A picturesque view of Cornello dei Tasso. Photo: Castigliano Licini/ Museo dei Tasso e della Storia Postale

Life becomes a time warp in Cornello dei Tasso, a golden stone medieval hamlet of unusual beauty perched on a cliff in the Brembana Valley at 800 m above sea level. Only eight kilometers north of San Pellegrino Terme and thirty kilometers from the city of Bergamo, it portrays Italy how it used to be. 

Cornello dei Tasso seems to have stood still, unruffled by the national and transnational events over the centuries.

Something about the landscape moves me these days of fall- the stone houses huddling together, the fog, the resisting isolation redolent of a poetic genius.

No cars have access to the Bergamask beautiful borgo of thirty souls. You can park down near the main road in the municipality of Camerata Cornello and climb a pretty path among vegetation.

Cornello from above. Photo courtesy of Museo dei Tasso e della Storia Postale

A historic international family whose specialty was logistics originated from this closed-off tiny place still today frozen in time. It was the family of the major Italian Renaissance poet and playwright Torquato Tasso. His roots were here even if born (March 11, 1544) in Sorrento, the Kingdom of Naples. His father Bernardo, a poet and a man of letters himself best remembered for the epic, long narrative poem Amadigi, was then occupied as secretary to the Prince of Salerno. The young, talented, and handsome Torquato studied with the Jesuits in Naples, and from his letters, we know he appreciated the Jesuit education he had received. Later, he studied law and philosophy at the University of Padua and terminated his studies at the University of Bologna from where in 1565 was invited to join the magnificent Este court at Ferrara. Duke of Ferrara Alfonso I, a Renaissance prince of the House of Este, an engineer and patron of the arts, hired him as a court poet.

A devout Catholic, Torquato Tasso developed a guilty obsession with his work. In 1575 after writing other books, he completed his masterpiece in ottava rima entitled Gerusalemme Liberata (Jerusalem Delivered) and then spent several years revising it. But, by the time it appeared, he had repudiated the text because it was immoral and irreligious. Set in 1099 during the final months of the First Crusade and culminating in the conquest of Jerusalem by Christian armies led by Godfrey of Bouillon, the heroic epic poem of 600 pages remained one of the most influential books in European literature until the beginning of the 20th- century. It fuses metaphysical depth with psychological profundity.

Portrait of Torquato Tasso in the church of San Ludovico a Bretto. Photo: Taricisio Bottani/Museo dei Tasso e della Storia Postale

Soon the extraordinary writer began to exhibit signs of mental disorders. Then one day, out of the blue, he drew his dagger to stab a servant he thought to be one of his secret enemies capable of denouncing him to the Inquisition. Symptoms of paranoia, the irrational and persistent feeling that people were out to get him, continued. In 1579, on the day of his 35th birthday, he lost control again: he showered invective on his boss Alfonso, the Duke of Ferrara to whom he dedicated the Gerusalemme Liberata. The duke arrested him and had him locked up in St.Ann hospital, the local mental asylum. The internment ended in 1586. Torquato spent his last years feverishly rewriting his masterpiece, which he retitled Gerusalemme Conquistata – Jerusalem Conquered. Prematurely aged and sick, he was feeling the death was approaching and therefore resolved to spend his last few days in a Rome monastery, St. Onuphrius al Gianicolo. There he was taken with a violent fever and died finding hope and comfort through prayer and the three sacraments for the dying– Absolution, the Anointing of the sick, and Holy Communion. Torquato passed away the evening before Pope Clement VIII was supposed to crown him as King of Poets or Poet Laureate on the Capitoline Hill on April 26, 1595.

A 1678 edition of the Gerusalemme Liberata. Photo: Museo dei Tasso e della Storia Postale

His work was one of the most widely translated. And until the beginning of the 20th century, he remained one of the most widely read poets in Europe. He fascinated the Romantics, included Leopardi and Goethe, for traits that anticipated those of modern poets: a pathological sensibility, extreme self-consciousness, and martyrdom at the hands of a philistine society.

As a student, I was both intrigued by his biography and haunted by his obsessive personality. I was also delighted by the different voices of his cast of characters, the shadings between glory and tragedy.

Torquato had a special bond with his family in Cornello and nearby Bergamo, a city the Tassos made more interesting in terms of cultural and economic dynamism. According to historian Tarcisio Bottani, Torquato visited Bergamo on at least two occasions, when he stayed with his relatives in Borgo Pignolo, an ancient district located between the upper and the lower city dotted with beautiful Renaissance palazzos.

“He was a 13-year-old boy when stopped by,” says Bottani. “He and his father were on their way to France.”

The second time was after being discharged from Saint Ann’s Hospital. “He never forgot Bergamo,” Bottani remarks. “In a letter addressed to the governors of Bergamo to solicit his release from the mental asylum, he described himself as “a citizen of Bergamo not only by descent but also by affection.”

The hamlet of Cornello dei Tasso lies along the Via Mercatorum, an ancient road used by merchants when traveling from the valley to the Swiss and German cities and fairs. Not only the notable family was a family of noblemen and intellectuals, but also a family of smart business people and entrepreneurs. “They managed to develop a business empire by establishing the European postal service and running it for centuries,” reveals Bottani.

Omodeo Tasso gave rise to the family line in the 13th-century Cornello del Tasso. While remaining in the borgo, the progenitor Omodeo was the first to provide postal service for la Serenissima (Venice). In the 15th-century, the Tasso family served as couriers for the pope. “Managing the papal postal service yielded great economic resources for them to the extent that they were able to open a bank in Rome that remained operational until 1518,” Bottani explains.

Portrait of Francesco Tasso, father of Italy’s postal service. Photo: Museo dei Tasso e della Storia Postale

From the year 1490 onwards, their business got bigger and bigger. The Bergamask family established an efficient postal system at the behest of the House of Habsburg that was represented by the Holy Roman Emperor Maximilian I. They appointed them as managers of the Postal Service of the empire because of their rich experiences in the courier services of the pope and Venice. “Janetto Tasso was the very first member of the family to serve the Habsburg Empire,” says Bottani. “Janetto came into contact with the imperial court while working as a postal courier in the Papal State. His name appears numerous times in the documents in the Papal court registers, together with the names of the other couriers in the family.”

But it was Francesco Tasso, who later set up the first cross-border messaging system, that paved the way for today’s postal service. In Gand, Spanish Netherlands, on March 1, 1501, he was appointed “Chief et Maistre des Postes.” Francesco is considered the real inventor of the modern system for delivering mail and the concept of a courier service.

The Bergamask family advanced their postal service to its highest level under Emperor Charles V when they organized a capillary network of state postal routes based on a sequence of horses ridden by a single rider via a series of organized stages across Europe. 

“The family members involved in the operation were brothers Janetto, Francesco and Leonardo, and the nephews Giovan Battista, Simone, David, and Maffeo,” says Bottani. “Their names appear in hundreds of documents detailing their work (and payments received) in various European cities. In Brussels, Innsbruck, Fussen, Milan, Paris, Venice, Trento, Rome, and Naples, they set up new headquarters and branch offices, perfecting the service by opening a network of local links with smaller cities.”

The couriers had to keep pace to meet travel times on various routes, explains Bottani. “The schedule was 44 hours from Brussels to Paris, four days from Brussels to Innsbruck, 10 days from Brussels to Rome, etc.”

Bottani confirms that the Tasso family soon became one of the most relevant European dynasties, a real multinational family firm to hold the monopoly on the imperial postal service for three centuries. In the 17th-century, after being granted the title of princes, they Germanized their name to become von Thurn und Taxis. They were also the first to issue stamps.

A postal horn. Photo: Museo dei Tasso e della Storia Postale

The family maintained their steady commercial and financial role until 1867 when European countries nationalized postal services due to new postal laws and regulations introduced by the Napoleonic regime. Today, it is a billionaire family whose assets include real estate, art, and 36,000 hectares of woodland in Germany, one of the largest forest holding in Europe.

In Cornello dei Tasso, ruins of their oldest residence are still visible today. The Tassos had other homes, in both Cornello and Bretto, a nearby hamlet, and in the city of Bergamo as well.

“Other signs of their power are visible in the hamlet, such as their family coats of arms painted on the facades of houses that served as their residence from the 15th to 19th centuries,” says Bottani. They also funded the construction of the local Saints Cornelius and Cyprian Church. “However, the ruins of their first home are the most eloquent mark of their presence,” he says.

Two other historic buildings are worth a visit as they house a fascinating museum dedicated to this unique family and the history of postal services in Europe. The museum preserving many documents and artifacts of the time is located in a little piazza siding the Via Mercatorum next to one of the Tassos’ homes, a hand-painted post horn on the facade indicating their past business. “The postal services played a great social role in the evolution of mankind,” explains Adriano Cattani, director of the Museo dei Tasso e della Storia delle Poste and co-author with Tarcisio Bottani of the book Cornello e i Tasso.

The family name Tasso or Taxis evokes a type of vehicle and a transport concept that started only in 19th-century Paris. I refer to the taxicab. The colligation is not difficult to imagine if we think that up to the 1860s, the Bergamask entrepreneurs were dominant in the European communications sector with offices in Paris as well. In the time, the Tassos’ fast and reliable postal services conveying letters had required some post routes that transported people.

In 1891, with the invention of the taximeter (the Latin word taxa translates as tax or charge), an instrument to calculate the fare based upon the distance traveled and waiting time, a new type of vehicle for hire with a driver started to thrive. The first American taxicabs were imported to New York from Paris in 1907.

But no doubt, the Tasso family dynasty was into letters and avant-garde logistics. 

Tasso e il primo servizio postale della storia
La vita diventa un salto nel tempo a Cornello dei Tasso, borgo medievale in pietra dorata di insolita bellezza arroccato su una collina della Val Brembana a 800 m. sul livello del mare. A soli otto chilometri a nord di San Pellegrino Terme e a trenta chilometri dalla città di Bergamo, ritrae l’Italia come era una volta. Cornello dei Tasso sembra essersi fermato, indisturbato dalle vicende nazionali e internazionali dei secoli. Qualcosa nel paesaggio mi commuove in questi giorni di autunno: le case di pietra che si stringono insieme, la nebbia, il tenace isolamento che ricorda il genio poetico. Nessun’auto ha accesso al bellissimo borgo bergamasco di trenta anime. Si può parcheggiare vicino alla strada principale nel comune di Camerata Cornello e salire su un bel sentiero tra la vegetazione.
Una storica famiglia internazionale la cui specialità era la logistica, ha origine in questo piccolo luogo chiuso e ancora oggi congelato nel tempo. E’ la famiglia del maggiore poeta e drammaturgo del Rinascimento italiano Torquato Tasso. Lì c’erano sue radici anche se nacque (11 marzo 1544) a Sorrento, nel Regno di Napoli. Il padre Bernardo, poeta e letterato, ricordato per l’epico e lungo poema narrativo Amadigi, allora lavorava come segretario del Principe di Salerno. Il giovane, talentuoso e bel Torquato studiava con i Gesuiti a Napoli, e dalle sue lettere sappiamo che apprezzava l’educazione gesuita che aveva ricevuto. In seguito studiò legge e filosofia all’Università di Padova e terminò i suoi studi all’Università di Bologna, da dove nel 1565 fu invitato a entrare nella magnifica corte estense di Ferrara. Il duca di Ferrara Alfonso I, principe rinascimentale della casata degli Este, ingegnere e mecenate, lo assunse come poeta di corte.
Cattolico devoto, Torquato Tasso sviluppò una malata ossessione per la sua opera. Nel 1575, dopo aver scritto altri libri, completò il suo capolavoro in ottava rima intitolato Gerusalemme Liberata e passò diversi anni a rivederlo. Ma, al momento della sua pubblicazione, aveva già ripudiato il testo perché immorale e irreligioso. Ambientato nel 1099 durante gli ultimi mesi della Prima Crociata e culminato nella conquista di Gerusalemme da parte degli eserciti cristiani guidati da Goffredo di Buglione, l’eroico poema epico di 600 pagine è rimasto uno dei libri più influenti della letteratura europea fino all’inizio del XX secolo. Fonde la profondità metafisica con la profondità psicologica.
Ben presto, lo straordinario scrittore cominciò a mostrare segni di disturbi mentali. Poi un giorno, di punto in bianco, estrasse un pugnale per colpire un servo pensando che fosse uno dei suoi nemici segreti pronto a denunciarlo all’Inquisizione. I sintomi della paranoia, la sensazione irrazionale e persistente che la gente lo volesse catturare, proseguirono. Nel 1579, il giorno del suo 35° compleanno, perse di nuovo il controllo: scagliò un’invettiva contro il suo principe Alfonso, il duca di Ferrara al quale dedicò la Gerusalemme Liberata. Il duca lo arrestò e lo fece rinchiudere nell’ospedale di Sant’Anna, il manicomio locale. L’internamento terminò nel 1586. Torquato passò gli ultimi anni a riscrivere febbrilmente il suo capolavoro, a cui diete il titolo di Gerusalemme Conquistata. Prematuramente invecchiato e malato, sentendo che la morte si avvicinava, decise di trascorrere gli ultimi giorni in un monastero di Roma, Sant’Onofrio al Gianicolo. Lì fu portato con una febbre violenta e morì trovando speranza e conforto attraverso la preghiera e i tre sacramenti per la morte: l’Assoluzione, l’Unzione dei malati e la Santa Comunione. Torquato morì la sera prima che Papa Clemente VIII si dice dovesse celebrarlo in Campidoglio, quale Re dei Poeti o Poeta Laureato, il 26 aprile 1595.
La sua opera fu una delle più tradotte. E fino all’inizio del XX secolo rimase uno dei poeti più letti in Europa. Affascinò i romantici, tra cui Leopardi e Goethe, per tratti che anticipavano quelli dei poeti moderni: una sensibilità patologica, un’estrema autocoscienza, il martirio per mano di una società filistea.
Da studentessa, mi intrigava la sua biografia, ero attratta dalla sua personalità ossessiva. Ero anche deliziata dalle diverse voci del suo cast di personaggi, dalle sfumature tra gloria e tragedia.
Torquato aveva un legame speciale con la sua famiglia a Cornello e la vicina Bergamo, città che i Tasso hanno reso più interessante dal punto di vista del dinamismo culturale ed economico. Secondo lo storico Tarcisio Bottani, Torquato visitò Bergamo almeno due volte, quando soggiornò con i suoi parenti a Borgo Pignolo, antico quartiere situato tra la città alta e la città bassa, punteggiato da bellissimi palazzi rinascimentali. “Era un ragazzino di 13 anni quando passò di qui”, racconta Bottani. “Lui e suo padre stavano andando in Francia”. La seconda volta fu dopo essere stato dimesso dall’ospedale di Sant’Anna. “Non ha mai dimenticato Bergamo”, osserva Bottani. “In una lettera indirizzata ai governatori di Bergamo per sollecitare la sua dimissione dal manicomio, si definì “cittadino bergamasco non solo per discendenza ma anche per affetto”.
La frazione di Cornello dei Tasso si trova lungo la via Mercatorum, un’antica strada usata dai mercanti quando si spostavano dalla valle verso le città e le fiere svizzere e tedesche. Non solo l’importante famiglia era una famiglia di nobili e intellettuali, ma era anche una famiglia di imprenditori e gente d’affari. “Riuscirono a sviluppare un impero commerciale istituendo il servizio postale europeo e gestendolo per secoli”, rivela Bottani.
Fu Omodeo Tasso a dare il via alla famiglia nel XIII secolo a Cornello del Tasso. Rimanendo nel borgo, il capostipite Omodeo fu il primo a fornire il servizio postale per la Serenissima (Venezia). Nel XV secolo la famiglia Tasso lavorava come corriere per il Papa. “La gestione delle poste papali fruttò loro grandi risorse economiche, tanto che riuscirono ad aprire a Roma una banca che rimase operativa fino al 1518”, spiega Bottani.
Dal 1490 in poi, l’attività divenne sempre più grande. La famiglia bergamasca istituì un efficiente sistema postale per volere della Casa d’Asburgo, rappresentata dall’Imperatore del Sacro Romano Impero Massimiliano I. Nominati dirigenti delle Poste dell’impero per la grande esperienza nei servizi di corriere del Papa e di Venezia. “Janetto Tasso fu il primo della famiglia a servire l’Impero asburgico”, dice Bottani. “Janetto entrò in contatto con la corte imperiale mentre lavorava come corriere postale nello Stato Pontificio. Il suo nome compare più volte nei documenti dei registri della corte papale, insieme ai nomi degli altri corrieri della famiglia”.
Ma fu Francesco Tasso, che mise poi a punto il primo sistema di messaggistica transfrontaliera, che aprì la strada al servizio postale di oggi. A Gand, nei Paesi Bassi spagnoli, il 1° marzo 1501, fu nominato “Chief et Maistre des Postes”. Francesco è considerato il vero inventore del moderno sistema di recapito postale e del concetto di servizio di corriere. La famiglia bergamasca fece progredire il servizio postale ai massimi livelli sotto l’imperatore Carlo V quando organizzò una rete capillare di percorsi postali di stato basati su una serie di cavalli, cavalcati da un solo cavaliere, tra una serie di tappe organizzate in tutta Europa.
“I membri della famiglia coinvolti nell’operazione erano i fratelli Janetto, Francesco e Leonardo, e i nipoti Giovan Battista, Simone, David e Maffeo”, dice Bottani. “I loro nomi compaiono in centinaia di documenti che descrivono il loro lavoro (e i pagamenti ricevuti) in varie città europee. A Bruxelles, Innsbruck, Fussen, Milano, Parigi, Venezia, Trento, Roma e Napoli, hanno creato nuove sedi e filiali, perfezionando il servizio con l’apertura di una rete di collegamenti locali con le città più piccole”.
I corrieri dovevano tenere il passo per rispettare i tempi di viaggio su varie tratte, spiega Bottani. “L’orario era di 44 ore da Bruxelles a Parigi, quattro giorni da Bruxelles a Innsbruck, 10 giorni da Bruxelles a Roma, ecc.”. Bottani conferma che la famiglia Tasso divenne ben presto una delle dinastie europee più importanti, una vera e propria multinazionale che per tre secoli ebbe il monopolio del servizio postale imperiale. Nel XVII secolo, dopo aver ottenuto il titolo di principi, germanizzarono il nome diventando von Thurn und Taxis. Furono anche i primi ad emettere francobolli.
La famiglia mantenne stabile il proprio ruolo commerciale e finanziario fino al 1867, quando i Paesi europei nazionalizzarono i servizi postali a causa delle nuove leggi e dei regolamenti postali introdotti dal regime napoleonico. Oggi è una famiglia miliardaria il cui patrimonio comprende beni immobili, arte e 36.000 ettari di bosco in Germania, una delle più grandi tenute forestali d’Europa.
A Cornello dei Tasso sono ancora oggi visibili le rovine della loro residenza più antica. I Tasso avevano altre case, sia a Cornello che a Bretto, una frazione vicina, e anche nella città di Bergamo.
“Altri segni del loro potere sono visibili nella frazione, come gli stemmi di famiglia dipinti sulle facciate delle case che furono la loro residenza dal XV al XIX secolo”, dice Bottani. Hanno anche finanziato la costruzione della locale chiesa dei Santi Cornelio e Cipriano. “Tuttavia, le rovine della loro prima casa sono il segno più eloquente della loro presenza”, dice Bottani.
Altri due edifici storici meritano una visita perché ospitano un affascinante museo dedicato a questa famiglia unica nel suo genere e alla storia dei servizi postali in Europa. Il museo, che conserva molti documenti e manufatti dell’epoca, si trova in una piazzetta lungo la Via Mercatorum, accanto a una delle case dei Tasso, un corno postale dipinto a mano sulla facciata indica la loro attività passata. “Il servizio postale ha avuto un grande ruolo sociale nell’evoluzione dell’umanità”, spiega Adriano Cattani, direttore del Museo dei Tasso e della Storia delle Poste e coautore con Tarcisio Bottani del libro Cornello e i Tasso.
Il nome della famiglia Tasso o Taxis evoca un tipo di veicolo e un concetto di trasporto che ha avuto inizio solo nella Parigi del XIX secolo. Mi riferisco al taxi. La connessione non è difficile da immaginare se pensiamo che fino agli anni Sessanta del XIX secolo gli imprenditori bergamaschi dominavano nel settore delle comunicazioni europee con uffici anche a Parigi. All’epoca, i servizi postali veloci e affidabili dei Tasso, che trasportavano lettere, richiesero che alcuni percorsi postali trasportassero persone.
Nel 1891, con l’invenzione del tassametro (la parola latina taxa si traduce come imposta o tassa), strumento per calcolare la tariffa in base alla distanza percorsa e ai tempi di attesa, iniziò a prosperare un nuovo tipo di veicolo a noleggio con conducente. I primi taxi americani furono importati a New York da Parigi nel 1907.
Ma non c’è dubbio che la dinastia della famiglia Tasso si occupasse di lettere e di logistica all’avanguardia.

Receive more stories like this in your inbox