The Picardo P-Patch was Seattle's first community garden, established in 1973 in the Wedgwood neighborhood (Picardo Farm P-Patch Facebook)

Located in every quadrant of the city, Seattles P-Patch community gardens are not only part of a beloved citywide program but also one of the oldest community gardening programs in the country. This year the P-Patch program celebrates its 50th anniversary.

Launched in 1973 as part of the national back-to-the-earth movement, the P-Patch program began with a single plot. Within a year, there were 10. Today, those numbers have grown to 91 community gardens – an astonishing 33 total acres — with more than 3,600 people actively tending a garden. In 2021, it was the fifth-largest community gardening program in the country by density (per 1,000 residents).

How did this exemplary program start? It was all thanks to Ernesto Picardo — the P in “P-Patch.” At the turn of the 20th century, Picardo left his tiny village of Salza Irpina in Campania bound for America. At first, he thought he might participate in the Klondike Gold Rush, but instead ended up in the Northwest and turned to farming. Before long, his two younger brothers, Sabino and Orazio, joined him.

By 1922, the Picardo’s were farming land in South Park along the Duwamish River. A few years later, they swapped their house in South Park for a plot in Seattle’s “far north,” today known as Wedgwood. Back then it was called the Ravenna swamp.

The brothers sold the vegetables they produced to small grocery stores in the area and delivered them to the produce stands at Pike Place Market. After World War II, the next generation of Picardo’s was not as interested in farming. Bit by bit, the family started to sell off small parcels of land. They retained about 20 acres, however, and continued to grow vegetables.  

In 1973, a neighbor of the Picardo’s, Darlyn Rundberg, approached the Picardo family and asked if she could use a small portion of their farm for a community garden. Rundberg was inspired by events like Earth Day, which had started in 1970 as a way to raise awareness about the environment and the need to protect the planet for future generations. This was also the time of the “Boeing bust” when many families were economically affected by massive Boeing lay-offs. 

When the Picardo’s agreed, Rundberg recruited students and families from nearby Wedgwood Elementary School to work the soil and plant food crops. During the first two years, Puget Consumers Co-op (now known as PCC Community Markets) ran the Wedgwood garden. It was such a success that city officials took note. Seattle decided to acquire the farm and start its own community gardening program. Although it took months to work out the legal logistics, by 1974, after a trial period, the P-Patch program was born.

Gardeners of all ages and abilities are welcome at Seattle’s P-Patch community gardens (Picardo Farm P-Patch Facebook)

The program thrived during its first decade, and those lucky enough to have a P-Patch garden quickly set down roots. They installed water systems, tool sheds, and fences. Some neighborhoods went further and beautified their sites with outdoor sculpture, mosaic tiles, and decorative benches. The program might have continued quietly as a popular local option, but two things happened in the 1980s. Four P-Patch sites won national community gardening awards, which put them on the national radar. Then in 1987, Seattle hosted the national conference of the American Community Gardening Association which attracted participants from around the country. Conference attendees were wowed by the P-Patch gardens, by now proliferating throughout the city. After the conference ended, they enthusiastically reported back to their own communities and before long, community gardens were sprouting up from coast-to-coast.

Over the years, each P-Patch has taken on its own distinct character. Some have picnic tables and benches where visitors can relax and enjoy a bite. Others have a garden area just for children, while still others use raised beds so older residents or those with disabilities can participate. Gardens in Asian American or Hispanic communities might grow the specific herbs and vegetables needed for those cuisines. Education workshops are often held.  

P-Patches are open to all, there are no locks or gates. People can stroll through the gardens, admire the colorful flowers, and marvel at the range of vegetables and herbs growing. Most P-Patch gardeners are happy to stop and chat, sharing advice or answering questions. Of course, it goes without saying that picking the vegetables or flowers is not allowed.

These days the program is run by the city’s Department of Neighborhoods with an annual budget from the city’s general fund. Its goals remain the same five decades later: promote environmental stewardship, build community, and develop self-reliance.

Throughout the recession and then the pandemic, P-Patch gardeners supplied produce and herbs to food banks and hot-meal programs in the area. In 2022 alone, gardeners contributed 44,000 pounds of food used to ease the lives of individuals experiencing food insecurity.

Although the P-Patch program is firmly rooted and recognized nationally as a model community gardening program, the escalating population and development boom that Seattle is experiencing has introduced new challenges. But whatever the future holds, one thing remains true: the love, respect, and passion for the land so important to the Picardo family have been carried on for 50 years through the small urban oases known as the P-Patch gardens. 

Situati in ogni quadrante della città, gli orti comunitari P-Patch di Seattle non solo fanno parte di un programma amato in tutta la città, ma sono anche uno dei programmi di giardinaggio comunitario più antichi del Paese. Quest’anno il programma P-Patch festeggia il suo 50° anniversario.

Lanciato nel 1973 come parte del movimento nazionale “back-to-the-earth”, il programma P-Patch è iniziato con un singolo appezzamento. Nel giro di un anno se ne contavano 10. Oggi, questi numeri sono cresciuti fino a 91 orti comunitari, per un totale di ben 33 acri, con più di 3.600 persone che si occupano attivamente di un orto. Nel 2021, era il quinto programma di giardinaggio comunitario più grande del Paese per densità (per 1.000 residenti).

Come è nato questo programma esemplare? Tutto merito di Ernesto Picardo – la P di “P-Patch”. All’inizio del XX secolo, Picardo lasciò il suo paesino di Salza Irpina, in Campania, diretto in America. All’inizio pensava di partecipare alla corsa all’oro del Klondike, invece finì nel Nord-Ovest e si dedicò all’agricoltura. In breve tempo si unirono a lui i due fratelli minori, Sabino e Orazio.

Nel 1922, i Picardo coltivavano terreni a South Park, lungo il fiume Duwamish. Qualche anno dopo, scambiarono la loro casa di South Park con un terreno nell’estremo nord di Seattle, oggi conosciuto come Wedgwood. All’epoca si chiamava palude di Ravenna.

I fratelli vendevano gli ortaggi che producevano ai piccoli negozi di alimentari della zona e li consegnavano ai banchi di prodotti del Pike Place Market. Dopo la Seconda Guerra Mondiale, la generazione successiva di Picardo non fu più interessata all’agricoltura. Un po’ alla volta, la famiglia iniziò a vendere piccoli appezzamenti di terreno. Rimasero comunque circa 20 acri e continuarono a coltivare ortaggi.  

Nel 1973, una vicina di casa dei Picardo, Darlyn Rundberg, si avvicinò alla famiglia Picardo e chiese di poter utilizzare una piccola porzione della loro fattoria per un orto comunitario. La Rundberg si ispirò a eventi come la Giornata della Terra, nata nel 1970 per sensibilizzare l’opinione pubblica sull’ambiente e sulla necessità di proteggere il pianeta per le generazioni future. Era anche il periodo della “crisi della Boeing”, quando molte famiglie furono colpite economicamente dai massicci licenziamenti della Boeing. 

Quando i Picardo accettarono, Rundberg reclutò studenti e famiglie della vicina scuola elementare di Wedgwood per lavorare il terreno e piantare colture alimentari. Nei primi due anni, la Puget Consumers Co-op (oggi nota come PCC Community Markets) ha gestito l’orto di Wedgwood. Il successo fu tale che le autorità cittadine ne presero atto. Seattle decise di acquistare la fattoria e di avviare un proprio programma di giardinaggio comunitario. Anche se ci vollero mesi per definire la logistica legale, nel 1974, dopo un periodo di prova, nacque il programma P-Patch.

Il programma prosperò durante il suo primo decennio, e coloro che avevano la fortuna di avere un giardino P-Patch misero rapidamente radici. Installarono sistemi idrici, capanni per gli attrezzi e recinzioni. Alcuni quartieri si sono spinti oltre e hanno abbellito i loro siti con sculture all’aperto, piastrelle a mosaico e panchine decorative. Il programma avrebbe potuto continuare tranquillamente come opzione locale popolare, ma negli anni ’80 accaddero due cose. Quattro siti P-Patch vinsero dei premi nazionali di giardinaggio comunitario, che li fecero conoscere a livello nazionale. Poi, nel 1987, Seattle ospitò la conferenza nazionale dell’American Community Gardening Association, che attirò partecipanti da tutto il Paese. I partecipanti alla conferenza rimasero impressionati dai giardini P-Patch, che ormai proliferavano in tutta la città. Al termine della conferenza, hanno riferito con entusiasmo alle loro comunità e in breve tempo gli orti comunitari sono spuntati da una costa all’altra.

Nel corso degli anni, ogni P-Patch ha assunto un carattere distinto. Alcuni hanno tavoli da picnic e panchine dove i visitatori possono rilassarsi e mangiare qualcosa. Altri hanno un’area di giardinaggio riservata ai bambini, mentre altri ancora utilizzano lotti rialzati per consentire ai residenti più anziani o ai disabili di partecipare. Gli orti delle comunità asiatico-americane o ispaniche possono coltivare le erbe e le verdure specifiche necessarie per quelle cucine. Spesso vengono organizzati laboratori didattici.  

I P-Patches sono aperti a tutti, non ci sono serrature o cancelli. Le persone possono passeggiare nei giardini, ammirare i fiori colorati e meravigliarsi della varietà di verdure ed erbe che crescono. La maggior parte dei giardinieri dei P-Patch è felice di fermarsi a chiacchierare, condividendo consigli o rispondendo a domande. Naturalmente, è ovvio che non è consentito raccogliere gli ortaggi o i fiori.

Oggi il programma è gestito dal Dipartimento dei quartieri della città con un budget annuale proveniente dal fondo generale della città. Gli obiettivi rimangono gli stessi dopo cinque decenni: promuovere la gestione dell’ambiente, costruire una comunità e sviluppare l’autosufficienza.

Durante la recessione e poi la pandemia, i giardinieri del P-Patch hanno fornito prodotti ed erbe alle banche alimentari e ai programmi di pasti caldi della zona. Solo nel 2022, gli ortolani hanno contribuito con 44.000 libbre di cibo, utilizzate per alleviare le difficoltà di vita delle persone che vivono in condizioni di insicurezza alimentare.

Sebbene il programma P-Patch sia saldamente radicato e riconosciuto a livello nazionale come programma modello di giardinaggio comunitario, l’aumento della popolazione e il boom dello sviluppo che sta vivendo Seattle ha introdotto nuove sfide. Ma qualunque cosa riservi il futuro, una cosa rimane vera: l’amore, il rispetto e la passione per la terra così importanti per la famiglia Picardo sono stati portati avanti per 50 anni attraverso le piccole oasi urbane conosciute come i giardini P-Patch.

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