono a quelle della civiltà in Italia. Sotto le strade dell’attuale Catania, troviamo le Terme Achilliane e quelle della Rotonda, ma anche i resti del più grande anfiteatro romano d’Italia dopo il Colosseo e l’Arena di Verona. Possiamo vedere le prime manifestazioni della fede cristiana di Catania nella chiesa di San Gaetano alle Grotte, caratterizzata da una serie di gallerie sotterranee che furono, molto probabilmente, catacombe e dove probabilmente fu sepolta Sant’Agata. Un vero mondo sottoterra unico e raro.

4. Catania e Sant’Agata  
Se andrai a Catania all’inizio di febbraio, allora avrai la fortuna di vivere una delle più grandi celebrazioni religiose del mondo, la festa di Sant’Agata. Parlando del numero dei fedeli partecipanti, solo la Settimana Santa di Siviglia e la festa del Corpus Domini di Cuzco, in Perù, ne hanno di più. La festa di Sant’Agata si svolge il 3, 4 e 5 febbraio, ma i preparativi iniziano subito dopo la fine delle celebrazioni natalizie. Più di un milione di persone partecipano alle celebrazioni che culminano in una santa processione attraverso la città che tocca i luoghi del martirio di Sant’Agata: tipiche sono le candelore, grandi candele splendidamente decorate portate in spalla dai fedeli. Tuttavia, il vero fulcro della processione è la vara, un grande reliquiario cesellato interamente realizzato in argento e risalente agli inizi del XVI secolo.

5. Il barocco di Catania
E poi, c’è l’eccezionale architettura barocca di Catania, qualcosa che puoi gustare ogni giorno, in ogni strada e in ogni angolo della città. Catania venne gravemente danneggiata dal terremoto del 1693 che distrusse completamente la città di Noto e molti altri villaggi più piccoli della zona. La ricostruzione iniziò quasi immediatamente, in uno stile la cui opulenza non era semplicemente dettata dalle tendenze architettoniche dei tempi, ma anche dalla volontà dell’aristocrazia siciliana di mostrare il proprio potere e ricchezza. I risultati, di cui possiamo ancora godere oggi, sono al tempo stesso opulenti e incredibilmente leggeri, un mix inebriante di due cose opposte ma in qualche modo ugualmente incredibili. Ogni angolo di Catania ha davvero un tesoro da offrire: è ora che tu stesso dia un’occhiata.

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