With the VMA, Anna and Sergio want to give space to independent movie makers. Photo by SON STUDIO - Shane O'Neal

“We like the idea of ​​combining Americans’ fresh mentality with our Italian taste, and with that unique ability, typical of those born and raised in our beautiful country, to think outside the box.”

With films hailing from more than 70 countries around the world, the festival has featured over 4,500 films since March 2019. “We listen to the artists, we take care of them, and we make them part of a family in which they always feel welcomed and justified in their daring choices,” Sergio and Anna tell me from their home, which is only a few miles from the most famous Strip in the world. “Everyone must have the opportunity to consolidate or build their career in the most authoritative and meritocratic way possible.”

How did the idea of ​​founding a film festival come about?

We are also filmmakers and entrepreneurs who are deeply disappointed by the treatment of independent cinema by the Film Festival industry. By studying the market in the various forums about it, we soon realized that we were just a drop in an ocean of disappointed filmmakers. We found this carelessness so disrespectful, frustrating, and in some cases humiliating, that we realized this could be a battle worth our time and energy.

Zannino and Barbasso pose with a VMA statuette. Photo by SON STUDIO – Shane O’Neal

Why did you decide to dedicate the festival to independent films?

As an independent producer and director it seemed like a logical choice, first of all for a great personal passion and secondly because, at an entrepreneurial level, I (Sergio) always prefer to try my hand at something I know deeply. Furthermore, a common problem to all independent directors is not really knowing what to do with their work once it is finished; how to promote it, where, how, and who to rely on. We are here to answer those questions.

How does your festival help emerging directors and actors?

On an emotional level, the artist is exhausted from having created film, and as soon as they approach the world of festivals they end up in a whirlwind from which they generally emerge with a broken motivation. In our organization and our team, artists can find respect and continuous communication, essential elements of their experience with us.

We also promote the best winners, both online and offline, offering them in an exemplary way to an audience of over 10,000 professionals and their peers, in order to establish synergies and make it easier for them to find distribution and people who believe in their projects.

How do you interact with the artists?

Filmmakers use our website, www.vegasmovieawards.com, directly to submit their film or script, or the FilmFreeway platform which currently has more than 500,000 active filmmakers. When they want to talk to us, artists from all over the world find us at all hours on our Facebook and Instagram pages, and at our email address,  info@vegasmovieawards.com

Why choosing an online festival with monthly competitions?

We loved the high-quality monthly online competition formula, where the winners of each edition could compete for our annual awards at a physical ceremony in beautiful Las Vegas. Independent cinema is overflowing with talent, eager for recognition for their hard work, and we knew we couldn’t help enough people with just an annual competition.

Anna and Sergio pose in Vegas, their home in America. Photo by SON STUDIO – Shane O’Neal

How did you manage the festival during the pandemic?

Despite the enormous efforts in terms of money and time invested we had to cancel our first big annual ceremony in Downtown Las Vegas, and refund up to the last ticket. If nothing else, since then our monthly competitions have become very popular, and we have invested all our time studying a lot, creating synergies in the city, and training our collaborators to create an impeccable organization that responds to an ever increasing number of participants.

How many categories and awards does the festival have?

Given the impressive number of filmmakers currently in circulation, making a lot of categories has always meant one thing for us: being able to give a voice even to those who usually have beautiful but risky / uncomfortable projects and, for this reason, are little considered by the film industry. And also, through specific categories such as Best Producer, Best Actor, but also Best Editing, or Best Choreography, we manage to somehow reward all those people involved in a film who work with passion both in front of the camera and behind the scenes, often without receiving any award, but who are the pillars of a cinematographic work’s success.

What is your background and what did you do in Italy?

I (Sergio) have been an art director and graphic designer for 20 years, and I have made in recent years an animated series called SuperHillCool, about rival Italian rock bands grappling with crazy tours in the United States and around the world. It allowed me to win 15 international awards and get the interest of American entrepreneurs in completing the project. Anna has extensive multi-sectoral experience and thanks to her personality, and a decidedly out of the ordinary sensitivity, she has managed to make the most of every area, developing and honing incredible skills in business management, marketing and customer relations. She is also an excellent designer and has helped me a lot with my animated series.

Why did you choose the USA?

Our projects and ambitions were evidently too big for Italy’s ability to understand, support and enhance art in all its forms. And it is a great pity, given that we were born and raised in the world’s greatest cradle of art.

What did you find special in America and in Las Vegas?

Here in America, and in Las Vegas in particular, we have found people able to perceive the potential of our entrepreneurial vision, and this is finally allowing us to express ourselves at our best, albeit with great difficulty.

Sergio Barbasso and Anna Zannino, founders of the Vegas Movie Awards. Photo by SON STUDIO – Shane O’Neal

What do you like about Las Vegas?

Anna and I had the pleasure to notice how Las Vegas outside the Strip is a simple, extremely livable and dynamic city, made up of people who still know how to smile and be genuinely supportive. It is also full of beautiful and unaltered naturalistic views that we personally adore.

What are you most proud of?

In a short time and despite the pandemic, we have managed to make great strides, we have hired incredible collaborators from America and different parts of the world (including Italy). The Festival is getting closer and closer to the model we had imagined since the beginning. This is giving us the opportunity to expand and to consolidate the festival’s international position, as well as that of our other projects. 

What is your goal for the future of the festival?

We have already laid the foundations for the creation of platforms to protect our participants, implement their technical / artistic and entrepreneurial knowledge, to promote globally their extraordinary work, as well as to extend our collaborations with other festivals and sponsors. We hope that the Vegas Movie Awards ™ will become more and more a great, internationally prestigious platform, where only the best emerge, but where everyone can feel welcome and find inspiration for their careers and their lives.

“Ci piace l’idea di unire la freschezza di pensiero degli americani al nostro gusto italiano e a quella capacità unica, tipica di chi nasce e cresce nel nostro bel Paese, di pensare fuori dagli schemi”. Il talento, la determinazione e la vocazione per le sfide hanno portato Sergio Barbasso e Anna Zannino fino a Las Vegas dove i due giovani originari della provincia di Milano hanno trovato le condizioni ideali per concretizzare la loro idea e visione imprenditoriale. Disegnatore, scrittore, regista, grafico lui, appassionata di marketing e psicologia lei. Sergio e Anna hanno unito le passioni e le esperienze lavorative fatte in Italia per fondare un festival di cinema indipendente: i Vegas Movie Awards™.
Con film che provengono da più di 70 Paesi in tutto il mondo, dal marzo del 2019 il festival ha dato spazio a più di 4500 film.
“Ascoltiamo gli artisti, ci prendiamo cura di loro, li facciamo entrare in una famiglia in cui sentirsi sempre accolti e compresi nelle loro scelte audaci”. Mi raccontano Sergio e Anna, dalla loro casa che dista solo qualche miglio dalla Strip più famosa del mondo. “Tutti devono avere la possibilità di consolidare o costruire la propria carriera nel modo più autorevole e meritocratico possibile”.
Come è nata l’idea di fondare un film festival?
Siamo anche noi filmmakers ed imprenditori profondamente delusi dal trattamento riservato al cinema indipendente dall’industria dei Film Festival.
Studiando il mercato anche nei vari forum, ci siamo presto resi conto di essere solo una goccia in un oceano di filmmakers delusi. Ho trovato questo pressappochismo così irrispettoso, frustrante, e in alcuni casi umiliante, che ho capito che questa poteva essere una battaglia valevole del nostro tempo e delle nostre energie.
Come mai la scelta di dedicare il festival a film indipendenti?
Come produttore e regista indipendente, mi è sembrata una scelta logica, in primo luogo per grande passione personale, e poi perchè a livello imprenditoriale preferisco sempre cimentarmi in qualcosa che conosco a fondo. Inoltre, un problema comune a tutti i registi indipendenti è il non saper effettivamente cosa fare con la propria opera una volta terminata; come promuoverla, dove, in che modo, e a chi affidarsi. Noi siamo qui per dare una risposta a quelle domande.
In che modo il vostro festival aiuta registi e attori emergenti?
A livello emotivo un artista, già stremato dall’essere riuscito a creare un film, non appena si approccia al mondo dei festival finisce dentro ad un tornado dal quale esce generalmente con una motivazione a pezzi. Nella nostra organizzazione e grazie al nostro infaticabile team, gli artisti trovano rispetto e continua comunicazione, elementi essenziali dell’esperienza con noi.
Inoltre promuoviamo i migliori vincitori, sia online che offline, proponendoli in maniera esemplare ad una platea di oltre 10.000 addetti ai lavori e loro pari, per instaurare sinergie e rendere più semplice a loro trovare distribuzione e persone che credano nei loro progetti.
Come interagite con gli artisti?
I filmmaker utilizzano direttamente il nostro sito www.vegasmovieawards.com per sottoporci il proprio film o script, o la piattaforma FilmFreeway che attualmente conta più di 500.000 filmmaker attivi. Quando vogliono parlare con noi, gli artisti da tutto il mondo ci trovano, a tutte le ore, sulle nostre pagine Facebook e Instagram, e sulla nostra email info@vegasmovieawards.com
Perché la scelta di un festival online con competizioni mensili?
Ci piaceva molto la formula di competizioni online mensili di grande qualità dove i migliori vincitori di ciascuna edizione potessero competere per aggiudicarsi i nostri premi annuali in occasione di una cerimonia fisica nella splendida Las Vegas. Il cinema indipendente è straripante di talenti desiderosi di riconoscimento per il loro duro lavoro, e sapevamo che non potevamo aiutarne abbastanza con una sola competizione annuale.
Come avete gestito il festival durante la pandemia?
Nonostante gli sforzi enormi in termini economici e di tempo investito, abbiamo dovuto cancellare la nostra prima grande cerimonia annuale in Downtown Las Vegas, e rimborsare fino all’ultimo biglietto. Se non altro, da allora le nostre competizioni mensili sono diventate richiestissime, ed abbiamo investito tutto il nostro tempo studiando molto, creando sinergie in città, e formando i nostri collaboratori per creare un’organizzazione impeccabile che rispondesse ad un numero sempre crescente di partecipanti.
Quante categorie e che premi ha il festival?
Visto il numero impressionante di filmmaker attualmente in circolazione, mettere a disposizione tante categorie alle quali candidarsi per noi ha significato sempre una cosa sola: essere in grado di dare voce anche a coloro che solitamente hanno progetti bellissimi ma rischiosi/scomodi e, per questo, poco considerati dall’industria del cinema. Ma anche, attraverso categorie specifiche come Best Producer, Best Actor, ma anche Best Editing, o Best Choreography, premiare in qualche modo tutte quelle persone coinvolte in un film che lavorano con passione sia davanti alla cinepresa che dietro le quinte e senza riconoscimenti, ma che sono le colonne portanti del successo di un’opera cinematografica.
Quale è il vostro background e cosa facevate in Italia?
Oltre alla mia attività ultraventennale da art director e graphic designer, ho portato avanti negli ultimi anni una serie animata chiamata SuperHillCool che racconta di rock band italiane rivali alle prese con folli tour negli Stati Uniti e nel mondo, che mi ha permesso di vincere 15 premi a livello internazionale ed ottenere l’interesse da parte di imprenditori americani nel portare a compimento il progetto. Anna ha un’estensiva esperienza plurisettoriale ed è grazie alla sua personalità, e ad una sensibilità decisamente fuori dal comune, è riuscita a trarre il meglio da ogni ambito, sviluppando e affinando competenze incredibili in gestione aziendale, marketing e rapporti con il cliente. È anche un’ottima disegnatrice e mi ha aiutato moltissimo per la mia serie animata.
Come mai avete scelto gli USA e soprattutto Las Vegas?
I nostri progetti e le nostre ambizioni erano evidentemente troppo grandi per la capacità dell’Italia di comprendere, sostenere e valorizzare l’arte in ogni sua forma. Ed è un gran peccato, visto che siamo nati e cresciuti nella più grande culla mondiale dell’arte.
Cosa avete trovato di speciale in America?
Qui in America, e in particolare a Las Vegas, abbiamo trovato persone in grado di percepire il potenziale della nostra visione imprenditoriale, e questo ci sta finalmente permettendo di riuscire ad esprimerci al meglio, seppur tra mille difficoltà.
Cosa vi piace di Las Vegas?
Io ed Anna abbiamo avuto il piacere di constatare che Las Vegas, al di fuori della Strip, è una città semplice, estremamente vivibile e dinamica, fatta di persone che sanno ancora sorridere e incoraggiarti genuinamente. E’ anche piena di scorci naturalistici sconfinati e autentici che adoriamo.
La cosa di cui andate più orgogliosi?
In poco tempo e nonostante la pandemia siamo riusciti a fare passi da gigante, abbiamo assunto incredibili collaboratori americani e da diverse parti del mondo (Italia inclusa), e il festival si avvicina sempre di più a quel modello che avevamo immaginato fin dall’inizio. Questo ci sta dando la possibilità di espanderci in breve tempo e di consolidare un’autorità internazionale importante per il festival e per gli altri nostri progetti paralleli.
Quale è il vostro obiettivo per il futuro del festival?
Abbiamo già posto le basi per la creazione di piattaforme incentrate sulla tutela dei nostri partecipanti, sull’implementazione delle loro conoscenze tecnico/artistiche e imprenditoriali, sulla promozione sempre più globale del loro straordinario lavoro, ed esteso le nostre collaborazioni con altri festival e sponsor.
Ci auguriamo che i Vegas Movie Awards™ possano diventare sempre più grandi, una piattaforma di prestigio internazionale dove solo i migliori emergono, dove tutti possono sentirsi accolti nelle loro unicità e trovare ispirazione per le proprie carriere e vite.

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