The sea from the Sentiero degli Dei (Photo: Josef Skacel/Dreamstime)

La Costiera Amalfitana. To borrow a few lines from a wonderful old song – “Say it loud and there’s music playing; say it soft and it’s almost like praying” – is befitting. Just the sound of the words hints at the magic and allure found along Italy’s Amalfi Coastline. Encompassing 25 miles of magnificent coast stretching from Sorrento to Salerno, this famous slice offers breathtaking views almost too stunning to embrace as reality. Soft emerald mountainsides dramatically morph to sheer cliffsides that tumble into the Tyrrhenian sea. Precariously stacked jumbles of pastel buildings compose small seaside towns and cliff-hugging villages, each looking as if they might topple into the sea at any moment. The renowned (and extremely narrow) Amalfi coast roadway corkscrews round and through it all, itself an engineering feat of seemingly impossible means. Add a splendid array of beaches, lemon groves, vineyards, and orchards: the region’s reputation for beauty and enchantment is sealed.

While many seek this area for lazy days by the ocean or perhaps a romantic get-away, the Costiera Amalfitana offers a spectacular selection of hikes for those seeking a bit of outdoor adventure. One hike in particular stands above them all for sheer beauty – the Sentiero degli Dei…or Path of the Gods. With a name like this, expectations run high; and fortunately, they are met! Slated as one of the top ten hikes in the world, the Path of the Gods has earned its title as a “must do” activity along the Amalfi Coast.

A recent visit to this area gave me the opportunity to experience the hike firsthand. It was a day I’ll not soon forget. Being based in the town of Amalfi made for one less obstacle to reach the trailhead in a region that often requires multiple modes of transportation to get from Point A to Point B. A daring bus ride from the seawall up-up-up the mountain to Bormerano brings hikers to the tiny town’s central piazza. A nearby bar serves as a beehive of activity as locals grab a morning espresso and hikers scurry for the restroom, water, and one of the enticing local pastries – certainly necessary for hiking energy!

Signs guide the way to the trailhead, a rather unassuming asphalt road that offers less than provocative views of wild grasses growing along a hillside and peeks of terraced olive groves. The mundane quickly gives way, however, when the actual trail begins. Glimpses of glistening water tease of what’s to come as layers of mountainsides, limestone cliffs, and grottos join the collective scene. This area is lush; gentle breezes brought transient wafts of rosemary and other flora up the steep cliffsides to delight our senses even more.

Trekking the trail (Photo: Francesca Sciarra/Dreamstime)

From Bomerano, the hike transverses about 5 miles before reaching the village of Nocelle, the official end of the path. While it’s listed as a moderate hike, anyone with a reasonable level of endurance can easily manage. The path does become a bit challenging here and there, but it’s not a race: take your time to scramble over occasional rocky terrain. Being mindful of drop-offs is a good idea, and particularly treacherous ones are guarded by sturdy railing. Common sense is the best thing to toss in your backpack, along with water and a sunhat!

It’s suggested to allow 2 to 4 hours to complete the course to Nocelle. Factoring in time to stop and absorb the wonders definitely calls for the lengthier estimate. Views along this path are a never-ending wide-screen array of magnificence that constantly surprises. While dazzling views of the sea are endlessly breathtaking, portions wind through shaded forest before opening to coastal views. Occasional forays lead into cavernous, even canyon-like segments that kiss towering limestone cliffs and grottos. Sporadic ruins speak of those who dwelled here centuries ago as they carved out a living, while occasional livestock pens hosting pigs or a donkey seem to practically hover from stony walls or grassy patches perched over sheer drops.

The trail itself is ancient. It’s said the Greeks were the first to carve its footprint, opening a means to get from one settlement to the next. Even today, the main portion is an active footpath used by farmers and villagers to transport goods from village to village, make way to their olive or lemon groves cultivated at heavenly heights, or move livestock to greener grazing. Don’t be surprised if you meet up with a few goats or a loaded-up donkey along the way.

It’s understandable that a pathway such as this would be suitable real estate for the gods, but other explanations exist as to the name of the trail. Perhaps the most entertaining is based on literature, Homer’s Odyssey to be precise. It’s said that the gods descended to save Ulysses from the allure of the Sirens’ songs as he sailed past their home of Capri. The pathway was created as they trod from above down to the sea. Others say it derived its name from the small religious communities and hermits who would shelter here to pray, or perhaps was named by Grand Tour travelers in the 1800s for its sheer beauty. Take your pick: the name is definitely befitting no matter its origin!

The final third of the path is perhaps the most evocative, if that’s possible to say. Expansive coastal views open up encompassing the Bay of Naples, Capri, and promenades of craggy coast that slide into the sea, all lined up in orderly chaos. Positano and her beguiling pastel profile reminds that you’ve come this far – the exhilaration is as good as the view. Perspective is a tricky thing here. The human eye is really not able to translate the grand immensity of the sea hugging the terrain, of the towering height of the mountainsides, of the tumbling landscape eased by stairstep terracing and small hamlets as it spills downward — how they marry into one majestic panorama. Try as you may, take as many photos as you please:  completely absorbing the beauty as if trying to behold that of a mythical god…it’s blindingly next to impossible.

A refresher of an icy granita or freshly squeezed juice in Nocelle is called for before descending down 1500 (some say 1700) steps through Montepertuso to Positano. Seaside views and cold gelato await your pleasure there before boarding the ferry back to Amalfi. What better way to wrap up this heavenly hike than viewing it from the sea where Ulysses heard the songs that created the path you can hardly believe you’ve walked.  

La Costiera Amalfitana. E’ opportuno prendere in prestito alcuni versi di una vecchia e meravigliosa canzone: “Dillo forte e c’è la musica; dillo piano ed è quasi come pregare”. Solo il suono delle parole suggerisce la magia e il fascino che si incontrano lungo la Costiera Amalfitana in Italia. 25 miglia di magnifica costa che va da Sorrento a Salerno, questo famoso litorale offre viste mozzafiato quasi troppo stupefacenti da sembrare vere. Morbide montagne color smeraldo si trasformano in spettacolari scogliere a picco sul mare Tirreno. Gruppi di edifici color pastello arroccati in modo precario compongono piccole città di mare e villaggi sulla scogliera, ognuno dei quali sembra cadere in mare da un momento all’altro. La rinomata (ed estremamente stretta) strada costiera amalfitana si snoda come un cavatappi intorno e attraverso tutto questo paesaggio, a sua volta è una prodezza ingegneristica di mezzi apparentemente impossibili. Aggiungete una splendida serie di spiagge, limoneti, vigneti e frutteti: la reputazione della regione per la bellezza e l’incanto è completa.

Se molti cercano questa zona per trascorrere pigre giornate in riva al mare o magari per una fuga romantica, la Costiera Amalfitana offre una spettacolare gamma di escursioni per chi cerca un po’ di avventura all’aperto. Un’escursione in particolare spicca su tutte per la pura bellezza: il Sentiero degli Dei. Con un nome come questo, le aspettative sono alte e fortunatamente, sono confermate! Classificata come una delle dieci migliori escursioni al mondo, il Sentiero degli Dei si è guadagnato il titolo di “imperdibile” della Costiera Amalfitana.

Una recente visita in questa zona mi ha dato l’opportunità di sperimentare l’escursione in prima persona. È stata una giornata che non dimenticherò rapidamente. Avere come base la città di Amalfi ha reso più semplice raggiungere l’inizio del sentiero in una regione che spesso richiede diversi mezzi di trasporto per arrivare dal punto A al punto B. Un audace viaggio in autobus dal lungomare su per la montagna fino a Bormerano porta gli escursionisti alla piazza centrale della cittadina. Un vicino bar lavora freneticamente come un alveare, mentre la gente del posto prende un espresso mattutino e gli escursionisti si affrettano tra toilette, approvvigionamento di acqua e di una delle allettanti paste locali, certamente necessarie per il fabbisogno energetico del trekking!
I cartelli guidano la strada verso l’inizio del sentiero, una strada asfaltata piuttosto modesta che offre viste poco invitanti di erbe selvatiche che crescono lungo il fianco della collina e scorci di oliveti terrazzati. Il mondano cede però rapidamente il passo, quando inizia il sentiero vero e proprio. Scorci d’acqua scintillante fanno presagire ciò che verrà, mentre strati di montagne, scogliere calcaree e grotte si uniscono alla scena.
Quest’area è lussureggiante; le brezze leggere portano aromi passeggeri di rosmarino e altra flora su per le ripide scogliere per deliziare ancora di più i sensi.

Da Bomerano, l’escursione richiede circa 5 miglia prima di raggiungere il villaggio di Nocelle, la fine ufficiale del sentiero. Anche se è classificata come un’escursione moderata, chiunque abbia un livello ragionevole di resistenza può facilmente farcela. Il sentiero diventa un po’ impegnativo qua e là, ma non è una gara: prendetevi il tempo necessario per arrampicarvi su terreni talvolta rocciosi. Fare attenzione alle discese è poi una buona idea: quelle particolarmente infide sono sorvegliate da robuste ringhiere. Il buon senso è la cosa migliore da mettere nello zaino, insieme all’acqua e a un cappello per il sole!

Si consiglia di prevedere dalle 2 alle 4 ore per completare il percorso fino a Nocelle. Tenendo conto del tempo per fermarsi e godere delle meraviglie, bisogna stimare sicuramente più tempo. I panorami lungo questo percorso sono una serie infinita di magnificenza che sorprende costantemente. Se i panorami abbaglianti sul mare sono infinitamente mozzafiato, alcune parti si snodano attraverso una foresta ombreggiata prima di aprirsi a vedute sulla costa. Occasionali sentieri conducono a tratti con caverne, persino simili a canyon, che baciano torreggianti scogliere calcaree e grotte.
Sporadiche rovine parlano di coloro che abitarono qui secoli fa mentre si ritagliavano una vita, e occasionali recinti per il bestiame, che ospitano maiali o un asino, sembrano praticamente librarsi da pareti di pietra o macchie erbose appollaiate sopra strapiombi.
Il sentiero stesso è antico. Si dice che i Greci siano stati i primi a lasciare le loro tracce, aprendo un sentiero per andare da un insediamento all’altro. Ancora oggi, la parte principale è un sentiero attivo usato da contadini e abitanti per trasportare merci da un villaggio all’altro, farsi strada verso gli oliveti o i limoneti coltivati ad altezze paradisiache, o spostare il bestiame verso pascoli più verdi. Non stupitevi se incontrerete qualche capra o un asino carico lungo la strada.

È comprensibile che un sentiero come questo sia un luogo adatto agli dei, ma esistono altre spiegazioni del nome del sentiero. Forse la più interessante è basata sulla letteratura, l’Odissea di Omero per essere precisi. Si dice che gli dei scesero per salvare Ulisse dal fascino dei canti delle Sirene mentre navigava vicino alla loro casa di Capri. Il sentiero fu creato mentre scendevano dall’alto verso il mare. Altri dicono che il nome derivi dalle piccole comunità religiose e dagli eremiti che si rifugiavano qui per pregare, o forse fu nominato così dai viaggiatori del Grand Tour nel 1800 per la sua pura bellezza. Scegliete voi: il nome è sicuramente appropriato a prescindere dalla sua origine!

L’ultimo terzo del percorso è forse il più suggestivo, se così si può dire. Si aprono ampie vedute costiere che comprendono il Golfo di Napoli, Capri, e passeggiate di costa scoscesa che scivolano nel mare, tutte allineate in un caos ordinato. Positano e il suo accattivante profilo pastello ti ricordano che sei arrivato fin qui: l’euforia è buona come la vista. La prospettiva è una cosa complicata qui. L’occhio umano non è davvero in grado di tradurre la grande immensità del mare che abbraccia il terreno, dell’altezza torreggiante dei fianchi delle montagne, del paesaggio che cade mitigato dai terrazzamenti e dai piccoli villaggi mentre si riversa verso il basso: tutto si sposa in un panorama maestoso. Provate come potete, scattate tutte le foto che volete: assorbite completamente la bellezza come se cercaste di ammirare quella di un dio mitico… è accecante, quasi impossibile.

Una rinfrescata con una granita ghiacciata o una spremuta fresca a Nocelle è necessaria prima di scendere per 1500 (alcuni dicono 1700) gradini attraverso Montepertuso fino a Positano. Vista sul mare e gelato vi aspettano prima di imbarcarvi sul traghetto per tornare ad Amalfi. Non c’è modo migliore per concludere questa escursione paradisiaca che vederla dal mare, dove Ulisse ha ascoltato i canti che hanno creato il sentiero che difficilmente potrete credere di aver percorso.

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