From left, Martino Fiasconaro with his nephews and Richard Armanino from Italfoods (Photo: Serena Perfetto)

Food extravaganza and Italian industry excellence were back in San Francisco, this time in a new location and with a different host. After the Fancy Food Shows moved from California to Las Vegas, the city by the bay has been left with little to no events showcasing the best of international foods, resulting in fewer opportunities for producers and customers to meet and connect. Thanks tothe ItalFoods Specialty Food Show, on June 18th, over ninety Italian food purveyors gathered at Fort Mason in the Marina, bringing their finest selection of specialty foods and getting an opportunity for exclusive show promotions.

The setting was perfect for those looking for one-on-one conversations, alongside a vibrant vibe of food discovery and product sampling. The feedback we heard while walking around the Festival Pavilion was the same from sales managers, restaurant owners, food retailers, and caterers: an event of this kind was very much missed and missing, given what San Francisco represents in the food industry for both innovation and tradition.

Richard Armanino, Director at Italfoods, was the man behind the event. Because of the collaboration with the vendors and by staying true to the vision of Italfoods founder, Walter Guerra, Director Armanino knows the value of this event for Italy, its companies, and all the people who do business in California. “We haven’t had something like this since 2020 when the Winter Fancy Food Show moved to Nevada. We decided to bring back an event focused on Italy to San Francisco and California. We are proud that today ninety-two vendors came out to offer their specialty food and what they produce. We’ve been working with many of these companies for thirty, forty years, while some are new; we appreciate these relationships and we want to keep providing retailers and restaurants with quality foods.”

What makes this event different from any other is a combination of things, Director Armanino confirmed: “We wanted to bring the band back together, reconnect the people who sell the product with the producers. We specialize in Italian food, yet we know the importance of working with international companies from all over the world. We would like to have the Winter Fancy Food Show back in San Francisco, a city that deserves it. This could be the first step to doing so. If that doesn’t happen, we will probably turn this show into a bi-annual event, so that Italian producers continue to connect, in person, with retailers and restaurants.”

Stopping at some of the booths, we could hear conversations, with many representatives embarking on educational journeys with their potential customers. Everyone was doing serious business, with lots of contracts closed on the day of the event. 

Antonio Rummo is the Director of Rummo USA and Vice President of International Sales at one of the most well-known Italian pasta makers in the world. He spent the last year in the US and he is ready to go back to Italy after some time in Miami. The company has its production factory in Benevento, Campania, however, the Sales and Marketing departments are in Milan. This gives a sense of how the company keeps its roots in the homeland while looking at expanding and being at the forefront of new trends. “Our production is based on the traditional process of pasta making, however, we are looking at incorporating innovation, like gluten-free products. We use processes that allow us to check the quantity of water we use in the dough so that the final product is always high quality. We also use something called dinamometro, a tool that an American customer renamed Mister al Dente. It’s a way to measure the timing and the pressure when cutting the pasta, essentially to reproduce the chewing and verify that our product stays the same throughout the year. When you make pasta, small details like temperature, water, and heat can change the final product. We want to ensure the highest quality of ingredients and consistent results. When it comes to innovation, it indeed has many faces and one of them is offering a product that is also inclusive of everyone’s needs, like gluten-free pasta.” The event allowed producers to showcase many products in one place: “This is a different event from the ones we usually attend. We’re talking to local customers who want special products, and we do that in a few hours, in one place, with fewer distractions and more attention to each one of them. We are learning more about their needs and we’re educating them about our products. We hope to come back to San Francisco soon, in a format that is a middle ground between an international tradeshow and face-to-face conversations. So this may become the event.”

Antonio Rummo (left) is the director of Rummo USA and vice-president of the international sales department (Photo: Serena Perfetto)

Pasquale Manca represents the third generation of San Giuliano farmers and olive oil producers from Sardinia. His feedback follows the same idea: “Today has given us lots of opportunities to learn about the needs and the expectations of Bay Area and California customers. We had great exchanges about potential new products to bring into this market. I am enjoying this food show because there’s real interest in what we produce. We have retailers and restaurant owners who know our company well, but we are also connecting with potential new clients. There’s a lot of curiosity around Sardinia, which is sometimes considered an exotic destination, yet people are interested in learning about olive harvest and oil production, so lots to share and to learn!” Mr Manca was very excited about the outcome of the event and happy to make his own recommendation to the organizers: “If I could suggest one thing, that is: let’s do it again. This is an event that I am sure many vendors and customers will look forward to attending each year. There’s a selection of vendors who have been around for decades, with a longstanding tradition and quality of products hard to beat.”

Nicola Levoni is the President of Levoni, a company of high-quality cured meats founded in 1911, with distribution in more than fifty countries worldwide. He was attending the show, enthusiastic about the work done. Levoni’s customers are known for always being on the hunt for the best products on the market: “When a person tastes a slice of our meats, it’s easy to get them to become our customers. Here we can talk to everyone, explaining more about our processes and future plans. This is a unique opportunity for true connections and we are taking full advantage of it.”

Past, present, and future all came together in this pavilion: “We are ready to expand our offerings to retailers and small groceries; today we are finally connecting with them. The company has a long tradition that started with my great-great grandfather and all products are made with a specific breed and size of animals from Italy. That’s one of the things that make our product loved by many.”

When it comes to sweets, there are few companies with an outstanding history as Fiasconaro. The family-owned company began with a small ice cream shop in Castelbuono in the 50s; fast forward to the 21st century, the visionary Sicilian company is today considered one of the pioneers of traditional Italian panettone. “It’s very important to be here today as we get to meet customers we’ve been working with for years. And that’s thanks to Italfoods and Richard Armanino. Our goal is to reach people’s palate, starting from the main ingredients we feature in our products,” Martino Fiasconaro, one of three brothers who own the family’s company, told us. Mario, the panettone maker and chef in the family, was at the booth to make customers understand what is so special about their panettone. He got his grandfather’s name, a connection between the past and the present of the brand. “We use ingredients from Sicily, like dried fruits, saffron, citruses, pistachio, nuts, and chocolate of Modica. We use the traditional process with natural yeast and a thirty-six-hour leavening process. Our panettone has the true flavor of Sicily and American customers love it. Today, people eat panettone throughout the year, not only during the holidays. While our ingredients change, the traditional panettone is still the most beloved in and outside of Italy.”

Andrea Giuliani from Pausa Bar and Restaurant in San Mateo couldn’t be happier with the ItalFoods Specialty Food Show. “This event is important to understand Italian products, regions, and food processes. When in Italy, I used to know producers directly, and this context reminds me of that experience, as I can learn directly from the vendors. There are plenty of ingredients behind a single dish; it’s crucial to know where they come from. We need to learn from the producers so we can share what’s on the plate with our customers.”

La varietà gastronomica e l’eccellenza dell’industria italiana sono tornate a San Francisco, questa volta in una nuova location e con un ospite diverso. Dopo che i Fancy Food Shows si sono spostati dalla California a Las Vegas, nella città vicino alla Baia sono rimasti pochi o nessun evento che mostrasse il meglio del cibo internazionale, con il risultato che produttori e clienti hanno poche opportunità di incontrarsi e relazionarsi. Grazie a ItalFoods Specialty Food Show, il 18 giugno, oltre novanta fornitori alimentari italiani si sono riuniti a Fort Mason nella Marina, portando la loro migliore selezione di specialità alimentari e ottenendo l’opportunità di esclusivi show di promozione. 

L’ambientazione era perfetta per chi cercava conversazioni individuali, insieme a un’atmosfera vibrante di scoperta del cibo e degustazione di prodotti. Il feedback che abbiamo ricevuto passeggiando per il Padiglione del Festival è stato lo stesso da parte di direttori delle vendite, ristoratori, rivenditori di prodotti alimentari e ristoratori: un evento di questo tipo manca e manca da molto, visto ciò che San Francisco rappresenta nel settore alimentare sia in termini di innovazione che di tradizione.

Richard Armanino, direttore di Italfoods, è stato l’ideatore dell’evento. Grazie alla collaborazione con i venditori e rimanendo fedele alla visione del fondatore di Italfoods, Walter Guerra, il direttore Armanino conosce il valore di questo evento per l’Italia, le sue aziende e tutte le persone che fanno affari in California. “Non accadeva qualcosa del genere dal 2020, quando il Winter Fancy Food Show si è trasferito in Nevada. Abbiamo deciso di riportare un evento incentrato sull’Italia a San Francisco e in California. Siamo orgogliosi che oggi novantadue venditori siano venuti a offrire le loro specialità alimentari e ciò che producono. Con molte di queste aziende lavoriamo da trenta, quaranta anni, mentre alcune sono nuove; apprezziamo queste relazioni e vogliamo continuare a fornire ai rivenditori e ai ristoranti alimenti di qualità”.

Ciò che rende questo evento diverso da tutti gli altri è una combinazione di cose, ha confermato il direttore Armanino: “Volevamo riunire la band, riconnettere le persone che vendono il prodotto con i produttori. Siamo specializzati nel cibo italiano, ma conosciamo l’importanza di lavorare con aziende internazionali provenienti da tutto il mondo. Ci piacerebbe che il Winter Fancy Food Show tornasse a San Francisco, una città che se lo merita. Questo potrebbe essere il primo passo in tal senso. Se ciò non accadrà, probabilmente trasformeremo questa fiera in un evento biennale, in modo che i produttori italiani continuino a relazionarsi, di persona, con rivenditori e ristoranti”.

Fermandoci in alcuni stand, abbiamo potuto ascoltare le conversazioni di molti rappresentanti che intraprendevano momenti di formazione con i loro potenziali clienti. Tutti hanno fatto buoni affari, con molti contratti chiusi il giorno dell’evento.

Antonio Rummo è il direttore di Rummo Usa e vicepresidente delle vendite internazionali di uno dei pastifici italiani più conosciuti nel mondo. Ha trascorso l’ultimo anno negli Stati Uniti ed è pronto a tornare in Italia dopo un periodo trascorso a Miami. L’azienda ha lo stabilimento produttivo a Benevento, in Campania, ma i reparti Vendite e Marketing sono a Milano. Questo dà l’idea di come l’azienda mantenga le sue radici nella terra d’origine mentre guardi all’espansione e all’avanguardia nelle nuove tendenze. “La nostra produzione si basa sul tradizionale processo di produzione della pasta, tuttavia stiamo cercando di incorporare innovazioni, come i prodotti senza glutine. Utilizziamo processi che ci permettono di controllare la quantità di acqua che utilizziamo nell’impasto affinché il prodotto finale sia sempre di alta qualità. Usiamo anche ciò che si chiama dinamometro, uno strumento che un cliente americano ha ribattezzato Mister al Dente.

È un modo per misurare i tempi e la pressione nel taglio della pasta, essenzialmente per riprodurre la masticazione e verificare che il nostro prodotto rimanga uguale durante tutto l’anno. Quando prepari la pasta, piccoli dettagli come la temperatura, l’acqua e il calore possono modificare il prodotto finale. Vogliamo garantire la massima qualità degli ingredienti e risultati costanti. Quando si parla di innovazione, infatti, questa ha molte facce ma una è offrire un prodotto che sia anche inclusivo delle esigenze di tutti, come la pasta senza glutine”. L’evento ha permesso ai produttori di mettere in mostra tanti prodotti in un unico luogo: “Questo è un evento diverso da quelli a cui partecipiamo abitualmente. Parliamo con clienti locali che desiderano prodotti speciali, e lo facciamo in poche ore, in un unico posto, con meno distrazioni e più attenzione a ciascuno di essi. Stiamo imparando di più sulle loro esigenze e li stiamo istruendo sui nostri prodotti. Speriamo di tornare presto a San Francisco, in un formato che sia una via di mezzo tra una fiera internazionale e conversazioni faccia a faccia. Quindi questo potrebbe diventare l’evento”.

Pasquale Manca rappresenta la terza generazione di agricoltori sangiulianesi e produttori di olio d’oliva della Sardegna. Il suo feedback segue la stessa idea: “La giornata di oggi ci ha dato molte opportunità per conoscere le esigenze e le aspettative dei clienti della Bay Area e della California. Abbiamo avuto grandi scambi su potenziali nuovi prodotti da introdurre in questo mercato. Mi sto godendo questo spettacolo gastronomico perché c’è un reale interesse per ciò che produciamo. Abbiamo rivenditori e ristoratori che conoscono bene la nostra azienda, ma stiamo anche entrando in contatto con potenziali nuovi clienti. C’è molta curiosità intorno alla Sardegna, che a volte è considerata una destinazione esotica, eppure le persone sono interessate a conoscere la raccolta delle olive e la produzione dell’olio,quindi c’è molto da condividere e da imparare!”. Manca era molto emozionato per l’esito dell’evento e felice di dare una sua raccomandazione agli organizzatori: “Se posso suggerire una cosa è: facciamolo di nuovo. Questo è un evento a cui sono sicuro che molti venditori e clienti non vedranno l’ora di partecipare ogni anno. C’è una selezione di fornitori che esistono da decenni, con una lunga tradizione e una qualità dei prodotti difficile da battere”.

Nicola Levoni è il presidente di Levoni, azienda di salumi di alta qualità fondata nel 1911, con distribuzione in più di cinquanta Paesi nel mondo. Era presente allo show, entusiasta del lavoro svolto. I clienti Levoni sono noti per essere sempre alla ricerca dei migliori prodotti sul mercato: “Quando una persona assaggia una fetta delle nostre carni, è facile convincerla a diventare nostra cliente. Qui possiamo parlare con tutti, spiegando di più dei nostri processi e dei piani futuri. Questa è un’opportunità unica per creare connessioni reali e la stiamo sfruttando appieno”.

Passato, presente e futuro si sono riuniti in questo padiglione: “Siamo pronti ad espandere la nostra offerta ai rivenditori e ai piccoli generi alimentari; oggi finalmente ci mettiamo in contatto con loro. L’azienda ha una lunga tradizione iniziata con il mio trisnonno e tutti i prodotti sono realizzati con animali di razza e formati specifici provenienti dall’Italia. Questa è una delle cose che rendono il nostro prodotto amato da molti”.

Quando si parla di dolci, ci sono poche aziende con una storia eccezionale come Fiasconaro. L’azienda a conduzione familiare nasce con una piccola gelateria a Castelbuono negli anni ’50; Andando avanti rapidamente verso il 21° secolo, la visionaria azienda siciliana è oggi considerata una delle pioniere del tradizionale panettone italiano. “È molto importante essere qui oggi perché possiamo incontrare i clienti con cui lavoriamo da anni. E questo grazie a Italfoods e Richard Armanino. Il nostro obiettivo è raggiungere il palato delle persone, partendo dagli ingredienti principali che utilizziamo nei nostri prodotti”, ci racconta Martino Fiasconaro, uno dei tre fratelli titolari dell’azienda di famiglia. Mario, colui che fa panettone e lo chef di famiglia, era allo stand per far capire ai clienti cosa c’è di così speciale nel loro panettone. Prende il nome da suo nonno, un collegamento tra il passato e il presente del marchio. “Utilizziamo ingredienti provenienti dalla Sicilia, come frutta secca, zafferano, agrumi, pistacchi, noci e cioccolato di Modica. Utilizziamo il procedimento tradizionale con lievito naturale e una lievitazione di trentasei ore. Il nostro panettone ha il vero sapore della Sicilia e i clienti americani lo adorano. Oggi il panettone si mangia tutto l’anno, non solo durante le feste. Anche se i nostri ingredienti cambiano, il panettone tradizionale resta il più amato dentro e fuori dall’Italia”.

Andrea Giuliani del Bar Ristorante Pausa di San Mateo non potrebbe essere più felice dell’ItalFoods Specialty Food Show. “Questo evento è importante per comprendere i prodotti, le regioni e i processi alimentari italiani. Quando ero in Italia conoscevo direttamente i produttori e questo contesto mi ricorda quell’esperienza, perché posso imparare direttamente dai venditori. Dietro un piatto unico ci sono tanti ingredienti; è fondamentale sapere da dove provengono. Dobbiamo imparare dai produttori in modo da poter condividere ciò che c’è nel piatto con i nostri clienti”.

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