Consul General Strozzi at San Francisco Giants Italian Heritage Night at AT&T Park - Credits Suzanna Mitchell

Starting a new job in the middle of the pandemic has been tough for many. Needless to say, it is as hard if that means moving overseas to take on the role as new Consul General.

Consul General of Italy, Sergio Strozzi, arrived in San Francisco with his husband, Simone, and his daughter, Caterina, at the end of May, a few weeks before the official kick off of the mandate on June 19th.

After serving as Counselor for economic-commercial affairs at the Italian Embassy in Budapest, Hungary, and as Consul General in Valona, Albania, Consul General Strozzi has embarked on a new journey, overseeing San Francisco and some states on the West Coast, among which Alaska, Hawaii, Idaho, Montana, Oregon, Utah, just to name a few.

Consul General Strozzi is the first in the family taking a job in diplomacy: he was born and raised in Alessandria, Piedmont, and got his Law degree in Turin, while he cultivated his passion for music, graduating in organ music and composition at the Musical Conservatory. Before getting hands on foreign affairs and until his diplomatic career officially took off in 2001, he worked as an attorney.

Consul General Strozzi, welcome to San Francisco. We read your biography and learned all about your previous experience. Yet, how did you end up in California?

After my experience in Albania, where I spent four incredible years, I went back to Rome and started working in the Directorate General for Resources and Innovation. Ultimately, I was the Head of Legal Matters and, last year, I was offered the opportunity to become the future Consul General in San Francisco. Frankly, nothing or nobody could stop me from saying “Yes”to this new adventure.

Is this your first time in the Bay Area?

Not really. At the age of 23, I traveled to the US to attend the World Youth Day in Colorado, thanks to Pope John Paul II. With some other folks in the group, right before the event took place, we spent time both in Los Angeles and the Bay Area. San Francisco won my heart right away, and keeps winning my heart every day.

Simone Mazzetto and Sergio Strozzi attend Antinori Vitner’s Luncheon (Photo – Drew Altizer Photography)

What have your first impressions been so far?

Easy enough, I find San Francisco an exciting city. I love its architecture, culture, and people. I love when someone asks me “How are you?”. It shows the spirit of the city and of all San Franciscans. We haven’t had time to enjoy it yet, as we’ve been doing all things typical of expats. We had to find a house, open a bank account, get all utilities up, and apply for an ID. And some of this stuff wasn’t easy due to the pandemic and all the delays that came with it.

We all wonder what the average day of a Consul General looks like. Would you like to share yours?

Some may easily resonate with my 7am alarm, followed by an Italian breakfast with espresso and biscotti before taking the Muni to the Consulate. As soon as I step into the Consulate, I regroup with my team to plan the day and set our priorities. On one hand, I need to look at all the consular matters and deal with emergencies, including passports, parents’ authorizations, as well as things for Italians in need. On the other hand, I have meetings to support our diplomatic efforts and interests. Every day is different and that’s one of the best parts of this job. Just a few days ago for example, we gave Italian citizenship through marriage to some couples during an intimate ceremony at the Consulate. It was an emotional moment.

You took office exactly two months ago. What has your priority been?

My team and I have been working hard on all consular services, trying to get as much as possible done to address the community’s needs and requests. I have to admit it is not easy, considering we are in a post-Covid era, with a backlog to clear.

How are you getting to know our community of Italians and Italian-Americans in the Bay Area?

Every day, I get to meet more and more members of the Italian and the Italian-American communities, alongside work meetings with Italian companies, school representatives, members of the academic world, and Consuls from other countries.

With Covid-19, many events were canceled or went virtual in the last year. Did you get the opportunity to attend any in-person events so far?

I was lucky enough to attend some amazing events, like the opening of the Refettorio Francescano and the soft opening of the Italian Innovation and Culture Hub. I was also able to watch Roberto Bolle’s performance at the Festival Napa Valley, to attend the reopening of SFIAC at the Athletic Club, and the San Francisco Giants Italian Heritage Night at AT&T Park. I was also proud to see the current exhibit of Italian Immigration at the Museo Italo-Americano and the one on Pompeii at the Legion of Honor.

What’s on the agenda for the next few months?

The official opening of the Italian Innovation and Culture Hub is taking lots of my time and energy. This is going to be the first hub launched by the Italian Government abroad. It will be a place for Italian startups that want to know Silicon Valley and get inside its ecosystem. It’ll attract venture capital and operate as an incubator, with trainings and workshops. All this while the IIC runs its own programming focusing on Italian culture, language, and more. One of my other priorities is to improve the services we offer to our citizens here. We went through a difficult time, had to work limited hours and with a few people at a given time. Now, with everyone traveling again, we are facing a great number of requests for visas and passports. Our consular network includes twenty-seven thousand people. We are working to expand our team so that we can reduce the backlog and promptly address all their requests.

How do you envision the relations with the local communities?

I’d like to invest even more in all communities of Italians and Italian-Americans, it is important to keep this connection with the past. The contributions of Italians to the beauty and growth of San Francisco are well known and I am sure that its openness comes from Italian genes. Italy and Italians are open to the Mediterranean and the rest of the world, we strive to promote connections between people, we teach and learn from others — that’s what makes us similar to Americans from this part of the country.

Consul General Strozzi tries his skills as a pitcher – Credit Suzanna Mitchell

What’s the project that you’re looking forward to?

I’m looking forward to seeing more activities at the Refettorio Francescano, an Italian project that went global thanks to Chef Bottura. The whole concept of helping people in need is extremely important, especially with the pandemic and in a city like San Francisco, where homelessness is a real emergency. Additionally, I cannot wait to spend my first Italian Heritage Month in the Bay with my family. October will be a great moment to acknowledge the heritage of the Italian community and the impact on values like inclusion and solidarity.

It looks like Consul Strozzi is already fully immersed into American life…

I love walking around North Beach and the Castro, the vibe of both these neighborhoods makes a difference. I love Ocean beach, even during those foggy days. We do miss Rome, our family and friends, however San Francisco and its hills started to remind us of “i colli romani” and we like the food made by Italian restaurants. Italy overall feels less far than what’s on the map. If we get to know as many people as possible among the twenty-seven thousand Italians from the network, we may feel less homesick for Italy.

Iniziare un nuovo lavoro nel pieno della pandemia è stato difficile per molti. Inutile dire che è stato ancora più difficile se ha significato trasferirsi oltreoceano per assumere il ruolo di nuovo Console Generale.

Il Console Generale d’Italia, Sergio Strozzi, è arrivato a San Francisco con suo marito, Simone, e sua figlia, Caterina, a fine maggio, poche settimane prima dell’inizio ufficiale del mandato il 19 giugno.

Dopo essere stato Consigliere per gli affari economico-commerciali presso l’Ambasciata d’Italia a Budapest, in Ungheria, e Console Generale a Valona, in Albania, il Console Generale Strozzi ha intrapreso una nuova missione che comporta la supervisione di San Francisco e alcuni Stati della West Coast, tra cui Alaska, Hawaii, Idaho, Montana, Oregon, Utah, solo per citarne alcuni.

Il Console Generale Strozzi è il primo in famiglia a occuparsi di diplomazia: nato e cresciuto ad Alessandria, in Piemonte, si è laureato in Giurisprudenza a Torino, mentre coltivava la passione per la musica, diplomandosi in musica per organo e composizione al Conservatorio musicale. Prima di mettere le mani sugli affari esteri e fino al decollo ufficiale della sua carriera diplomatica nel 2001, ha lavorato come avvocato.

Console Generale Strozzi, benvenuto a San Francisco. Abbiamo letto la sua biografia e sappiamo tutto sulle sue esperienze precedenti. Ma come è finito in California?
Dopo la mia esperienza in Albania, dove ho passato quattro anni incredibili, sono tornato a Roma e ho iniziato a lavorare alla Direzione Generale per le Risorse e l’Innovazione. Alla fine, sono diventato il responsabile delle questioni legali e, l’anno scorso, mi è stata offerta l’opportunità di diventare il futuro Console Generale a San Francisco. Francamente, niente e nessuno poteva impedirmi di dire “Sì” a questa nuova avventura.

È la prima volta nella Bay Area?
Non proprio. All’età di 23 anni, ho viaggiato negli Stati Uniti per partecipare alla Giornata Mondiale della Gioventù in Colorado, grazie a Papa Giovanni Paolo II. Con altre persone del gruppo, poco prima dell’evento, abbiamo trascorso del tempo sia a Los Angeles che nella Bay Area. San Francisco ha conquistato subito il mio cuore, e continua a farlo ogni giorno.

Quali sono state le prime impressioni finora?
Abbastanza facile: trovo San Francisco una città emozionante. Amo la sua architettura, la cultura e la gente. Amo quando qualcuno mi chiede “Come stai?”. Mostra lo spirito della città e di tutti i sanfranciscani. Non abbiamo ancora avuto il tempo di godercela, perché abbiamo fatto tutte le cose tipiche degli expat. Abbiamo dovuto trovare una casa, aprire un conto in banca, mettere in piedi tutte le utenze e richiedere un documento d’identità. E alcune di queste cose non sono state facili a causa della pandemia e di tutti i ritardi che ne sono derivati.

Tutti ci chiediamo come sia la giornata tipo di un Console Generale. Vorrebbe condividere la sua?
Inizia con la sveglia alle 7 del mattino, seguita da una colazione italiana con espresso e biscotti prima di andare al Consolato. Appena entro in Consolato, mi riunisco con il mio team per pianificare la giornata e stabilire le nostre priorità. Da un lato, devo esaminare tutte le questioni consolari e occuparmi delle emergenze, compresi i passaporti, le autorizzazioni dei genitori e le richieste degli italiani in difficoltà. Dall’altro lato, ho riunioni per sostenere i nostri sforzi e interessi diplomatici. Ogni giorno è diverso e questa è una delle parti migliori di questo lavoro. Solo pochi giorni fa, per esempio, abbiamo dato la cittadinanza italiana per matrimonio ad alcune coppie durante una cerimonia intima al Consolato. È stato un momento emozionante.

Lei è entrato in carica esattamente due mesi fa. Qual è stata la sua priorità?
Io e la mia squadra abbiamo lavorato molto su tutti i servizi consolari, cercando di fare il più possibile per rispondere alle esigenze e alle richieste della comunità. Devo ammettere che non è facile, considerando che siamo in un’era post-Covid, con tanti arretrati da smaltire.

Come sta conoscendo la nostra comunità di italiani e italoamericani nella Bay Area?
Ogni giorno incontro sempre più membri della comunità italiana e italoamericana, oltre ad avere incontri di lavoro con aziende italiane, rappresentanti delle scuole, membri del mondo accademico e Consoli di altri Paesi.

Con il Covid-19, molti eventi sono stati cancellati o sono diventati virtuali nell’ultimo anno. Ha già avuto l’opportunità di partecipare a qualche evento in presenza?
Ho avuto la fortuna di partecipare ad alcuni eventi straordinari, come l’apertura del Refettorio Francescano e la soft opening dell’Italian Innovation and Culture Hub. Ho anche potuto assistere alla performance di Roberto Bolle al Festival Napa Valley, alla riapertura dello SFIAC all’Athletic Club e alla San Francisco Giants Italian Heritage Night all’AT&T Park. Sono anche stato orgoglioso di vedere la mostra in corso sull’immigrazione italiana al Museo Italo-Americano e quella su Pompei alla Legion of Honor.

Cosa c’è in programma per i prossimi mesi?
L’apertura ufficiale dell’Italian Innovation and Culture Hub sta prendendo molto del mio tempo e delle mie energie. Questo sarà il primo hub lanciato dal governo italiano all’estero. Sarà un luogo per le startup italiane che vogliono conoscere la Silicon Valley ed entrare nel suo ecosistema. Attirerà venture capital e opererà da incubatore, con corsi di formazione e workshop. Tutto questo mentre l’IIC gestisce la sua programmazione incentrata sulla cultura italiana, la lingua e altro. Una delle mie altre priorità è migliorare i servizi che offriamo ai nostri cittadini qui. Abbiamo attraversato un periodo difficile, abbiamo dovuto lavorare con orari limitati e con poche persone in un certo momento. Ora, con tutti che viaggiano di nuovo, stiamo affrontando un gran numero di richieste di visti e passaporti. La nostra rete consolare comprende ventisettemila persone. Stiamo lavorando per espandere la nostra squadra in modo da poter ridurre l’arretrato e rispondere prontamente a tutte le richieste.

Come immagina i rapporti con le comunità locali?
Mi piacerebbe investire ancora di più su tutte le comunità di italiani e italoamericani, è importante mantenere questa connessione con il passato. I contributi degli italiani alla bellezza e alla crescita di San Francisco sono ben noti e sono sicuro che la sua apertura dipende dai geni italiani. L’Italia e gli italiani sono aperti al Mediterraneo e al resto del mondo, ci sforziamo di promuovere i legami tra le persone, insegniamo e impariamo dagli altri: è questo che ci rende simili agli americani di questa parte del Paese.

Qual è il progetto che non vede l’ora di affrontare?
Non vedo l’ora di vedere più attività al Refettorio Francescano, un progetto italiano che è diventato globale grazie allo chef Bottura. L’intero concetto di aiutare le persone in difficoltà è estremamente importante, specialmente con la pandemia e in una città come San Francisco, dove i senzatetto sono una vera emergenza. Inoltre, non vedo l’ora di trascorrere il mio primo Italian Heritage Month nella Baia con la mia famiglia. Ottobre sarà un grande momento per riconoscere il patrimonio della comunità italiana e l’impatto di valori come l’inclusione e la solidarietà.

Sembra che il Console Strozzi sia già pienamente immerso nella vita americana…
Amo camminare per North Beach e Castro, l’atmosfera di entrambi i quartieri fa la differenza. Adoro Ocean Beach, anche durante i giorni di nebbia. Ci manca Roma, la nostra famiglia e i nostri amici, tuttavia San Francisco e le sue colline hanno iniziato a ricordarci “i colli romani” e ci piace il cibo dei ristoranti italiani. L’Italia nel complesso sembra meno lontana di quello che è sulla cartina. Se riusciremo a conoscere molte più persone tra i ventisettemila italiani della rete, potremmo sentire meno la nostalgia dell’Italia.

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