Tourists and locals enjoys the Bagni San Filippo (Photo: Zaramira/Dreamstime)

If hope springs eternal (oh how we need a lot of that these days), so, too, do the enchanting thermal springs of Bagni San Filippo. These temperate mineral waters have warmed the bones of many a person for more than two thousand years, and they continue to run strong and clear today, tempting those in the know with a long, hot soak in the healing waters.

Unlike Bagni San Filippo’s more famous cousin, the thermal pools of Saturnia, these mineral rich waters are practically hidden; one doesn’t just stumble upon them but must seek out the secretive path through hazelnut woods leading to the pools. Fortunately, the namesake town of Bagni San Filippo is found on maps, and once there, the rest isn’t too hard to navigate.

Like most towns or attractions featuring “San/Saint” as part of the name, there’s a good story that goes with it. Legend holds that San Filippo Benizi, a Florentine Prior of the Servants of Mary, was so piously devout he was earmarked to become pope in the upcoming election. Deeply distressed by this, poor Filippo took off for the forest surrounding the baths and hid himself away in a cave from 1268 – 1271, finally reappearing when he thought the coast was clear. In gratitude to the local villagers, he struck a rock three times with his staff, and bam – thermal waters gushed forth. Fact or fable, it’s easy to believe that San Filippo found calm and refuge in these healing waters, just as so many others do today. The grotto Filippo called home is a sacred place available to visit if one is willing to make the small hike. 

Located in Tuscany’s Val d’Orcia, approximately 30 miles southeast of Siena, this series of pools and mineral formations could be considered the water child of Monte Amiata, Tuscany’s landmark dormant volcano that sits nearby. The Fosso Bianco, a gentle stream originating on the nearby summit, winds its way to the valley floor below. Here, thanks to the thermal fires miles below the surface that push forth hot springs, the two water sources become one.  We top dwellers get the benefits of these steamy warm pools just as San Filippo did.

 A small sign reading “Fosso Bianco” is the only clue that it’s time to exit the small road leading to the nearby village of Bagni San Filippo. The turn-off leads to roadside parking for which a small fee is charged. However, if you don’t mind a little more walking, free parking can be found not much further away. Either way, there will be a substantial walk down the narrow asphalt road to the pathway leading to the thermal pools.

The waters of Bagni San Filippo are good to keep the skin healthy (Photo: Fabio Lamanna/Dreamstime)

A gravely trail appears, inviting you to descend. The smell of sulfur rises to tickle the nostrils as a canopy of trees shade your path. Rather quickly, the sounds of burbling water rise like a sirens’ song as anticipation rises. Your rewards aren’t much further away once upon a wooden footbridge; the first of a number of impressive towering calcium carbonate formations appear. The initial glimpses are awe-inspiring, a teasing precursor to the sights that await.

The first few pools, while not especially beautiful, are tempting; it’s hard not to immediately settle into one. However, the water is tepid here since the hot springs only begin to join the cool flow of the stream. Keep walking – deeper and much warmer pools await. While many are enticed into the water sooner than later, the payoff increases the further you navigate the sometimes-challenging path.

Soon, the more powerful flow of subterranean waters makes itself known. Eons of mineral buildup show off as glorious pools rimmed in shimmery white, along with artistic cascades of seemingly fluid greens, golds, and browns – the result of the cocktail of minerals in these springs. On a well-lit day, the turquoise blue of the pools is astounding.

It’s not hard to miss the most dazzling visual of Bagni San Filippo… La Balena Bianca, or The White Whale waterfall. Nicknamed this due to its resemblance to the mouth of a whale, this concentrated outpouring of hot thermal waters is a juxtaposition of movement and the appearance of time standing still. The upwelling of volcanic waters is maximized here, pouring thousands of gallons by the minute into the Fosso Bianco, creating the warmest pools. The high concentration of calcium carbonate mixed with the passing of untold years has created the massive yet graceful cascade of stunning snow-white calcification – what we now call the Balena Bianca.

While creature comforts may be sparse here – there are no changing rooms, no toilet facilities, no snack bars – the combination of the best of pristine nature is hard to beat. The quiet of the forest punctuated with birdsong surrounds the stream and thermal pools like a warm hug. Reclining in the healing waters while peering through the trees into a Tuscan sky can feel mystical. Grab some mud off the bottom and treat yourself to a free mud bath, its properties are said to cure and heal tired flesh. Take time to breathe deeply as you find your own personal refuge here, letting go of worries real and imagined.

San Filippo wasn’t the first to enjoy the pleasures of these thermal baths, despite the legend’s explanation. Etruscans, the cultured ancestors of Tuscany, surely found relaxation here, as did the Romans who followed. Various other mentions of the baths are recorded throughout history, including the devotion of the Medici. Lorenzo de Medici, ruler of Florence in the late 1400s, was a frequent partaker of the healing waters. It’s not hard to imagine him soaking in a pool, finding solace amidst the tranquil setting. The penchant for these pools continued on with Cosimo de Medici, Grand Duke of Tuscany in the 1500s, as he took it upon himself to revitalize and improve the pools. Machiavelli (1518) and Grand Duke Ferdinand (1635) were also known to seek the waters of this special place.

For those pursuing a less outdoorsy experience, a formal spa can be found just down the road in the small village of Bagni San Filippo. Massage, treatments, and a large thermal pool (with changing rooms) await.

Tuscany is rife with strikingly beautiful experiences; however, Bagni San Filippo remains one not to be missed for those seeking pure immersion in natural beauty… 24/7 with no charge. Pack a swimsuit and include this dramatically alluring spot on your next visit to the heart of Italy.

Se la speranza sgorga eterna (oh come ne abbiamo bisogno in questi giorni!), lo stesso vale per le incantevoli sorgenti termali di Bagni San Filippo. Queste acque minerali temperate hanno riscaldato le ossa di molte persone per più di duemila anni, e continuano a scorrere forti e limpide anche oggi, tentando chi le conosce con un lungo e caldo bagno nelle acque curative.

A differenza del parente più famoso di Bagni San Filippo, le piscine termali di Saturnia, queste acque ricche di minerali sono praticamente nascoste; non ci si imbatte per caso in esse, ma bisogna cercare il sentiero nascosto tra i boschi di noccioli che porta alle piscine. Fortunatamente, l’omonimo paese di Bagni San Filippo si trova sulle mappe, e una volta lì, il resto non è troppo difficile da trovare.

Come la maggior parte delle città o località che hanno “San/Santa” nel nome, c’è dietro una bella storia. La leggenda narra che San Filippo Benizi, priore fiorentino dei Servi di Maria, era così devoto da essere destinato a diventare papa nelle successive elezioni. Profondamente afflitto da questo, il povero Filippo se ne andò nella foresta che circondava i bagni e si nascose in una grotta dal 1268 al 1271, riapparendo solo alla fine quando pensava che il campo fosse libero. In segno di gratitudine agli abitanti del luogo, colpì una roccia tre volte con il suo bastone e bam: sgorgarono le acque termali. Fatto o favola, è facile credere che San Filippo abbia trovato calma e rifugio in queste acque curative, proprio come fanno in tanti oggi. La grotta che Filippo chiamava casa è un luogo sacro che si può visitare se si è disposti a fare una piccola escursione.

Situata in Toscana, nella Val d’Orcia, a circa 30 miglia a sud-est di Siena, questa serie di piscine e formazioni minerali potrebbe essere considerata figlia delle acque del Monte Amiata, il vulcano dormiente simbolo della Toscana che si trova nelle vicinanze. Il Fosso Bianco, un dolce torrente che nasce sulla vicina cima, si snoda fino al fondovalle sottostante. Qui, grazie a fucine termali miglia e miglia sotto la superficie che spingono in alto le sorgenti calde, due fonti d’acqua diventano una sola. Noi abitanti della cima godiamo dei benefici di queste vasche calde e vaporose proprio come faceva San Filippo.

Un piccolo cartello con scritto “Fosso Bianco” è l’unico indizio che dice che è il momento di uscire dalla stradina che porta al vicino villaggio di Bagni San Filippo. L’uscita conduce al parcheggio a lato della strada per il quale si paga un piccolo contributo. Tuttavia, se non vi dispiace camminare un po’ di più, il parcheggio gratuito non è molto distante. In entrambi i casi, ci sarà una notevole camminata lungo la stretta strada asfaltata fino al sentiero che porta alle piscine termali.

Ecco un sentiero ghiaioso che invita a scendere. L’odore di zolfo sale a solleticare le narici mentre un baldacchino di alberi ombreggia il percorso. Piuttosto rapidamente, i suoni dell’acqua gorgogliante salgono come un canto di sirene mentre l’attesa cresce. Le ricompense non sono più molto lontane una volta che si arriva su un ponte pedonale in legno; appare la prima di una serie di imponenti formazioni di carbonato di calcio. Le prime viste sono impressionanti, un precursore stuzzicante dei panorami che vi attendono.

Le prime piscine, pur non essendo particolarmente belle, sono allettanti; è difficile non sistemarsi immediatamente dentro una di esse. Tuttavia, l’acqua è tiepida qui, poiché le sorgenti calde hanno appena iniziato a unirsi al flusso fresco del torrente. Continuate a camminare – piscine più profonde e molto più calde vi aspettano. Anche se molti sono attratti dall’acqua prima o poi, la ricompensa aumenta man mano che si percorre il sentiero, a volte impegnativo.

Ben presto, il flusso più potente delle acque sotterranee si fa sentire. Millenni di accumulo minerale si mostrano tra gloriose piscine bordate di bianco scintillante, insieme a cascate artistiche di verdi, oro e marroni apparentemente fluidi – il risultato del cocktail di minerali in queste sorgenti. In una giornata ben illuminata, il blu turchese delle piscine è stupefacente.

Impossibile perdere l’immagine più abbagliante di Bagni San Filippo… La Balena Bianca. Soprannominata così per la somiglianza con la bocca di una balena, questa effusione concentrata di acque termali calde è una giustapposizione di movimento e di tempo immobile. Qui la risalita delle acque vulcaniche è al massimo, migliaia di galloni al minuto si riversano nel Fosso Bianco, creando le piscine più calde. L’alta concentrazione di carbonato di calcio, unita al passare degli anni, ha creato la massiccia ma graziosa cascata di stupefacente calcificazione bianca come la neve – ciò che ora chiamiamo la Balena Bianca.

Se le comodità possono essere scarse qui – non ci sono spogliatoi, né servizi igienici, né snack bar – la combinazione della migliore natura incontaminata è difficile da battere. La quiete della foresta punteggiata dal canto degli uccelli circonda il ruscello e le piscine termali come un caldo abbraccio. Può sembrare mistico sdraiarsi nelle acque curative mentre si scruta attraverso gli alberi un cielo toscano. Prendete un po’ di fango dal fondo e concedetevi un bagno di fango gratuito, si dice che le sue proprietà curino e guariscano la stanchezza. Prendetevi il tempo di respirare profondamente mentre trovate qui il vostro rifugio personale, lasciando andare le preoccupazioni reali e immaginarie.

San Filippo non è stato il primo a godere dei piaceri di queste terme, nonostante la spiegazione della leggenda. Gli Etruschi, gli antenati colti della Toscana, hanno sicuramente trovato qui il loro relax, così come i Romani che li hanno seguiti. Varie altre menzioni delle terme sono registrate nel corso della storia, compresa la devozione dei Medici. Lorenzo de Medici, sovrano di Firenze alla fine del 1400, era un assiduo frequentatore delle acque curative. Non è difficile immaginarlo a mollo in una piscina, a trovare conforto nell’ambiente tranquillo. Il debole per queste piscine continuò con Cosimo de Medici, Granduca di Toscana nel 1500, che si prese l’incarico di rivitalizzare e migliorare le piscine. Anche Machiavelli (1518) e il Granduca Ferdinando (1635) erano noti per cercare le acque di questo luogo speciale.

Per coloro che cercano un’esperienza meno all’aperto, un centro benessere vero e proprio può essere trovato appena lungo la strada nel piccolo villaggio di Bagni San Filippo. Massaggi, trattamenti e una grande piscina termale (con spogliatoi) vi aspettano.

La Toscana è piena di esperienze straordinariamente belle; tuttavia, Bagni San Filippo rimane uno di quelli da non perdere per chi cerca la pura immersione nella bellezza naturale… 24 ore su 24, 7 giorni su 7, senza spese. Mettete in valigia un costume da bagno e includete questo luogo decisamente affascinante nella vostra prossima visita nel cuore dell’Italia.

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