The Tonnara di Scopello, near Trapani (Photo: Vadym Lavra/Dreamstime)

For too long Sicily was an island given not much more than a side glance. Now a rising star in Italian tourism, she is making her mark as a top travel destination. Tourism statistics show 4.89 million visitors crossed Sicily’s shores in 2022, a number up significantly from the 1.17 million in 2016. Television’s The White Lotus may have bolstered these numbers, but there is more to this island than beautiful beaches and glitzy resorts. 

Applying the idea of savoring life’s pleasures slowly and in manageable portions, the limited stretch of northwestern Sicily from Palermo to Marsala beckons with a treasure trove of breathtaking vistas, crystalline clear seas, fascinating history, rich multi-cultural heritage, and unforgettable food and wine – and all manageable in two weeks’ time. Follow along for a whistlestop tour of what awaits along this striking coastline. 

First stop: Palermo. The city’s Falcone-Borsellino Airport services inbound flights from Italy and abroad; it’s likely your journey will commence here anyway! Historically a hub for organized crime, Palermo underwent a successful cleanup beginning in the 1980s. Now an up-and-coming tourist destination, the city has adopted a “No Mafia” theme — including a museum by this name. Somewhat like visiting a flamboyant aunt with herraucous, opinionated, yet generously loving ways, a holdover of a couple of days here is time well spent. Nurse the jetlag by wandering through Palermo’s historic center. A striking blend of architectural styles awes the senses while the aroma of street foods such as savory fried arancini or various local specialties made from livestock entrails will stir up an appetite. Don’t ask what’s in it – just enjoy! Find time to savor a performance by Palermo’s UNESCO-recognized puppet theatre –Opera dei Pupi. Battling marionettes energize you for a jaunt through the high-spirited Ballarò Market. Effusing local culture and enticing buys, it’s the delightful undercarriage of Palermo’s soul. Churches are abundant in Palermo. Get the most for your time by heading to Piazza Bellini where three unique examples await. The Church of San Cataldo (1154) is small but impressive; its magnificently stark brick arches transport you to an earlier era. Santa Maria dell’Ammiraglio (1143) is opulently cloaked in stunning Byzantine artwork, while just across the piazza you’ll find Santa Caterina d’Alesandria…and its nun-run bakery. Visit the church, then enjoy a dolce in the courtyard. Palermo Cathedral and the Norman Castle, as well as the mummy-filled Capuchin Catacombs are visit-worthy if time allows. 

Grabbing a rental car in Palermo is advisable; however, if you’re willing to miss out on some destinations, one can get around by bus and/or train. For our armchair exploration, we’ll follow the autostrada westerly to the ancient and enchanting seaside village of Castellamare del Golfo. An idyllic setting of Mediterranean beauty, several days here provide unwinding on pristine beaches, enjoying local seafood specialties, hiking in natural beauty, and exploring the town’s intriguing blend of architecture and history. 

Castellamare’s picturesque harbor is charming. The bowl-shaped inlet’s collection of colorful boats align like subjects of the impressive Norman-era castle overlooking the cove. For adventure, charter a vessel to the nearby Zingaro Nature Reserve and its dreamlike turquoise waters. Devote at least half a day to visiting the nearby Tonnara di Scopello, the site of a once vibrant tuna fishing complex actively operating from the 13th century until the late 1970s. Its iconic pink building and ancient watchtower have found new life as guest apartments, but day-trippers can visit with careful timing (once at max limit, that’s it) and a €15 entry fee. The rich history of the Tonnara is highlighted by a small on-site museum and old photographs throughout the apartments. Rising with the roosters might also gift your visit with a spot on the stunning private beach here

After a wistful goodbye to Castellamare, continue tracking westerly towards Trapani, the perfect base for exploring Sicily’s far western tip. Plan the drive to include a leisurely stop at San Vito lo Capo Beach, one of the area’s most popular, and for good reason. Sunbathing here atop the white sand is an art; locals are often referred to as arripudduti – Sicilian for wrinkled people. Warm your skin before diving into waters that could make the Caribbean jealous. The Blue Flag beach extends crescent-shaped for almost two miles under the watch of the dramatic Monte Monaco. Roomy, yes, but summer gets crazy: spend a little extra for a private spot and its conveniences. The nearby antiquated Tonnara del Secco is walkable– savor what’s left of its story amidst decaying ruins before enjoying another swim on the adjacent tranquil beach. 

San Vito lo Capo and Monte Monaco (Photo: F Baarssen/Dreamstime)

An hour’s drive further along brings us to the ancient port town of Trapani. Her expansive history as a trading hub with North Africa is evident through stunning architecture and unique cuisine. Trapani’s laidback Mediterranean vibe offers those who linger the experience of the city beach along the ancient Walls of Tramontana, vast cultural dining experiences, a lively evening scene, and the perfect base for must-do day trips. 

Each destination from Trapani’s hub is worthy of an article unto itself, but we’ll have to suffice with the shortlist – which hopefully spurs the imagination to investigate further! 

  • The Trapani and Paceco Salt Pans Natural Reserve – Picturesque windmills lure Quixote-like to salt pans spread like windowpanes mirroring the sky. A small museum and the ability to walk the still-active flats introduce a fascinating ancient world of harvesting the white gold of the sea. 
  • Erice – Sitting prettily atop Monte San Giuliano, even the poet Virgil bespoke her charms. Take the cable car from Trapani for magnificent views. Winding narrow streets lead to pasticcerie brimming with dolci ericini. Sample a marzipan or a custard-filled warm pastry before climbing to the Castle of Venus, a 12th-century Norman castle built atop the ruins of a pagan temple. Adjacent are the Gardens of Balio with stunning 360-views amidst luxuriant flora. 
  • Segesta – It will require some walking but prepare to be enchanted by the antiquities found here. A settlement dating several thousand years back, what remains is the spectacular Doric Temple of Segesta (430BC). It was never completed; what we admire today is close to its original state. To gaze upwards along a massive hand-chiseled column churns the mind and soul. Within the archeological park is another don’t-miss…the well-preserved Greek Amphitheater with seating for 4,000! Stand center stage in the arena and pause; the roar of the crowd is practically audible. Sweeping views through the mountains to the Mediterranean Sea add to its mesmerizing mystique and allure.  

Last stop: Marsala. A once vital seaport town dating to 400 BC, Marsala found her fame as a wine town in the 1700s. While a great departure point for the nearby Egadi Islands, spend at least a day and tour several wineries, then enjoy the intriguing Baroque town center and gentle vibe that millennia of existence brings. And always, a beautiful beach awaits! 

Per troppo tempo la Sicilia è stata un’isola alla quale si poteva dare solo uno sguardo. Ora, stella nascente del turismo italiano, si sta affermando come una delle principali destinazioni di viaggio. Le statistiche del turismo mostrano che 4,89 milioni di visitatori hanno attraversato le coste della Sicilia nel 2022, un numero in aumento rispetto agli 1,17 milioni del 2016. Il televisivo White Lotus potrebbe aver rafforzato questi numeri, ma in quest’isola c’è più delle bellissime spiagge e dei resort sfarzosi.

Applicando l’idea di assaporare i piaceri della vita lentamente e in porzioni gestibili, il tratto della Sicilia nordoccidentale che va da Palermo a Marsala ben invita con uno scrigno di panorami mozzafiato, mare cristallino, storia affascinante, ricco patrimonio multiculturale ed enogastronomia indimenticabile e il tutto è gestibile nel giro di due settimane. Ecco la rotta per un tour emozionante di ciò che vi aspetta lungo questa suggestiva costa.

Prima tappa: Palermo. L’aeroporto Falcone-Borsellino della città serve voli in entrata dall’Italia e dall’estero; è probabile che il vostro viaggio inizi comunque qui! Storicamente centro della criminalità organizzata, Palermo è stata sottoposta a una bonifica di successo a partire dagli anni ’80. Ora è una destinazione turistica emergente e la città ha adottato il tema “No Mafia”, e anche un museo ha questo nome. Un po’ come visitare una zia stravagante con i suoi modi rauchi, supponenti ma generosamente amorevoli, un paio di giorni qui è tempo ben speso. Affrontate il jet lag passeggiando per il centro storico di Palermo. Una sorprendente miscela di stili architettonici stupisce i sensi mentre il profumo dei cibi di strada come i gustosi arancini fritti o le varie specialità locali a base di interiora di bestiame stuzzicheranno l’appetito. Non chiedetevi cosa c’è dentro: gustate e basta! Trovate il tempo per godervi uno spettacolo del teatro delle marionette di Palermo, l’Opera dei Pupi, riconosciuto dall’UNESCO. Le marionette in combattimento daranno la carica per una gita nel vivace mercato di Ballarò. Effondendo cultura locale e acquisti allettanti, è il delizioso sottofondo dell’anima di Palermo. Le chiese sono abbondanti a Palermo. Ottenete il massimo dal tempo a disposizione dirigendovi in Piazza Bellini dove vi aspettano tre esempi unici. Piccola ma imponente è la Chiesa di San Cataldo (1154); i suoi archi in mattoni magnificamente rigidi vi trasportano in un’epoca precedente. Santa Maria dell’Ammiraglio (1143) è riccamente avvolta da splendide opere d’arte bizantine, mentre proprio dall’altra parte della piazza troverete Santa Caterina d’Alessandria… e il suo panificio gestito da suore. Visitate la chiesa, poi godetevi un dolce nel cortile. La Cattedrale di Palermo e il Castello Normanno, così come le Catacombe dei Cappuccini piene di mummie, meritano una visita se il tempo lo consente.

È consigliabile prendere un’auto a noleggio a Palermo; tuttavia, se siete disposti a perdere alcune destinazioni, potete spostarvi in autobus e/o in treno. Per la nostra esplorazione in poltrona, seguiremo l’autostrada verso ovest fino all’antico e incantevole borgo marinaro di Castellamare del Golfo. Un ambiente idilliaco di bellezza mediterranea, diversi giorni qui offrono relax su spiagge incontaminate, gustando specialità di pesce locali, escursioni nella bellezza naturale ed un intrigante mix di architettura e storia della città.

Il pittoresco porto di Castellamare è affascinante. La collezione di barche colorate nell’insenatura a forma di conca si allinea come i soggetti dell’imponente castello di epoca normanna che domina la baia. Per l’avventura, noleggiate un’imbarcazione per la vicina Riserva Naturale dello Zingaro e le sue acque turchesi da sogno. Dedicate almeno mezza giornata alla visita della vicina Tonnara di Scopello, sede di un vivace complesso di pesca del tonno attivo dal XIII secolo fino alla fine degli anni ’70. Il suo iconico edificio rosa e l’antica torre di guardia hanno trovato nuova vita come appartamenti per gli ospiti, ma gli escursionisti possono visitarlo con preciso tempismo (una volta raggiunto il limite massimo, tutto qui) e una quota di iscrizione di € 15. La ricca storia della Tonnara è evidenziata da un piccolo museo in loco e da vecchie fotografie sparse negli appartamenti. Alzarsi coi galli potrebbe anche regalare alla visita un posto sulla splendida spiaggia privata.

Dopo un malinconico addio a Castellamare, proseguite verso ovest verso Trapani, la base perfetta per esplorare l’estremità occidentale della Sicilia. Pianificate il viaggio includendo una piacevole sosta alla spiaggia di San Vito lo Capo, una delle più famose della zona, e per una buona ragione. Prendere il sole qui sulla sabbia bianca è un’arte; la gente del posto viene spesso chiamata arripudduti, persone rugose in siciliano. Riscaldate la pelle prima di tuffarvi in acque che potrebbero far ingelosire i Caraibi. La spiaggia Bandiera Blu si estende a forma di mezzaluna per quasi due miglia sotto lo sguardo dello spettacolare Monte Monaco. Spaziosa, sì, ma d’estate diventa pazzesca: spendete qualcosa in più per un posto privato e le sue comodità. La vicina e antiquata Tonnara del Secco è percorribile a piedi: assaporate ciò che resta della sua storia tra rovine decadenti prima di godervi un’altra nuotata nella tranquilla spiaggia adiacente.

Un’ora di macchina più avanti ci porta all’antica città portuale di Trapani. La sua vasta storia come centro commerciale con il Nord Africa è evidente attraverso la straordinaria architettura e la cucina unica. La rilassata atmosfera mediterranea di Trapani offre a coloro che trascorrono l’esperienza della spiaggia cittadina lungo le antiche Mura di Tramontana, vaste esperienze culinarie e culturali, una vivace scena notturna e la base perfetta per imperdibili gite di un giorno.

Ogni destinazione dall’hub di Trapani merita un articolo a sé stante, ma dovremo limitarci a una breve lista che si spera stimoli l’immaginazione a indagare ulteriormente!

Riserva Naturale delle Saline di Trapani e Paceco – I pittoreschi mulini a vento attirano, come Chisciotte, verso le saline che si estendono come vetri di una finestra che specchiano il cielo. Un piccolo museo e la possibilità di percorrere a piedi le saline ancora attive introducono all’affascinante mondo antico della raccolta dell’oro bianco del mare.

Erice – Adagiata sulla cima del Monte San Giuliano, anche il poeta Virgilio ne descrisse il fascino. Prendete la funivia da Trapani per panorami magnifici. Stradine tortuose conducono a pasticcerie piene di dolci ericini. Assaggiate un marzapane o un dolce caldo ripieno di crema pasticcera prima di salire al Castello di Venere, un castello normanno del XII secolo costruito sulle rovine di un tempio pagano. Adiacenti si trovano i Giardini del Balio con splendide viste a 360 gradi in mezzo a una flora rigogliosa.

Segesta – Richiederà qualche camminata ma preparatevi a rimanere incantati dalle antichità trovate qui. Di un insediamento risalente a diverse migliaia di anni fa, ciò che rimane è lo spettacolare Tempio dorico di Segesta (430 a.C.). Non è mai stato completato; ciò che ammiriamo oggi è vicino al suo stato originale. Guardare verso l’alto lungo un’enorme colonna cesellata a mano esalta la mente e l’anima. All’interno del parco archeologico c’è un altro posto da non perdere… il ben conservato Anfiteatro greco con 4.000 posti a sedere! Mettetevi al centro della scena nell’arena e fate una pausa; il ruggito della folla è praticamente udibile. Le ampie vedute attraverso le montagne fino al Mar Mediterraneo si aggiungono alla sua mistica e al suo fascino affascinanti.

Ultima tappa: Marsala. Un tempo vitale città portuale risalente al 400 a.C., Marsala trovò la sua fama come città del vino nel 1700. Pur essendo un ottimo punto di partenza per le vicine Isole Egadi, trascorrete almeno una giornata e visitate diverse cantine, quindi godetevi l’intrigante centro storico barocco e l’atmosfera delicata che millenni di esistenza portano con sé. E come sempre, c’è una bellissima spiaggia vi aspetta!

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