Bellinghieri at the Oscars 2020. Photo courtesy of Pietro Bellinghieri.

“You know Gabriele Muccino’s film, The Pursuit of Happyness, when Will Smith is so beyond happy that goes dancing in the street? That’s exactly what I did when I received the call from Farnesina, the Italian Ministry of Foreign Affairs.” Even after some time, Pietro Bellinghieri, Vicar of the Italian Consulate in Los Angeles since December 2019, cannot hold back his enthusiasm while he tells me and relives the emotion he felt on the day he was notified of his admission at the Foreign Ministry.

 The love for challenges and the desire to discover the world led this young man, born and raised in Messina, Sicily, to become not only the Vicar of the Consulate at the age of 33, but also the head of administration and the consular coordinator of the Italian office in California. “Receiving that call was wonderful, there was no greater pride for me than being able to work abroad for my country.”

After graduating in Law and practicing as a lawyer, Pietro understood that a legal career didn’t suit his personality and, driven by his passion for traveling, he obtained an Hospitality Management Degree at the Luiss University of Rome. It’s while doing an internship at the prestigious Westin Palace Hotel in Milan that Pietro receives that life-changing phone call. From Milan to Rome, and then from Rome to Los Angeles. “I have always had an international devotion. I started learning English when I was very young, and I have always traveled, not only for fun: I also volunteered in Africa, in Rwanda, six years ago.”

Pietro Bellinghieri at the Consulate in LA. Photo courtesy of Pietro Bellinghieri

Pietro, not long after your first assignment abroad the coronavirus shocked the world. How did you handle the situation?

Work-wise, it was very formative as I immediately had to face an emergency that I had never experienced before, especially having to deal with many compatriots here; in the Consulate we also had to manage the voting operations for the Italian referendum.

What impression did the city make on you in the first months you were able to experience it?

I must say that it is very different from our cities so, as an Italian, I say that there are many differences. But California and the surroundings of Los Angeles offer a lot and I was able to safely visit many places in this period. Living in California offers you so many natural beauties: I had the opportunity to travel and get to know areas like Yosemite Park and other beautiful states like Utah and Nevada.

What do you do in your free time?

Sport is my life. I have always played team sports like football, basketball and I have been into swimming for many years. Her, I found a whole team of Italians and we used to play a tournament at Pan Pacific Park, eight-a-side football. So hobbies in this pandemic phase have unfortunately turned into home exercises!

What are your favorite places in Los Angeles?

I like Will Rogers beach and, for hiking,  my favorite place is the Los Liones Trailhead.

Bellinghieri in LA with Alex Del Piero. Photo courtesy of Pietro Bellinghieri

Los Angeles is a city that people associate to the film industry. Do you like cinema?

A lot. When I was in high school I also starred as the protagonist in a short film by director Francesco Calogero. Even in Rome, I tried to approach that field, I did dubbing school and I even dubbed a small scene from a fantasy series. I am really a fan of cinema, choosing to work in this city was also linked to this aspect.

Does any movies come to mind while in the streets of the city?

Yes, but especially outside the city. I did a trip to Joshua Tree and Pioneer Town, and other similar places, and they reminded me of all the western settings not only of Sergio Leone’s films, but also of movies like True Grit, both the John Wayne’s one and the more recent remake.

What do you miss about Italy?

I miss the lifestyle because in Italy, for some reason, it seems to be more relaxed, more serene. I used to live in Rome, and the most beautiful parts of the country were very close and easy to reach, even by train; at the moment, however, I am really enjoying life in California. And how can I not mention how I miss food! I’m definitely a good eater!

With President Mattarella. Photo courtesy of Pietro Bellinghieri.

Do you like cooking as well?

I am a proud southerner: in my family, we always gave cooking a big place. I like to reproduce not only the dishes of my Sicilian tradition but also those I discovered in Rome. I specialize in primi piatti, and my forte is carbonara.

What’s your take about Italian immigration in LA?

I only had a limited time to get to know the many Italians who live here, and the level of our Italian community seemed quite high to me; not only the young people who come here to find the right path for their future, but also the Italians who have been here for 20, 30 years. I have seen many success stories, for example the Drago brothers who are from Galati, a village in the same province as mine, Messina.

Cons and pros of your job?

The negative part is definitely the fact that you never consider a place as your home, you cannot completely call it home, because we stay in a place only for four years. So if the negative side is that you feel a bit nomadic all your life, the nice thing is being able to get to know many places and cultures,  and embrace the idea your life is can change continuously. I believe that a stable life would be a death sentence for me,  and this job allows me to have many different lives. Of course, I miss my family, and I believe this pandemic proved  to me even more—  especially after recently losing my beloved dog — that this life has a price.

You told me before that you like challenges, are they your drive?

I can’t do things for their own sake, I have to be able to find a drive to do something. And in every challenge I see an opportunity to learn and therefore to improve. Clearly there are much more important things in life, like health and family, but I believe that we should always question ourselves. 

A very formative challenge you had? 

Definitely going to Rwanda as a volunteer. Now that I can no longer return there, I continue to be part of the board of the voluntary association, I contribute to the projects and follow them from a distance. In spite of the adverse opinion of everyone around me, I didn’t have the slightest hesitation and went. It was a great experience that I hope to repeat.

Bellinghieri with actress Katherine Kelly Lang. Photo courtesy of Pietro Bellinghieri

What’s your goal for the future?

I hope to be able to pursue a career in politics. I certainly feel very southern, but also very Italian, and I hope that life will bring me one day to contribute directly to the fate of our country.

“Hai presente il film di Gabriele Muccino, La ricerca della felicità, quando Will Smith scende in strada a ballare dalla gioia? È esattamente quello che ho fatto quando ho ricevuto la chiamata dalla Farnesina”. Anche a distanza di tempo Pietro Bellinghieri, Vicario del Consolato italiano di Los Angeles dal dicembre 2019, non riesce a trattenere l’entusiasmo mentre mi racconta e rivive l’emozione provata il giorno in cui gli è stata comunicata l’assunzione al Ministero degli Esteri. L’amore per le sfide e la voglia di vedere il mondo hanno portato il messinese a diventare, ad appena 33 anni, non solo il Vicario del Consolato ma anche il capo dell’amministrazione nonché il coordinatore consolare della sede italiana in California. “Ricevere quella chiamata è stato bellissimo, non c’era orgoglio più grande per me che poter diventare funzionario della Farnesina”.
Dopo la laurea in Giurisprudenza e la pratica da avvocato, Pietro capisce che la carriera forense non fa per lui e spinto dalla passione per i viaggi, completa un master all’Università Luiss di Roma in management alberghiero di lusso. Ed è proprio mentre svolge uno stage al prestigioso hotel Westin Palace di Milano, che Pietro riceve la chiamata che gli cambia la vita. Da Milano a Roma, e poi da Roma a Los Angeles. “Ho sempre avuto una vocazione internazionale. Ho cominciato a studiare l’inglese da piccolissimo, e ho sempre viaggiato, non solo per divertimento: ho fatto anche il volontario in Africa, in Rwanda, sei anni fa”.

Pietro, era appena arrivato per svolgere il suo primo incarico all’estero quando, dopo pochi mesi, il Coronavirus ha sconvolto il mondo. Come ha gestito la situazione?
Dal punto di vista lavorativo è stata un’ottima scuola di vita perché ho da subito dovuto affrontare un’emergenza, mai sperimentata prima, soprattutto con tanti connazionali da assistere. In Consolato abbiamo anche dovuto gestire le operazioni di voto per il Referendum in Italia.

Che impressione le ha fatto la città nei primi mesi in cui hai potuto viverla?
Devo dire che è molto diversa dalle nostre città, da italiano dico che ci sono tante differenze. Però la California e i dintorni di Los Angeles offrono tantissimo e ho potuto visitare in sicurezza tanti luoghi in questo periodo. La California offre tante bellezze naturali: ho avuto la possibilità di viaggiare e conoscere zone come il parco Yosemite e altri bellissimi Stati come lo Utah e il Nevada.

Cosa fa nel tempo libero?
Lo sport è la mia vita. Ho fatto sempre sport di squadra come calcio, pallacanestro e ho anche nuotato per tanti anni. Qui ho trovato una squadra tutta di italiani con la quale facevamo un torneo a Pan Pacific Park di calcio a otto. Ma gli hobby, in questa fase pandemica, purtroppo sono diventati esercizi in casa!

Quali sono i posti che preferisce a Los Angeles?
Sicuramente tra le spiagge quella che mi piace di più è la Will Rogers. E tra gli hiking mi piace il Los Liones Trailhead.

L.A. è una città legata al cinema. Le piace questo aspetto?
Tantissimo. Quando ero al liceo ho anche recitato come protagonista in un cortometraggio del regista Francesco Calogero. Anche a Roma ho cercato di avvicinarmi a quel mondo, ho fatto scuola di doppiaggio e ho anche doppiato una piccola scena di una serie fantasy. Sono proprio un patito di cinema, la scelta di questa città era anche legata a questo aspetto.

Ha ritrovato il cinema tra le vie della città?
Sì, ma soprattutto al di fuori della città. Ho fatto un viaggio a Joshua Tree e Pioneer Town, e altri posti simili, che mi hanno ricordato le ambientazioni western non solo dei film di Sergio Leone ma anche di pellicole come Il grinta, sia quello di John Wayne che il rifacimento più recente.

Cosa le manca dell’Italia?
Mi manca lo stile di vita perché in Italia, per qualche ragione, mi sembra che il modo di vivere sia più rilassato, più sereno. Poi, vivendo a Roma, le zone più belle del Paese erano facilmente raggiungibili anche in treno. Ma devo dire che sto apprezzando molto anche la vita in California. E come non dimenticare che mi manca il cibo? Sono decisamente una buona forchetta!

Le piace cucinare?
Sono orgogliosamente meridionale quindi a casa mia si è sempre cucinato e mi piace riprodurre non solo piatti della mia tradizione siciliana ma anche quelli che ho scoperto a Roma. Sono specializzato nei primi e il mio cavallo di battaglia è la carbonara.

Che impressione ha avuto dell’immigrazione italiana a L.A.?
Ho avuto solo i primi mesi per essere a contatto con i tanti italiani che vivono qui e il livello della comunità italiana mi è sembrato abbastanza alto; non solo i giovani che vengono qui per cercare la propria strada, ma anche gli italiani che sono qui da 20-30 anni. Ho conosciuto molte storie di successo, mi vengono in mente per esempio i fratelli Drago che sono di Galati, paesino della mia stessa provincia, Messina.

I lati positivi e quelli negativi del suo lavoro?
La parte negativa è sicuramente il fatto di non sentire mai un luogo casa propria, non puoi del tutto considerarlo casa perché le nostre turnazioni durano circa quattro anni. Quindi se l’effetto negativo è quello di sentirsi un po’ nomadi tutta la vita, la cosa bella è il poter conoscere tanti luoghi e culture e dare sempre alla propria vita una nota di cambiamento continuo. Credo che una vita stabile sarebbe la mia morte e questo lavoro mi dà l’opportunità di avere tante vite diverse. Ovviamente mi pesa stare lontano dalla famiglia e credo che questa pandemia mi abbia dimostrato ancora di più, soprattutto dopo aver perso recentemente il mio amato cane, che questo genere di vita ha un prezzo.

Mi diceva che le piacciono le sfide: sono il suo motore?
Non riesco a fare le cose fine a se stesse, devo poter trovare una spinta per farle bene. In ogni sfida vedo un’opportunità per imparare e quindi per migliorare. Chiaramente ci sono cose molto più importanti nella vita, come la salute e la famiglia, ma credo che ci si debba mettere sempre in discussione.

Una sfida che per lei è stata formativa?
Andare in Rwanda come volontario. Ora che non posso più tornarci, continuo a far parte del direttivo dell’associazione di volontariato, contribuisco ai progetti e li seguo a distanza. Nonostante il parere avverso di qualsiasi persona attorno a me, non ho avuto la minima esitazione e ci sono andato. È stata una bellissima esperienza che spero di ripetere.

Che sogno ha per il tuo futuro?
Spero di poter entrare in politica. Mi sento sicuramente molto meridionale, ma anche molto italiano e spero che la vita mi porti un giorno a contribuire alle sorti del nostro Paese in maniera diretta.

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