Armani received his 5th honorary degree in his hometown of Piacenza (Photo: Fabio Mazzarotto/Dreamstime)

“I like to think that my personal experience can be an example for anyone who wants to achieve their goals. Especially for young people who, in such a complex historical moment, often struggle to find the right path. Today, great skills are required and reality is challenging and not always reassuring, but I feel compelled to say: never give up, study with dedication, work day after day following your instincts and passion.”

These are the words of Giorgio Armani, who was awarded an honorary degree in Global Business Management by the Università Cattolica del Sacro Cuore, “for the international dimension of his brand, his holistic approach to sustainability, tireless pursuit of improvement, and awareness of the central role of business in creating shared value.”

Armani received the degree at the Teatro Comunale in Piacenza, where he was born on July 11, 1934. For him, who founded one of the most important fashion brands in the world in 1975, this is the fifth honorary degree, after those received in 1991 from the Royal College of Art in London, in 1993 from the Accademia di Belle Arti di Brera in Milan, in 2006 from the Central Saint Martins College of Art and Design in London, and in 2007 from the Politecnico di Milano. Armani emphasized how this particular degree is “twice as special” because “it rewards my commitment, my passion and my role as an entrepreneur, but also because I am receiving it in my hometown, in a magical place I used to be charmed by as a child.” 

His speech to an audience of university students was a tribute to that magical place: “I left Piacenza to find my own path, which I found in Milan, but my roots have always remained here, where my childhood memories come back to life: the bike rides along the Trebbia river and my mother, who used to take me from my room on the fifth floor to the cellar shelter during the war.” Speaking to the audience, he recalled “the challenging journey I have taken, often forgetting myself. So, I say to you, work hard, and persevere, but don’t forget that you have your cat, your dog, your mother, your grandmother, or your lover at home, because as you move forward, you will need people by your side.”

From the stage, he recalled his life story. “As you know, I founded Giorgio Armani together with Sergio Galeotti, the first one to truly believe in my talent. With him, in the first ten years, we built the company’s foundations: Sergio took care of the business while I focused on creativity. However, destiny put me to the test and, following the loss of my partner, I had to take over the management of the company myself, along with the creative side of it, if I wanted to survive. Many thought I wouldn’t make it, but thanks to my determination, and the support of the people close to me, to whom I am indebted, I managed to move forward. It has been a long and at times complex journey, but I overcame difficulties with commitment, dedication, and rigor – values I inherited from my family, and that I always recommend following if you want to make your dreams come true, especially in a time where fleeting success is common. Because what requires commitment, it’s going to last. The world changes, and we must embrace the positive side of progress. I always nurtured and protected my independence with courage, confidence, and pride. I listen to others’ opinions, but I am the one making the decisions. I always weigh in risks and benefits with a great sense of responsibility. This is how I built a Group that became synonymous with quality, beauty, moderation, and harmony worldwide, and that represents the aesthetics and industrial values that make Italy great. I started with clothes and, step by step, I ventured into other areas always with coherence and never impulsively.”

In his speech, the rector of the Università Cattolica Franco Anelli spoke about Armani as an entrepreneur, a creative mind, and an innovator, who pursued his unique vision with determination, perseverance, and courage. These qualities were essential to developing a project that led to the establishment of one of the world’s most important multinational groups. “We could draw a balance starting from the assumption, with all it implies, of the problematic dimension of time. Time, for Armani, is a choice related to both form and content: the classicism of lines and the quality of materials typical of his style tell us of a product designed to gracefully withstand the lifespan of a collection. But what’s truly new in his proposal is the timeless, sensitive approach taken in interpreting the attitudes, roles, and functions of contemporary men and women. ‘Being yourself, but at your best.’ In this sense, we can speak of Armani’s classicism not as a petitio principii, but as the product of an aesthetic infused with dynamic tensions, akin to great classical sculpture. The result, born almost instinctively and then pursued coherently, is a mobile and open dialogue with humanity.”

Armani before an Emporio Armani fashion show (Photo: Andersastphoto/Dreamstime)

Armani is the Chairman and CEO of the Armani Group, one of the world’s leading fashion and luxury companies, with 8,304 employees and 9 production facilities. The company designs, produces, distributes, and sells fashion and lifestyle products, including clothing, accessories, eyewear, watches, jewelry, cosmetics, fragrances, furniture, and home accessories. It also operates in the field of hospitality and hotels. “The impulse to broaden the perspective from the object to the context,” the rector continued, “has been at once the root and consequence of the brand’s global expansion. A style-defining brand not only in fashion but, today, also in all the sectors of what we call ‘lifestyle.’ Here, the eclecticism of entrepreneurial choices does not contradict but rather enhances, the humanistic coherence of inspiration. It all started with the deconstructed jacket, Armani’s most iconic creation: from there came projects for houses, hotels, and entertainment venues— all while indulging in old personal passions like cinema and sports — which widened the horizon of Armani’s own interpretation of glamour. ‘My eye is behind it, my taste is within it,’ Giorgio says. The future is just around the corner.” In this sense, the rector looked mainly forward stating that: “The degree being conferred today is not a retrospective celebration but a milestone on a creative journey from which we still expect much.”

Anna Maria Fellegara, Dean of the Faculty of Economics and Law, who read the motivations for the honorary degree, stated: “Since 1975 Armani has embraced the tradition of Italian craftsmanship, which is deeply rooted in our territory, through the skills and work of weavers, tailors, and costume makers, reinterpreting it and making it a universal iconic reference. His business group, which ranks among the best in the world, maintains a direct connection with its founder and preserves its original matrix on a global scale. Amidst the continuous renewal required by how fast contexts can change, Giorgio Armani kept its original intuition and brought the importance of the human factor to the attention of a sector crucial to the economy of our country: from promoting the fair treatment of those operating in the supply chain to social commitment; from his engagement during the pandemic to environmental responsibility. Challenging the established consumerist model with its frenetic pace and lack of care for quality and beauty is his most recent of his battles, which testifies to his choice for an economic dimension that values what endures over time, and the importance of working ethically.”

Perhaps the teachings of Giorgio Armani, who is almost 89, can be summed up in one sentence: “Being yourself, but at your best.” It’s an invitation to pursue passion and rigor in work. In a heartfelt and emotional speech, he said: “I am a rational creator, but the drive always comes from passion, from intuition and a burning desire to bring it to life. Every idea, after all, comes from ‘falling in love,’ and this work, which is my life, is a continuous act of love. I do recommend you nurture love for what you do, with respect for those around you. In this speech, I talked about myself, but mainly thought of you students. And I would like, through my story, to be an example, a stimulus, and to remind everyone that true work takes you far.”

“Mi piace pensare che la mia personale esperienza possa essere di esempio per chiunque miri a realizzarsi. In particolare per i giovani che, in un momento storico così complesso, spesso faticano a individuare la strada giusta. Oggi sono richieste grandi competenze e la realtà è sfidante e non sempre rassicurante, ma mi sento di dire di non arrendersi mai, di studiare con impegno, di lavorare giorno dopo giorno assecondando l’istinto e la passione”. 

Così Giorgio Armani, neolaureato Honoris Causa in Global Business Management dall’Università Cattolica del Sacro Cuore “per la dimensione internazionale del marchio, per l’approccio olistico alla sostenibilità, per la ricerca inesausta di miglioramento e per la consapevolezza della centralità dell’impresa nella creazione di valore condiviso”. 

La pergamena gli è stata consegnata nel Teatro comunale di Piacenza, dove è nato l’11 luglio del 1934. Per lui, che nel 1975 ha fondato uno dei marchi più importanti al mondo nel campo della moda, è la quinta dopo quelle ricevute nel 1991 dal Royal College of Art di Londra, nel 1993 dall’Accademia di Belle Arti di Brera a Milano, nel 2006 dal Central Saint Martins College of Art and Design di Londra e nel 2007 dal Politecnico di Milano. 

Armani ha sottolineato il valore “doppiamente speciale” del titolo universitario “perché premia il mio ruolo di imprenditore, l’impegno e la passione” ma anche perché “mi viene conferito nella mia città natale, in un luogo magico che mi affascinava da bambino”. Il suo discorso a studentesse e studenti è stato un omaggio al “luogo magico, che tanto mi affascinava da bambino. Da Piacenza sono partito per cercare la mia strada, che ho trovato a Milano, però le mie radici sono rimaste sempre qui dove ho rivisto la mia infanzia, le gite in bici sul Trebbia e mia mamma che durante la guerra mi portava dalla mia camera al quinto piano al rifugio in cantina”. Parlando agli universitari ha ricordato “il percorso molto impegnativo che ho fatto, dimenticando molte volte me stesso. Allora dico ai giovani lavorate, tenete duro ma non scordate che a casa avete il gatto, il cane, la mamma, la nonna o l’amante, perché poi andando avanti avrete bisogno di persone al vostro fianco”. 

Dal palco ha ripercorso la sua storia. “Come sapete, ho fondato la Giorgio Armani insieme a Sergio Galeotti, il primo a credere davvero nel mio talento e con lui, nei primi dieci anni di lavoro, abbiamo costruito le basi: Sergio si occupava del business, io della creatività. Il destino però, mi ha messo a dura prova e a seguito della scomparsa del mio socio, per far sì che la Giorgio Armani sopravvivesse, ho dovuto occuparmi io stesso dell’azienda, oltre che dell’aspetto stilistico. Molti pensavano che non ce l’avrei fatta, ma grazie alla mia caparbietà, all’aver vinto la sempre presente timidezza e al sostegno delle persone a me vicine, verso le quali ho un debito di riconoscenza, sono riuscito ad andare avanti. Il mio è stato un percorso lungo, a tratti complesso, ma i momenti difficili sono riuscito a superarli con l’impegno, la dedizione e il rigore, valori che ho assimilato in famiglia, gli stessi che raccomando di seguire sempre, per dare forma a ciò in cui si crede, ancor di più oggi che si moltiplicano i successi effimeri. Perché quel che richiede impegno, invece, dura. Il mondo cambia e il progresso va vissuto per la sua parte più positiva. Con coraggio e fiducia, ho sempre coltivato con fierezza, difendendola, la mia indipendenza. Ascolto il parere degli altri, ma sono io che prendo le decisioni, soppesando sempre rischi e benefici, con un grande senso di responsabilità. In questo modo ho costruito un Gruppo che nel mondo è diventato sinonimo di qualità, bellezza, misura, armonia, di quei valori estetici e industriali che fanno grande l’Italia. Ho iniziato creando vestiti e un passo dopo l’altro, mi sono avventurato in altri ambiti sempre con coerenza e mai con avventatezza”. 

Nel suo intervento, il rettore Franco Anelli ha messo in luce l’uomo d’impresa, il creativo e l’innovatore, capace di una visione ideale e inedita perseguita con determinazione, costanza e coraggio. Doti indispensabili per la realizzazione di un progetto che ha portato alla costituzione di uno dei più importanti gruppi multinazionali. “Un bilancio potrebbe essere stilato a partire dall’assunzione, in tutte le sue implicazioni, della dimensione problematica del tempo. La durata, per Armani, è una scelta che riguarda la forma e il contenuto: classicità delle linee e qualità della materia parlano di un prodotto pensato per resistere con disinvoltura all’esaurirsi di una collezione. Ma la novità della sua proposta ha a che fare con la sensibilità e la tempestività nell’interpretare attitudini, ruoli e funzioni dell’uomo e della donna contemporanea, senza forzature: ‘Essere se stessi, ma al meglio’. In questo senso si può parlare di classicismo di Armani, non come petitio principii, ma come prodotto di un’estetica innervata di tensioni dinamiche al modo della grande scultura classica; il frutto, nato quasi d’istinto e poi perseguito con coerenza, di un dialogo mobile e aperto con l’uomo”. 

Armani è presidente e amministratore delegato del Gruppo Armani, tra le aziende di moda e del lusso leader nel mondo, con 8.304 dipendenti e 9 stabilimenti di produzione. Disegna, produce, distribuisce e vende prodotti di moda e lifestyle, abbigliamento, accessori, occhiali, orologi, gioielli, cosmetici, profumi, mobili e complementi d’arredo e opera nell’ambito della ristorazione e dell’hotellerie. “L’impulso ad allargare lo sguardo dall’oggetto al contesto – ha detto ancora il rettore – è stato radice e conseguenza dell’espansione globale del marchio, che oggi definisce uno ‘stile’ non solo nell’abbigliamento, ma in vari settori di quello che in una parola viene definito il lifestyle. L’eclettismo delle scelte imprenditoriali non contraddice, anzi al più esalta, la coerenza umanistica dell’ispirazione: dalla giacca destrutturata, la più iconica delle creazioni di Armani, è nato per contiguità un progetto di casa, di albergo, di luogo di intrattenimento, attraversando le antiche passioni per il cinema e lo sport ed estendendosi a profilare una personale interpretazione del glamour: ‘Dietro c’è il mio occhio e dentro c’è il mio gusto’ dice Armani. All’orizzonte, c’è il futuro”. In questo senso il rettore ha soprattutto guardato in avanti: “La laurea che oggi viene conferita non è una celebrazione retrospettiva, ma una tappa di un percorso creativo dal quale ancora molto ci attendiamo”.

Dal 1975 ha poi detto Anna Maria Fellegara, preside della Facoltà di Economia e Giurisprudenza che ha letto le motivazioni della Honoris Causa, “Armani ha raccolto la tradizione del saper fare italiano, che affonda le sue radici nel nostro territorio, nei mestieri e nelle opere di artigiani e operai della tessitura, della sartoria, del costume, per reinterpretarla e farla diventare un riferimento iconico universale. Ha creato un gruppo ai primi posti nel mondo, mantenendo il legame diretto tra azienda e fondatore e preservando la matrice originaria in scala globale. Ha conservato, nel rinnovamento continuo richiesto dal modificarsi delle condizioni di contesto, un’intuizione originale e ha posto all’attenzione di un comparto determinante per l’economia del nostro Paese le molteplici implicazioni del suo permanere in una dimensione pienamente umana: dalla promozione del giusto trattamento delle persone che operano nella filiera, alla dedizione sociale; dall’impegno nella pandemia, alla responsabilità ambientale. La sfida al consolidato modello consumistico, dai vorticosi ritmi e dalla scarsa cura per la qualità e il bello, è il suo più recente impegno e testimonia la scelta di una dimensione economica che privilegia ciò che dura nel tempo e che non può prescindere dall’interrogarsi serio e autentico sulle ragioni etiche delle azioni”.

Forse è in una frase che si riassume la lectio del quasi 89enne Armani: “Essere se stessi, ma al meglio”. Il suo è stato un invito pressante a perseguire passione e serietà nel lavoro: “Sono un creativo razionale – ha detto in un discorso accorato ed emozionato – ma la spinta nasce sempre dalla passione, da un’intuizione e dal desiderio bruciante di realizzarla. Ogni idea, in fondo, è frutto di un innamoramento e questo lavoro, che per me è la vita, è un atto continuo di amore. Anche a voi raccomando di coltivare l’amore per ciò che fate con rispetto di chi vi è vicino. Ho parlato di me, in questo discorso, pensando soprattutto a voi studenti. E vorrei, con la mia storia, essere un esempio, uno stimolo e ricordare a tutti che il lavoro vero porta lontano”.


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