The Design in Pajamas series was created by Chiara Alessi. Photo courtesy Italian Cultural Institute San Francisco

It has been an usual, unexpected Spring for the Italian-American community in the Bay Area. Since the beginning of March, when Covid-19 started spreading across the United States, demanding businesses to close down and people to shelter-in-place, life has changed for everyone. A lot.

In those same first weeks, all Italians and Italian-Americans living in the Bay Area looked at what happened on the other side of the ocean and the emergency their families and friends were facing. For many, it almost felt like being able to foretell what would or could have happened a few months later in America. 

Hit by the quick change and up against uncertainty, the local community had to reorganize itself, while following unfamiliar rules and embracing new habits. The whole world turned-around: relationships, work, personal occasions, routines, and events were no longer possible in the way we were used to. Relationships would exist only over the phone or on the laptop screen; events became all-virtual with both guests and hosts joining from their own homes; eating at favorite restaurants became an old memory; many started spending time cooking (or learning how to) while leaving the delivery orders for special nights.

Besides all these changes, opportunities to learn new things, cultivate unexplored passions, and tour places as never done before became just endless. Almost every day, somewhere on the internet, we could attend a special talk, listen to our favorite artist performing live, or simply watch a movie. At the same time, many found themselves with extra time and decided to use it to help those in need and started to volunteer. Thanks to all these initiatives, the Italian-American community was able to build its own, unique resilience, by keeping it all together, where nobody would be left behind. 

Business owners had to change their offerings and, while most Italian restaurants make the human connection one of the most important values to offer to diners, they had to reinvent themselves and use the internet and all its available channels to keep that relation strong. 

That’s why, for instance, alongside the to-go or delivery orders, easily made through one of the most popular apps, many restaurant owners decided to offer full menus for families stuck at home or started selling the ingredients of their most popular dishes so that everyone could try to make that delicious Italian dish themselves. 

When it comes to food, Italians are hard to beat. In April, for instance, Viola Buitoni presented five half hour lunchtime virtual classes on the everyday art of Italian cooking, all live on the Italian Cultural Institute’s Instagram channel. From weeknight pasta to Easter lunch, Viola called the series #StayHomeAndCookItalian and shared original and deeply personal dishes that cross the love for family and craft.

Again on Social Media, a Facebook group became a must-join for food-lovers during phase 1 of shelter-in-place: CIBA, Cucina Italiana nella Bay Area, has become the virtual place for the newest generation of Italian immigrants to share dishes and secrets, exchange advice, post  photos, and much more. What started as a group to find connections around Italian food ultimately turned into a mobile app to download on your phone.

As for cultural activities, the Istituto Italiano di Cultura had to postpone almost all events planned for 2020. However, activities never really stopped. Director Annamaria Di Giorgio and her team kept delivering to the extent they expanded their programming. In April, on Tuesdays and Thursdays, from 6pm to 7pm, children were able to call and listen live to the reading of fairy tales chosen for them from Gianni Rodari’s book Favole al Telefono (Fairy Tales Over the Phone), read by Director Annamaria Di Giorgio and Roberta Abussi. 

As physical schools had to shut down and parents took the double burden of working from home and keeping their children busy, the Institute organized a series with Gaia Stella, an award-winning illustrator and author, specialized in picture books and novelty books for Italian and international publishers. “Making Stuff with Gaia Stella” featured four activities for which children could become creative by using a printer, scissors, and glue.

Design was and will also be at the center of the programming for the next months: Chiara Alessi, a journalist and curator in the field of design, conducts mini-lessons on design by sharing stories about some of the most iconic products of Italian design. The first one was dedicated to the FIAT 500, a symbol of the post-war economic recovery and the great start to the Italian mechanical industry.

Last but not least, viva il Cinema Italiano! CINEDAY is a series featuring ten Italian contemporary movies available to the first 300 to register. The program runs until August and more details can be found on the Istituto Italiano di Cultura website.

Another important piece of this strength and resilience building process is represented by volunteering: the Italian Community Services, the 1916-born organization providing Bay Area Italian-American individuals and families with trusted resources, had to drop all weekly socializing activities, presentations, concerts, cultural events and catered meals. Yet, they were able to provide telephonic wellness checks to hundreds of community members, as well as run urgent errands for seniors and a two-weeks care package delivery to bring fresh organic produce, informational materials on the pandemic, foods from Italy, and recipes.

Another important moment of generosity was represented by the donation campaign #ItalyStayStrong run by the Embassy of Italy and Issnaf – Italian Scientists and Scholars of North America Foundation. It surpassed the half-million dollar goal and will support three Italian medical/research centers at the forefront in the fight versus coronavirus.

While the community tries to keep a good, positive spirit, hoping the emergency will be over soon, Consul General Lorenzo Ortona and his team have been working around the clock for months, helping those willing to return to Italy and making sure everyone gets the support they need. In addition to that, the synergy with Italian Ambassador in Washington, Armando Varricchio, has grown stronger: the June 4th’s Italian Digital Town Hall, that hosted experts from the West Coast and Hawaii to discuss the progress made by scientists and doctors on the fight against Covid-19, was only one of the many webinars presented by the Embassy and the Consulate in the last weeks.

These are just a few of the many examples of resilience, teamwork, creativity Italians have been showing during this pandemic. That’s why, starting in two weeks, we will report the voices of the people who – day in, day out – are helping  the community with small, yet meaningful actions. Do not miss this short series of articles in our next issues.

È stata una primavera insolita e inaspettata per la comunità italo-americana della Bay Area. Dall’inizio di marzo, quando il Covid-19 ha iniziato a diffondersi negli Stati Uniti, chiedendo alle aziende di chiudere e alle persone di rifugiarsi, la vita è cambiata per tutti. Molto.

In quelle prime settimane, tutti gli italiani e gli italo-americani che vivono nella Bay Area hanno guardato a ciò che succedeva dall’altra parte dell’oceano e all’emergenza che le loro famiglie e i loro amici stavano affrontando. Per molti, sembrava quasi di poter predire cosa sarebbe potuto accadere qualche mese dopo in America. 

Colpita dal rapido cambiamento e di fronte all’incertezza, la comunità locale ha dovuto riorganizzarsi, pur seguendo regole sconosciute e abbracciando nuove abitudini. Il mondo intero si è capovolto: le relazioni, il lavoro, le occasioni personali, la routine e gli eventi non erano più possibili come eravamo abituati. Le relazioni sarebbero esistite solo al telefono o sullo schermo del computer portatile; gli eventi sono diventati completamente virtuali, sia per gli ospiti che i padroni di casa; mangiare nei ristoranti preferiti è diventato un vecchio ricordo; molti hanno iniziato a passare il tempo a cucinare (o a imparare a farlo) lasciando gli ordini di consegna per le serate speciali.

Oltre a tutti questi cambiamenti, le opportunità di imparare cose nuove, di coltivare passioni inesplorate e di visitare luoghi come mai prima d’ora sono diventate infinite. Quasi ogni giorno, da qualche parte su internet, possiamo assistere a una conferenza speciale, ascoltare il nostro artista preferito che si esibisce dal vivo, o semplicemente guardare un film. Allo stesso tempo, molti si sono trovati con tanto tempo extra e hanno deciso di usarlo per aiutare chi ne aveva bisogno iniziando a fare volontariato. Grazie a tutte queste iniziative, la comunità italo-americana ha potuto costruire una propria, unica resilienza, cercando di tenere tutto insieme senza lasciare  nessuno indietro. 

Gli imprenditori hanno dovuto cambiare la loro offerta e, se la maggior parte dei ristoranti italiani fanno della relazione umana uno dei valori più importanti da offrire ai commensali, tutti hanno dovuto reinventarsi e utilizzare internet e tutti i suoi canali disponibili per mantenere forte questo rapporto. 

Per questo motivo, ad esempio, accanto agli ordini di piatti pronti o alle consegne, facilmente gestibili attraverso una delle app più popolari, molti ristoratori hanno deciso di offrire menù completi per le famiglie bloccate a casa o hanno iniziato a vendere gli ingredienti dei loro piatti più popolari, in modo che tutti potessero provare a realizzare da soli quel delizioso piatto italiano. 

Quando si tratta di cibo, gli italiani sono difficili da battere. Ad aprile, ad esempio, all’ora di pranzo Viola Buitoni ha presentato cinque lezioni virtuali di mezz’ora sull’arte quotidiana della cucina italiana, tutte in diretta sul canale Instagram dell’Istituto Italiano di Cultura. Dalla pasta durante la settimana al pranzo di Pasqua, Viola ha chiamato la serie #StayHomeAndCookItalian e ha condiviso piatti originali e profondamente personali che incrociano l’amore per la famiglia e l’artigianato.

Sempre sui social, un gruppo Facebook è diventato un must per gli amanti del cibo durante la fase 1 quando tutti dovevano rimanere a casa: CIBA, Cucina Italiana nella Bay Area, è diventato il luogo virtuale dove le nuove generazioni di immigrati italiani potevano condividere piatti e segreti, scambiarsi consigli, pubblicare foto e molto altro ancora. Quello che è iniziato come un gruppo per fare rete intorno al cibo italiano, alla fine si è trasformato in un’applicazione mobile da scaricare sul cellulare.

Per quanto riguarda le attività culturali, l’Istituto Italiano di Cultura ha dovuto rimandare quasi tutti gli eventi previsti per il 2020. Tuttavia, le attività non si sono mai veramente fermate. La direttrice Annamaria Di Giorgio e il suo team hanno continuato ad ampliare la loro programmazione. In aprile, il martedì e il giovedì, dalle 18 alle 19, i bambini hanno potuto chiamare e ascoltare in diretta la lettura delle fiabe scelte per loro dal libro di Gianni Rodari Favole al Telefono, letto dalla direttrice Annamaria Di Giorgio e da Roberta Abussi. 

Poiché le scuole hanno dovuto chiudere e i genitori si sono presi il duplice onere di lavorare da casa e di tenere occupati i figli, l’Istituto ha organizzato una collana con Gaia Stella, illustratrice e autrice pluripremiata, specializzata in libri illustrati e novità per editori italiani e internazionali. La collana “Making Stuff with Gaia Stella” proponeva quattro attività per le quali i bambini potevano diventare creativi utilizzando una stampante, forbici e colla.

Il design è stato e sarà al centro della programmazione anche per i prossimi mesi: Chiara Alessi, giornalista e curatrice nel campo del design, conduce minisessioni sul design condividendo storie su alcuni dei prodotti più iconici del design italiano. La prima è stata dedicata alla FIAT 500, simbolo della ripresa economica del dopoguerra e del grande avvio dell’industria meccanica italiana.

Infine, ma non meno importante, viva il Cinema Italiano! CINEDAY è una serie di dieci film italiani contemporanei a disposizione dei primi 300 iscritti. Il programma è attivo fino ad agosto e maggiori dettagli sono disponibili sul sito dell’Istituto Italiano di Cultura.

Un altro importante tassello di questo processo di costruzione della forza e della resilienza è rappresentato dal volontariato: Italian Community Services, l’organizzazione nata nel 1916 che fornisce a individui e famiglie italo-americane della Bay Area risorse affidabili, ha dovuto abbandonare tutte le attività settimanali di socializzazione, le presentazioni, i concerti, gli eventi culturali e i pasti serviti. Tuttavia, è stata in grado di fornire controlli telefonici sulla salute a centinaia di membri della comunità, oltre a svolgere commissioni urgenti per gli anziani e una consegna ogni due settimane di pacchi di assistenza per portare prodotti biologici freschi, materiale informativo sulla pandemia, alimenti dall’Italia e ricette.

Un altro importante momento di generosità è stato rappresentato dalla campagna di donazione #ItalyStayStrong condotta dall’Ambasciata d’Italia e dall’Issnaf – Fondazione Scienziati e Studiosi Italiani del Nord America. Ha superato l’obiettivo di mezzo milione di dollari e sosterrà tre centri medici e di ricerca italiani in prima linea nella lotta contro il coronavirus.

Mentre la comunità cerca di mantenere uno spirito positivo, sperando che l’emergenza finisca presto, il Console Generale Lorenzo Ortona e il suo team hanno lavorato 24 ore su 24 per mesi, aiutando coloro che vogliono tornare in Italia e facendo in modo che tutti ricevano il sostegno di cui hanno bisogno. Inoltre, la sinergia con l’Ambasciatore italiano a Washington, Armando Varricchio, si è rafforzata: il Digital Town Hall italiano del 4 giugno, che ha ospitato esperti della West Coast e delle Hawaii per discutere i progressi compiuti da scienziati e medici nella lotta contro Covid-19, è stato solo uno dei tanti webinar presentati dall’Ambasciata e dal Consolato nelle ultime settimane. 

Questi sono solo alcuni dei tanti esempi di resilienza, lavoro di squadra, creatività che gli italiani hanno dimostrato durante questa pandemia. Ecco perché, ogni due settimane, riporteremo le voci di chi, giorno dopo giorno, aiuta la comunità con piccole ma significative azioni. Non perdetevi questa breve serie di articoli nei prossimi numeri.

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