Guido and Patrizia bringing a smile (and gelato) to the community in the Marina and beyond Copyright: GIOGelato.

There was a time, in the last few years, when finding a seat to eat authentic Italian pizza or stopping for gelato required days of planning and scheduling. Because, across all the Bay Area, from Marin to the South Bay, from San Francisco to Oakland and Alameda, Italian businesses that are successful and well known have grown in number. Customers just loved high quality food, alongside impeccable service and the unique experience.

At least until March 2020, when the pandemic broke and everyone, both on the business and the customer’s sides, had to quickly pivot to address the emergency. Customers started relying on at-home deliveries for the food they love; on the other hand, after a few weeks during which everyone was forced to close their doors, business owners started thinking of new ways to sell their products and accommodate customers’ needs.

Our new article of the series dives into how the Covid-19 pandemic forced entrepreneurs to change, while pushing to stay resilient and embracing new revenue models.

It’s a beautiful, sunny day in San Francisco and the weather is just perfect to taste some Italian gelato. California though has just announced stricter rules for non-essential businesses. We met with Guido Mastropaolo and Patrizia Pasqualetti from GIOGelati outside their store in Union Street. Guido opened this gelateria a few years ago, with the goal of serving the authentic Italian gelato and making each flavor in-house from scratch with all-natural, farm-fresh ingredients. “We started the year strong, also following our opening in San Ramon at the end of 2019 and a number of events in the making,” Guido, GIOGelati CEO, recalls. “Running an Italian gelateria, for the way we know it, goes beyond what you sell at the store. Our business model includes a number of revenue streams: the stores of course, as well as delivery service, event catering, restaurant and grocery supply, and partnerships with big companies. Unfortunately Covid forced us to stop half of these activities and to put all our energy into deliveries, which grew and allowed us to make some cash, also thanks to Mayor Breed who helped to keep fees for businesses low. In the last three months, we’ve been also focusing on our partnerships with restaurants and groceries.” Guido and his team managed to keep the business alive in a time when many small business owners had to completely shut down. However, they also decided to go beyond what we call the “survival mode.” “We launched GIOClub, a membership program to get your favorite gelato flavors on a regular basis, monthly or weekly, at home. We found out that these customers like this option so much that they actually keep their subscription active even if they come and visit us at the store. GIOClub is allowing us to keep going, at a time when we had to make decisions on how to cut or minimize costs and lay some employees off.”

Patrizia, the pastry chef specialized in gelato making, has been crucial for the growth of GIOGelati. Not only does she come from a long family tradition of artisanal gelato makers in Orvieto, but she is also very eager to promote the authentic tradition of gelato making. That’s why the gelato made by GIOGelati has become that kind of unique and high quality product that you can find mainly at high-end groceries around the city. “The partnership with this type of groceries has been extremely important in the last few months. We offer a fresh product that our suppliers like to offer because clients fall in love with it and come back to get more.”

Groceries and memberships did not compensate for the overall costs and losses, however they helped Guido and the team keep the business up and running while bringing a smile around the community. “If you want to make everyone happy, dont be a leader, sell ice cream, Steve Jobs used to say. I believe we embrace this motto every time customers come to our store. We want to give the same joy of great times during this difficult year. It’s almost mandatory for us to make people happy and we will never stop doing it.”

The big lesson for Guido and his team is that a crisis like this can help reinvent yourself and your business, because you can’t help but look for new ideas and offerings. “You’ll make mistakes when you try something new, however teamwork, resilience, and creativity can really make a difference. Your business will come out stronger when the storm is over”.

On California Av in Palo Alto, the Terun’s team has gotten ready for outdoor dining during winter (Photo courtesy of Terun restaurant)

Maico Campilongo, the entrepreneur and founder of Terun and Italico restaurants in Palo Alto, has shared a few words of wisdom that restore hope and optimism for the future. Maico gets emotional while he starts sharing his experience as being a business owner during a pandemic. The emergency has surely hit his business, but it has also had a big impact on the Terun-Italico family, on the employees who have been working hard to make these two places among the most favorite and successful in the entire Bay Area.

“Back in March, we immediately closed one of our restaurants, Italico, and kept only the pizza delivery service from Terun. It’s interesting how, right now, we have two similar businesses that are on different tracks. One of them – Terun – is going well, on the other hand, the sister restaurant, Italico, is somehow surviving but just because we were able to negotiate the lease. Between 60% and 70% of the businesses here in the area have closed and we are very lucky to be still working.” 

The Terun team has been in business since 2006 and this has been one of the most difficult times Maico can remember. Since the Campilongo brothers, Maico and Franco, moved to the US and opened their restaurant with Chef Kristyan, they have been working hard to make their brand recognized and awarded across the Bay. Being in charge of the management, Maico immediately had to come up with some ideas and give his employees some support. “Instead of running a fundraising campaign, Maico says, we decided to offer gift cards that could allow us to keep some cash flow. We also got some money from the government to cover lease and paychecks and we decided to sell many of our wine bottles half price, with the ultimate goal to cover remaining costs.”

When shelter-in-place orders became less restrictive and the city approved a plan to have pedestrian-only streets, Terun found itself in the perfect spot. “We are lucky to have our restaurant on California avenue because that allows outdoor seating. This seems to be the plan until at least May 2021 or maybe beyond.” Unfortunately local orders keep changing on a weekly basis and, after an initial plan of reopening indoor seating at 25%, the surge of the virus in some counties pushed local governments to retrieve the plan and allow only outdoor seating again. “We have arranged an outdoor setup of 1000 sq feet with 40 seats. We will be able to replace the number of indoor seating with this beautiful space, at least for Terun. We still struggle to find a solution for Italico though.” 

Maico and his team’s goal is to keep not only the business but also the spirit up. That’s why they now offer live music performances on Tuesdays (Terun) and Thursdays (Italico). “Our mission has become to stay resilient and dont give up. Sometimes we think it’d be easier to close the business altogether, however it’s crucial to stay positive and hopeful and wait for this moment to pass. We know we are doing the right thing every time our customers come to say “Grazie” at the end of their dinner. We are here to offer them a table under the stars and help forget about this pandemic, even if it’s just for a couple of hours.”

C’è stato un tempo, negli ultimi anni, in cui trovare un posto per mangiare l’autentica pizza italiana o fermarsi per un gelato richiedeva giorni di pianificazione e programmazione. Perché, in tutta la Bay Area, da Marin alla South Bay, da San Francisco a Oakland e Alameda, le aziende italiane di successo e conosciute erano cresciute di numero. I clienti amavano il cibo di alta qualità, insieme al servizio impeccabile e all’esperienza unica.
Questo fino a marzo 2020, quando la pandemia è scoppiata e tutti, sia aziende che clienti, hanno dovuto rapidamente cambiare per affrontare l’emergenza. I clienti hanno iniziato ad affidarsi alle consegne a domicilio per il cibo che amano; e d’altra parte, dopo alcune settimane durante le quali tutti sono stati costretti a chiudere, gli imprenditori hanno iniziato a pensare a nuovi modi per vendere i loro prodotti e soddisfare le esigenze dei clienti.
Il nostro nuovo articolo della serie si sofferma su come la pandemia da Covid-19 ha costretto gli imprenditori a cambiare, spingendoli al tempo stesso ad essere resilienti e ad abbracciare nuovi modelli di guadagno.
È una bella giornata di sole a San Francisco e il tempo è perfetto per gustare un gelato italiano. La California, però, ha appena annunciato regole più severe per le aziende di beni non essenziali. Abbiamo incontrato Guido Mastropaolo e Patrizia Pasqualetti di GIOGelato fuori dal loro negozio in Union Street. Guido ha aperto questa gelateria qualche anno fa, con l’obiettivo di servire l’autentico gelato italiano e di produrre in-house ogni gusto da zero con ingredienti completamente naturali e freschi. “Avevamo iniziato bene l’anno, anche dopo l’apertura a San Ramon alla fine del 2019 e con una serie di eventi in corso”, ricorda Guido, amministratore delegato di GIOGelato. “Gestire una gelateria italiana, per come la pensiamo noi, va al di là di quello che si vende in negozio”. Il nostro modello di business prevede una serie di flussi di ricavi: i negozi, naturalmente, oltre al servizio di consegna, il catering per eventi, la ristorazione, la fornitura di generi alimentari, e le partnership con le grandi aziende. Purtroppo il Covid ci ha costretti a interrompere la metà di queste attività e a mettere tutte le nostre energie nelle consegne, che sono cresciute e ci hanno permesso di fare un po’ di soldi, anche grazie al sindaco Breed che ha contribuito a mantenere basse le tariffe per le imprese. Negli ultimi tre mesi ci siamo concentrati anche sulle nostre partnership con ristoranti e negozi di alimentari”. Guido e il suo team sono riusciti a mantenere viva l’attività in un periodo in cui molti piccoli imprenditori hanno dovuto chiudere completamente. Tuttavia, hanno anche deciso di andare oltre quella che definiamo “modalità di sopravvivenza”.
“Abbiamo lanciato GIOClub, un programma di affiliazione per ricevere a casa i gusti di gelato preferiti su base regolare, mensile o settimanale. Abbiamo scoperto che ai clienti piace così tanto questa opzione che mantengono attivo il loro abbonamento anche se vengono a trovarci in negozio”. GIOClub ci ha permesso di andare avanti, in un momento in cui dovevamo prendere decisioni su come tagliare o minimizzare i costi e licenziare alcuni dipendenti”.
Patrizia, chef pasticcere specializzata in gelateria, è stata fondamentale per la crescita di GIOGelato. Non solo proviene da una lunga tradizione familiare di gelatieri artigianali orvietani, ma è anche molto desiderosa di promuovere l’autentica tradizione della gelateria. Ecco perché il gelato prodotto da GIOGelato è diventato quel tipo di prodotto unico e di alta qualità che si può trovare soprattutto nei negozi di alta gamma della città. “Le partnership per questo tipo di prodotti alimentari è stata estremamente importante negli ultimi mesi. Offriamo un prodotto fresco che i nostri fornitori amano offrire perché i clienti se ne innamorano e tornano per averne di più”.
I prodotti alimentari e le adesioni non hanno compensato i costi e le perdite complessive, ma hanno aiutato Guido e il suo team a mantenere l’attività e a portare il sorriso in giro per la comunità. “Se vuoi rendere tutti felici, non fare il leader, vendi gelati, diceva Steve Jobs. Abbracciamo questo motto ogni volta che i clienti vengono nel nostro negozio. Vogliamo dare la stessa gioia dei grandi momenti in quest’anno difficile. Per noi è quasi obbligatorio rendere felici le persone e non smetteremo mai di farlo”.
La grande lezione per Guido e il suo team è che una crisi come questa può aiutare a reinventare se stessi e il proprio business, perché non si può fare a meno di cercare nuove idee e proposte. “Si commettono errori quando si prova qualcosa di nuovo, ma il lavoro di squadra, la resilienza e la creatività possono davvero fare la differenza. Il business ne uscirà rafforzato quando la tempesta sarà finita”.
Maico Campilongo, imprenditore e fondatore dei ristoranti Terun e Italico a Palo Alto, ha condiviso alcune parole di saggezza che restituiscono speranza e ottimismo per il futuro. Maico si emoziona quando inizia a condividere la sua esperienza imprenditoriale durante la pandemia. L’emergenza ha sicuramente colpito la sua azienda, ma ha avuto un grande impatto anche sulla famiglia Terun-Italico, sui dipendenti che hanno lavorato duramente per rendere questi due luoghi tra i più amati e di successo dell’intera Bay Area.
“A marzo abbiamo subito chiuso uno dei nostri ristoranti, Italico, e mantenuto solo il servizio di consegna delle pizze di Terun”. È interessante come, in questo momento, abbiamo due attività simili che si trovano su binari diversi. Uno dei due – Terun – sta andando bene, l’altro, invece, il ristorante gemello, Italico, è in qualche modo sopravvissuto, ma solo perché siamo riusciti a negoziare il contratto d’affitto. Tra il 60% e il 70% delle attività qui in zona hanno chiuso e siamo molto fortunati ad essere ancora al lavoro”.
Il team di Terun è in attività dal 2006 e questo è stato uno dei momenti più difficili che Maico possa ricordare. Da quando i fratelli Campilongo, Maico e Franco, si sono trasferiti negli Stati Uniti e hanno aperto il loro ristorante con lo chef Kristyan, hanno lavorato duramente per far conoscere il loro marchio in tutta la Baia. Essendo il responsabile della gestione, Maico ha dovuto immediatamente proporre alcune idee e dare ai suoi dipendenti un po’ di sostegno. “Invece di gestire una campagna di raccolta fondi, dice Maico, abbiamo deciso di offrire delle gift card che ci permettessero di mantenere un certo flusso di cassa. Abbiamo anche ottenuto dei soldi dal governo per coprire l’affitto e gli stipendi e abbiamo deciso di vendere molte delle nostre bottiglie di vino a metà prezzo, con l’obiettivo finale di coprire i costi rimanenti”.
Quando il lockdown è diventato meno restrittivo e la città ha approvato un piano per le strade pedonali, Terun si è trovata nel posto perfetto. “Siamo stati fortunati ad avere il nostro ristorante sulla California Avenue, perché questo ha permesso di stare all’aperto. Questo sembra essere il piano almeno fino al maggio 2021 o forse anche oltre”. Purtroppo i provvedimento locali continuano a cambiare ogni settimana e, dopo un piano iniziale di riapertura al 25% dei posti a sedere al coperto, l’impennata del virus in alcune contee ha spinto i governi locali a recuperare il piano precedente e a permettere di nuovo solo posti a sedere all’aperto. “Abbiamo organizzato un allestimento all’aperto di 1000 piedi quadrati con 40 posti a sedere. Saremo in grado di sostituire il numero di posti a sedere al coperto con questo bellissimo spazio, almeno per Terun. Per Italico, però, facciamo ancora fatica a trovare una soluzione”.
L’obiettivo di Maico e del suo team è mantenere alto non solo il business ma anche lo spirito. Ecco perché ora offrono spettacoli di musica dal vivo il martedì (Terun) e il giovedì (Italico). “La nostra missione è diventata quella di rimanere resilienti e non arrenderci. A volte pensiamo che sarebbe più facile chiudere del tutto l’attività, ma è fondamentale rimanere ottimisti e fiduciosi e aspettare che questo momento passi. Sappiamo di fare la cosa giusta ogni volta che i nostri clienti vengono a dire “Grazie” alla fine della cena. Siamo qui per offrire loro un tavolo sotto le stelle e aiutarli a dimenticare questa pandemia, anche solo per un paio d’ore”.

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