Mother Francis Xavier Cabrini in the movie (Photo courtesy of Angel Studios)

The life and legacy of Mother Cabrini now a major motion picture

The legacy of Italian migrants to the United States in the late 19th and early 20th centuries offers a timeless lesson on resilience and the power of community. Today, across the globe, we witness scenarios echoing those our ancestors lived through, and it is, perhaps, for this reason, that figures like Mother Cabrini are so relevant and modern. Herself an immigrant, Mother Frances Xavier Cabrini dedicated her life to the service of immigrants, becoming a modern emblem of strength, compassion, and social justice that transcends religious boundaries.

Her story is a narrative of understanding, social support, and the just development of society; she stood, for many migrants to the US, as a guiding light of hope. She embodied strength and resilience, in a way that many of the most powerful people of today can only dream of. And while speaking of Mother Cabrini, it’s only natural to think of another titan of charity and service, Mother Theresa of Calcutta who, perhaps even inspired by her predecessor, took similar strides in aiding the marginalized. Both women, with their extraordinary contributions, demonstrated an unparalleled passion and dedication to humanity. Their lives remind us that real power lies not in authority or dominance but in the ability to uplift the most vulnerable in society.

Italian actress Cristiana Dell’Anna as Mother Cabrini (Photo courtesy of Angel Studios)

“The world is too small for what I intend to do,” she would say. And how close are her words to those uttered by so many who came to the US – perhaps in the very same years she also traveled across the ocean and made America her new home – hoping to make it big, to turn their dreams into a reality. But Francesca Cabrini’s legacy is probably way bigger than what she dreamed of. She not only became the Catholic Church’s patron saint of immigrants, but she also established 67 institutions — schools, hospitals, and orphanages — all over the world. Her activity was relentless until her death on December 22, 1917, in Chicago, where she passed away of complications from malaria at the age of 67 while preparing Christmas candy for local children. In 1946, she was canonized by Pope Pius XII in recognition of her holiness and service to humanity: she was the first US citizen to become a saint. Five months later, it was again Pius XII who wanted a statue of her placed in one of the few available niches in the central nave of St. Peter’s Basilica in Rome, where she has been honored since as the founder of the Missionaries of the Sacred Heart of Jesus.

Mother Cabrini showed love and supported the Italian-American community in the US, including the most fragile and innocent, children (Photo courtesy of Angel Studios)

In 1950, she was named Patroness of Immigrants. Her liturgical feast falls on December 22, the day of her death. In 1999, Saint Pope John Paul II referred to her as the “Missionary of the New Evangelization.”

Today, her body rests in St. Cabrini Shrine Church in New York City. To honor the life and remarkable legacy of Mother Francesca Saverio Cabrini, the movie Cabrini will be screened in over 3,000 cinemas nationwide on March 8th. The feature film unveils a segment of her endeavors, highlighting her dedication to aiding immigrants, with a particular emphasis on children in New York. It especially captures her challenges against the resistance from New York’s religious leaders in 1889, a period marked by significant anti-Italian immigrant sentiment. Cabrini, an Italian immigrant herself, faced not just societal hostility but also crime, disease, and dire living conditions, posing threats primarily to orphaned children. Alongside her Missionary Sisters of the Sacred Heart of Jesus, she embarked on a daring mission to provide shelter and education to society’s most vulnerable.

A scene from the movie (Photo courtesy of Angel Studios)

Bringing the main character to life is Italian actress Cristiana Dell’Anna, globally recognized for her role in the TV series Gomorra. Portraying Archbishop Corrigan is the acclaimed actor David Morse, whose decades-spanning career is adorned with numerous awards. The role of Pope Leo XIII is filled by the talented Italian actor and director Giancarlo Giannini. Giannini is celebrated both for his achievements in Italy, for his work as an Italian voice actor for countless American blockbusters, and also for his appearances in the Daniel Craig James Bond series. An exciting addition to the cast is award-winning actor, writer, and producer John Lithgow, known for his roles in high-profile projects like The Crown, here playing Mayor Gould. The film is directed by Alejandro Monteverde.

As members of the media, our team from L’Italo-Americano had the privilege of attending an exclusive screening. This event was organized by Matthew Ball and the Los Angeles community of The Church of Jesus Christ of Latter-day Saints, in collaboration with Neal Harmon, CEO of Angel Studios and producer of the film.

An intense Cristiana Dell’Anna as Mother Cabrini (Photo courtesy of Angel Studios)

The screening was also attended by the Consul General of Italy, Raffaella Valentini: “As you’ve heard, Cabrini will be released in theaters on March 8th, which is International Women’s Day, and this production is, in fact, a tangible reminder of the profound impact a woman can have on the world,” the Consul highlighted. “Mother Cabrini’s life is a testament to the power of women’s determination. Faced with adversity, she remained steadfast in her commitment to serve others, leaving an indelible mark on the fabric of American society. Her legacy is an inspiration to us all.”

Consul General Valentini on stage with Neal Harmon, CEO of Angel Studios (Courtesy IIC LA)

Mother Cabrini, born Maria Francesca Cabrini in 1850 in Sant’Angelo Lodigiano, Italy, was a woman of profound faith and determination. From a young age, she was drawn to the mission of the Church, inspired by the stories of missionaries. Despite facing health challenges that prevented her from joining the religious order of her choice, she never let her spirit wane. Frances Cabrini dedicated herself to teaching and charity work at an orphanage in Codogno, where she took her vows and later founded the Institute of the Missionary Sisters of the Sacred Heart of Jesus in 1880. Her mission took a pivotal turn when, instead of heading to China as she had hoped, Pope Leo XIII directed her to assist Italian immigrants in the United States.

Immediately upon her arrival, she witnessed firsthand the struggles faced by Italian immigrants: poverty, discrimination, and a lack of access to essential services. But instead of turning away, she rolled up her sleeves and got to work. Mother Cabrini quickly established a network of institutions to assist Italian immigrants: she founded orphanages, schools, and hospitals, providing support and crucial resources to those in need. Her most significant achievement was the establishment of Columbus Hospital in New York, the first US hospital dedicated to Italian immigrants. However, Mother Cabrini’s impact extended far beyond the walls of her institutions. She was a tireless advocate for the rights and dignity of immigrants, fighting against discrimination and injustice wherever she encountered it

“It’s a remarkable coincidence that as we delve into Mother Cabrini’s life and view this film, just two weeks ago, the Italian Parliament inaugurated a special art exhibit in her honor. This exhibit aims to spark reflection on migration, echoing Mother Cabrini’s belief that encounters between diverse cultures can enrich us all through dialogue, compassion, and inclusion,” Consul Valentini remarked. “In one sense or another, we are all immigrants. Many of you here tonight could consider yourselves as such. I’m deeply appreciative of the chance to share this evening with you, as I’m confident this film will inspire us to draw strength from Mother Cabrini’s legacy to continue our journey of service and support.”

Cristiana Dell’Anna with a young companion in Cabrini (Photo courtesy of Angel Studios)

While Cabrini is a canonized saint in the Catholic Church, her legacy transcends religious boundaries, making her a hero to many. Her influence has ignited a global inspiration, motivating numerous individuals to adopt a personal ethic of work and community service. Cabrini’s accolades and celebrations extend across the United States, notably with a statue dedicated to her in Battery Park City, New York, in 2020. “Francesca Cabrini stands as one of the most pivotal figures in modern history, yet her story remains largely untold. Confronted with daunting barriers, she chose to challenge the status quo of her era, leaving a lasting impact that reverberates to this day,” said Liz Ellis, COO of Angel Studios. “We’re thrilled to bring her extraordinary tale to cinemas this spring. This project also marks our second collaboration with ‘Sound of Freedom’ director Alejandro Monteverde, receiving even higher acclaim from the Angel Guild than ‘Sound of Freedom.’ Our community holds great anticipation for this endeavor.”

Mary Louise Sullivan, author of the biography Mother Cabrini, Italian Immigrant of the Century, gave of her a thoughtful description: Religious leader, business administrator and spokesperson for the downtrodden, Mother Cabrini was always a woman of compassion. Despite hardship, poor health and disappointment, Mother Cabrini’s peace of soul enabled her to radiate a joy born of unfaltering trust in divine providence.” Sullivan, however, concluded by noting that Mother Cabrini’s strength, while undoubtedly originating from Faith, perhaps also came from something else. Because Mother Cabrini was also “the embodiment of immigrant aspirations,” Sullivan wrote, aspirations she summed up as “getting ahead, excelling, proving one’s self.” It is also this – very human, very relatable – side of her, that makes Mother Cabrini so close to our hearts.

L’eredità dei migranti italiani negli Stati Uniti tra la fine del XIX e l’inizio del XX secolo offre una lezione senza tempo sulla resilienza e sul potere della comunità. Oggi, in tutto il mondo, assistiamo a scenari che riecheggiano quelli vissuti dai nostri antenati, ed è forse per questo che figure come Madre Cabrini sono così attuali e moderne. Lei stessa immigrata, Madre Francesca Saverio Cabrini, ha dedicato la sua vita al servizio degli immigrati, diventando un moderno emblema di forza, compassione e giustizia sociale che trascende i confini religiosi.

La sua storia è una narrazione di comprensione, sostegno sociale e giusto sviluppo della società; ha rappresentato, per molti migranti negli Stati Uniti, una luce guida di speranza. Ha incarnato forza e resilienza, in un modo che molte delle persone più potenti di oggi si possono solo sognare. E parlando di Madre Cabrini, è naturale pensare a un altro titano della carità e del servizio, Madre Teresa di Calcutta che, forse anche ispirata da colei che l’aveva preceduta, fece passi simili nell’aiutare gli emarginati. Entrambe le donne, con il loro straordinario contributo, hanno dimostrato una passione e una dedizione all’umanità senza precedenti. Le loro vite ci ricordano che il vero potere non risiede nell’autorità o nel dominio, ma nella capacità di elevare i più vulnerabili nella società.

“Il mondo è troppo piccolo per quello che intendo fare”, diceva, e quanto sono vicine le sue parole a quelle pronunciate dai tanti che sono arrivati negli Stati Uniti – forse proprio negli stessi anni in cui anche lei ha attraversato l’oceano e ha fatto dell’America la sua nuova casa – sperando di diventare grandi, di trasformare i propri sogni in realtà.

Ma il lascito di Francesca Cabrini è probabilmente molto più grande di quanto lei stessa sognasse. Non solo Cabrini è diventata la patrona degli immigrati della Chiesa cattolica, ma ha anche fondato 67 istituzioni: scuole, ospedali e orfanotrofi in tutto il mondo. La sua attività fu incessante fino alla scomparsa, avvenuta il 22 dicembre 1917 a Chicago, dove morì per complicazioni da malaria all’età di 67 anni mentre preparava dei dolci natalizi per i bambini del luogo. Nel 1946 fu canonizzata da Papa Pio XII in riconoscimento della sua santità e del suo servizio all’umanità: è stata la prima cittadina statunitense a diventare santa. Cinque mesi dopo, fu ancora Pio XII a volere una sua statua collocata in una delle poche nicchie disponibili nella navata centrale della Basilica di San Pietro a Roma, dove da allora è onorata come fondatrice delle Missionarie del Sacro Cuore di Gesù.

Nel 1950 fu nominata Patrona degli Immigrati. La sua festa liturgica cade il 22 dicembre, giorno del decesso. Nel 1999, San Giovanni Paolo II la definì la “Missionaria della Nuova Evangelizzazione”. Oggi i suoi resti si trovano nella chiesa santuario di Santa Cabrini a New York.

Per celebrarne la vita e la straordinaria eredità di Madre Francesca Saverio Cabrini, l’8 marzo verrà proiettato in oltre 3.000 sale cinematografiche in tutto il Paese il film Cabrini. Il lungometraggio racconta una parte della sua vita, quando Cabrini si batteva per assistere gli immigrati, soprattutto i bambini, a New York. Il film segue in particolare il momento in cui affrontò l’opposizione dei leader religiosi di New York, quando nel 1889 l’ostilità verso gli immigrati italiani era molto forte in città. Da immigrata italiana, la Cabrini fu colpita non solo dall’ostilità, ma anche dalla criminalità, dalle malattie e da condizioni di vita pericolose, soprattutto per i bambini orfani. Lei e le sue religiose – le Suore Missionarie del Sacro Cuore di Gesù – intrapresero la pericolosa missione di fornire alloggi e istruzione ai più vulnerabili della società.

A dare vita al personaggio principale di Cabrini è l’attrice italiana Cristiana Dell’Anna, conosciuta in tutto il mondo per la serie tv Gomorra. A interpretare l’arcivescovo Corrigan è David Morse, attore pluripremiato con alle spalle una carriera decennale. Nel ruolo di Papa Leone XIII c’è il talentuoso attore e regista italiano Giancarlo Giannini. Giannini è noto sia per i suoi successi in Italia che per il suo lavoro di doppiatore italiano per innumerevoli blockbuster americani, ed è anche apparso nella serie di James Bond di Daniel Craig. Un’entusiasmante aggiunta al cast è poi il pluripremiato attore, scrittore e produttore John Lithgow, noto per i suoi ruoli in progetti di rilievo come The Crown. Lithgow interpreta il sindaco Gould. Il film è diretto da Alejandro Monteverde.

Come parte della stampa, noi de L’Italo-Americano Newspaper siamo stati invitati a una proiezione esclusiva organizzata da Matthew Ball e dalla comunità della Chiesa di Gesù Cristo dei Santi degli Ultimi Giorni di Los Angeles, insieme al ceo degli Angel Studios, Neal Harmon, che ha prodotto il film. 

Alla proiezione ha partecipato anche il Console Generale d’Italia, Raffaella Valentini. “Come avete sentito, Cabrini uscirà nelle sale l’8 marzo, che è la Giornata Internazionale della Donna e questa produzione è, di fatto, un ricordo tangibile del profondo impatto che una donna può avere sul mondo”. Ha sottolineato la Console prima della proiezione. “La vita di Madre Cabrini è una testimonianza del potere di determinazione delle donne. Di fronte alle avversità, è rimasta ferma nel suo impegno a servire gli altri, lasciando un segno indelebile nel tessuto della società americana. La sua eredità è fonte di ispirazione per tutti noi”.

Madre Cabrini, nata Maria Francesca Cabrini nel 1850 a Sant’Angelo Lodigiano, in Italia, era una donna di profonda fede e determinazione. Fin da giovane era stata attratta dalla missione della Chiesa, ispirata dalle storie dei missionari. Nonostante i problemi di salute che le avevano impedito di unirsi all’ordine religioso di sua scelta, non aveva mai lasciato che il suo spirito venisse meno. Francesca Cabrini si dedicò all’insegnamento e all’opera caritativa presso un orfanotrofio a Codogno, dove prese i voti e fondò poi nel 1880 l’Istituto delle Suore Missionarie del Sacro Cuore di Gesù. La sua missione prese una svolta decisiva quando, invece di dirigersi in Cina come aveva sperato, Papa Leone XIII le ordinò di assistere gli immigrati italiani negli Stati Uniti.

Appena arrivata, si confrontò con la dura realtà della vita degli immigrati. Fu testimone in prima persona delle lotte affrontate dagli immigrati italiani: povertà, discriminazione e mancanza di accesso ai servizi essenziali. Invece di voltarsi dall’altra parte, si rimboccò le maniche e si mise al lavoro.

Madre Cabrini creò presto una rete di istituzioni per aiutare gli immigrati italiani. Fondò orfanotrofi, scuole e ospedali, fornendo sostegno e risorse cruciali a chi ne aveva bisogno. Il suo risultato più importante fu la fondazione del Columbus Hospital a New York, il primo ospedale degli Stati Uniti dedicato agli immigrati italiani. Ma l’impatto di Madre Cabrini si estese ben oltre le mura delle sue istituzioni. Fu un’instancabile sostenitrice dei diritti e della dignità degli immigrati, lottò contro le discriminazioni e le ingiustizie ovunque le incontrava.

“È davvero una coincidenza incredibile che, mentre parliamo di Madre Cabrini e guardiamo questo film, sia stata inaugurata al Parlamento italiano, appena due settimane fa, una speciale mostra d’arte a lei dedicata. Lo scopo di questa mostra è quello di ispirare una riflessione sui fenomeni migratori, nello spirito di ciò che Madre Cabrini pensava: che l’incontro tra popoli diversi può arricchire tutti attraverso il dialogo, la compassione e l’inclusione”. Il Console Valentini ha ricordato che “siamo tutti immigrati, in un modo o nell’altro. Molti di voi stasera possono definirsi immigrati. Sono molto grata per l’opportunità di trascorrere questa serata con voi perché sono sicura che questo film ci permetterà di trarre forza dall’esempio di Madre Cabrini per continuare il nostro cammino di servizio e di sostegno”.

Sebbene Cabrini sia una santa canonizzata nella Chiesa cattolica, la sua eredità trascende i confini religiosi, rendendola un’eroina per molti. La sua influenza si è diffusa in tutto il mondo, ispirando moltissimi fedeli, compresa Madre Teresa, a cercare una loro etica nel lavoro e nel servizio alla comunità. Cabrini è lodata e celebrata in tutta gli Stati Uniti. Lo Stato di New York nel 2020 ha inaugurato una statua a lei dedicata a Battery Park City. “Francesca Cabrini è una delle figure più influenti della storia moderna, eppure pochi conoscono la sua storia. Di fronte a ostacoli apparentemente insormontabili, Cabrini scelse di concentrarsi su come cambiare lo status quo del suo tempo, e il suo impatto sul mondo si fa sentire ancora oggi”, ha dichiarato Liz Ellis, coo degli Angel Studios. “Siamo entusiasti di poter condividere la sua incredibile storia nei cinema questa primavera. Questa è tra l’altro la nostra seconda collaborazione con il regista di Sound of Freedom, Alejandro Monteverde, e Angel Guild ha assegnato a questo film voti ancora più alti di Sound of Freedom. La nostra comunità ha grandi aspettative per questo progetto”.

Mary Louise Sullivan, autrice della biografia Mother Cabrini, Italian Immigrant of the Century, ne ha fatto una descrizione meditata: “Leader religiosa, amministratrice aziendale e portavoce degli oppressi, Madre Cabrini è sempre stata una donna compassionevole. Nonostante le difficoltà, la cattiva salute e le delusioni, la pace dell’anima di Madre Cabrini le ha permesso di irradiare quella gioia nata dalla fiducia rivelata nella divina Provvidenza”. Sullivan, tuttavia, ha concluso osservando che la forza di Madre Cabrini, pur provenendo indubbiamente dalla Fede, forse proveniva anche da qualcos’altro. Poiché Madre Cabrini era anche “l’incarnazione delle aspirazioni degli immigrati”, ha scritto Sullivan, aspirazioni che ha riassunto come “andare avanti, eccellere, dimostrare il proprio valore”. È anche questo suo lato – molto umano, molto riconoscibile – che rende Madre Cabrini così vicina ai nostri cuori.

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