D’Esposito with Consul General Raffaella Valentini (Photo: Charley Gallay/Getty Images for AGBO)

Louis D’Esposito is one of the primary producers of the Marvel Cinematic Universe and the co-president of Marvel Studios. His family is originally from Torre del Greco, Naples, and two of the franchise’s greatest directors, Joe and Anthony Russo, are also of Italian heritage.

Along with their sister, Angela Russo-Otstot, they have conceived and organized the Renaissance Award and the Russo Brothers Italian-American Filmmaker Forum (RBIAFF), with support from the Italian Sons and Daughters of America (ISDA) and the Conference of Presidents of Major Italian-American Organizations (COPOMIAO), led by their father, Judge Basil M. Russo.

On January 18th in Los Angeles, the Russo Brothers Italian-American Filmmaker Forum (RBIAFF) presented its first Renaissance Award to Marvel Studios Co-President Louis D’Esposito, who became the first Italian-American to receive this award designed for Italian-Americans who have distinguished themselves in the entertainment industry. “From his roots in the Bronx to his monumental achievements with Marvel Studios, Louis D’Esposito’s career is a symbol of foresight, dedication, and unparalleled success. It is a journey that mirrors the ethos of the Italian-American dream: stemming from parents who were children of the Great Depression, to pursuing a career in the entertainment world,” Joe Russo said on stage before handing over the award, a Murano glass artwork, to D’Esposito.

Louis D’Esposito made a significant impact in his over-three-decade-long career in the entertainment industry. Under his stewardship, Marvel Studios made 33 films that grossed nearly $30B worldwide, including 10 that achieved the billion-dollar milestone. Movies such as Avengers: Endgame and Avengers: Infinity War, both of which were directed by the Russo Brothers and co-written by AGBO Co-Presidents of Story Christopher Markus and Stephen McFeely, surpassed the two-billion-dollar mark, solidifying Marvel’s monumental impact on the cinematic landscape.

“During the filming of Captain America: The Winter Soldier, we shot in Cleveland for a while, the city where the Russo Brothers were born and raised. It’s here that I formed a close bond with them, got to know their parents, their wives, their children; they became my extended family,” Louis D’Esposito said about his working experience on set with the Russo brothers, whom he first met in 2012 in Kevin Feige’s office. “I didn’t just meet them; I truly got to know them. We spent the rest of the year together. I heard the stories of their adolescence and absorbed the love and camaraderie they shared. They reminded me of my childhood, my family, and my friends. And that’s where it all began. It’s here that we bonded through our common love for cinema and our cultural heritage.”

From left, Joe Russo, Anthony Russo, Louis D’Esposito, Basil Russo, Patricia Russo, Jon Favreau and Angela Russo-Otstot (Photo by Charley Gallay/Getty Images for AGBO)

“Joe and I have shared some of life’s most meaningful moments sitting at tables with grandparents, cousins, children, and friends, listening to and exchanging the stories of their immigrant experiences. It’s a profound and impactful experience to leave a place where your family has roots for generations, especially when poverty and lack of opportunities force you to venture far away. Traveling halfway across the world to an unfamiliar land where you don’t speak the language and have limited resources is a daunting journey. But the only things you carry with you are the hope for a better life and the determination to keep pushing forward until you achieve it. This journey embodies the hero’s quest, the most epic form of storytelling,” Anthony Russo passionately stated on stage. “When you hear these stories from the people you hold dear, they become ingrained in your soul, forming a fundamental part of your identity. This is why Italian Americans have played such a significant role, not just in America but also in Hollywood. We comprehend the power of storytelling and its profound impact on our lives and community. Tonight, we celebrated the profound connection between the Italian American experience and the world of cinema.”

For the Russo Brothers, cinema also encompasses AGBO, an Oscar-winning independent studio they founded in 2017. AGBO focuses on the development and production of content spanning across film, TV, games, and publishing. Its mission is to innovate and advance the next generation of storytelling to entertain and inspire a global audience. Recent AGBO productions include the Oscar-winning Best Picture Everything Everywhere All At Once, Netflix’s The Gray Man, Amazon’s thriller series Citadel, and the Netflix sequel Extraction 2, featuring Chris Hemsworth.

The new Russo Brothers Italian American Filmmaker Forum (RBIAFF) is a scholarship program that provides grants for production to emerging directors aiming to create screen stories that illuminate aspects of the Italian American experience. The top five candidates will receive a grant to produce a short film based on their concept. The winning film will be selected by a selection committee comprising AGBO executives and ISDA leadership. The winning director will receive an additional $10,000 and admission to the AGBO Storyteller’s Collective. “The new Filmmaker Forum will reshape the landscape of Italian American storytelling on the big screen while honoring and supporting our culture, history, and heritage. The program has awarded over $400,000 in grants to 47 directors so far,” said ISDA National President Basil Russo, who co-developed the RBIAFF.

In the audience at the ceremony were also Consul General Raffaella Valentini, ICE Los Angeles director Alessandra Rainaldi, and IIC Los Angeles director Emanuele Amendola.

On stage, Consul Valentini said that “being an Italian citizen means embracing a heritage, sharing emotions, it’s a declaration of love for our country but also a pledge.” She continued underlining how “the ties between Italy and the United States are countless but, more than anything, they are made of human relations and friendships, values that rely on and are nurtured every day by Italian-Americans like Mr. Louis D’Esposito.”

Louis D’Esposito attends AGBO, the Russo Brothers’ Italian American Filmmaker Forum (Photo: Charley Gallay/Getty Images for AGBO)

Always in the audience were Chris Pratt and Dave Bautista, of Guardians of the Galaxy; Joe Piscopo, Saturday Night Live alumn and radio show host; actor Michael Badalucco; singer Lena Prima, daughter of Louis Prima; and Frankie Valli, the great rock crooner.

Actor, writer, and director, Jon Favreau, who is Italian on his father’s side, was also there to present the Renaissance Award to Louis D’Esposito. It was Favreau who directed Iron Man and recruited D’Esposito as the film’s producer. At that time, D’Esposito had already produced dozens of films such as Basic Instinct, The Pursuit of Happiness, I Know What You Did Last Summer, and Sweet Home Alabama. Thanks to the success of Iron Man D’Esposito continued to serve as an executive producer for subsequent Marvel films. He later became the co-president of Marvel Studios, sharing the role with Kevin Feige.

Upon receiving this year’s Renaissance Award, D’Esposito paid tribute to his Italian-American heritage, which he absorbed while growing up in the “real Little Italy of New York” along Arthur Avenue in the Bronx. “Since I was a boy, I’ve always been immersed in Italian culture, but I didn’t visit Italy. I went there at the age of 40, quite late in life, but I fell in love with it. I fell in love with the country, the people, the food, the culture, the history. I felt like I was at home.”

Louis D’Esposito è uno dei principali produttori del Marvel Cinematic Universe e attualmente il co-presidente dei Marvel Studios. E’ nato e cresciuto nel Bronx, a New York, da una famiglia originaria di Torre del Greco, Napoli. Anche due dei più grandi registi del franchise, Joe e Anthony Russo, hanno origini italiane, siciliane e abruzzesi. Insieme alla sorella Angela Russo-Otstot, hanno ideato e organizzato il Renaissance Award e il Russo Brothers Italian American Filmmaker Forum (RBIAFF), con il sostegno dell’Italian Sons and Daughters of America (ISDA) e della Conference of Presidents of Major Italian American Organizations (COPOMIAO), guidati dal padre, il giudice Basil M. Russo.

Il 18 gennaio a Los Angeles, il Russo Brothers Italian American Filmmaker Forum (RBIAFF) ha consegnato il suo primo Renaissance Award al co-presidente dei Marvel Studios Louis D’Esposito, che è diventato il primo italo-americano a ricevere il premio ideato per gli italiani d’America che si sono distinti nell’industria dell’intrattenimento. “Dalle sue radici nel Bronx ai risultati monumentali ottenuti con i Marvel Studios, la carriera di Louis D’Esposito è fatta di lungimiranza, dedizione e successo senza precedenti. È un viaggio che rispecchia l’etica del sogno italo-americano: provenendo da genitori figli della Grande Depressione, fino al perseguimento di una carriera nel mondo dello spettacolo”. Ha detto Joe Russo sul palco, prima di consegnare a D’Esposito il premio, un’opera d’arte fatta di vetro di Murano.

Louis D’Esposito ha infatti avuto un impatto significativo nella sua carriera ultra trentennale nell’industria dell’intrattenimento. Sotto la sua guida, i Marvel Studios hanno realizzato 33 film che hanno incassato quasi 30 miliardi di dollari in tutto il mondo. Dieci di questi hanno raggiunto il traguardo del miliardo di dollari. Film come Avengers: Endgame e Avengers: Infinity War, entrambi diretti dai fratelli Russo e co-scritti dai co-presidenti della AGBO Christopher Markus e Stephen McFeely, hanno superato il traguardo dei due miliardi di dollari, consolidando l’impatto monumentale della Marvel sul panorama cinematografico.

“Durante le riprese di Captain America: The Winter Soldier, abbiamo girato a Cleveland per un po’, città dove i Russo Brothers sono nati e cresciuti. È qui che ho legato con loro, ho conosciuto i loro genitori, le loro mogli, i loro figli, sono diventati la mia famiglia allargata”. Louis D’Esposito ha ricordato della sua esperienza lavorativa sul set con i fratelli Russo, che conobbe per la prima volta nel 2012, nell’ufficio di Kevin Feige. “Non li ho solo incontrati, ma li ho conosciuti. Abbiamo trascorso il resto dell’anno insieme. Ho sentito le storie della loro adolescenza e ho assorbito l’amore e il cameratismo che condividono. Mi hanno ricordato la mia infanzia, la mia famiglia e i miei amici. Ed è qui che è iniziato tutto. È qui che ci siamo legati grazie all’amore comune che condividiamo per il cinema e per il nostro patrimonio culturale”.

Joe e io abbiamo trascorso alcuni dei momenti più significativi della nostra vita seduti ai tavoli con nonni, cugini, figli, amici, ascoltando e condividendo le storie della loro esperienza di immigrati. È una cosa potente e profonda lasciare un luogo dove la tua famiglia esiste da generazioni, soprattutto quando la povertà e la giustizia per mancanza di opportunità ti allontanano. Attraversare mezzo mondo, fino ad arrivare in una terra sconosciuta, dove non parli la lingua e hai pochissime risorse. Ma l’unica cosa che si ha sono la speranza di trovare qualcosa di meglio e la volontà di continuare ad andare avanti finché non la si ottiene. Questa è l’incarnazione del viaggio dell’eroe, la forma più epica di narrazione”. Ha dichiarato Anthony Russo sul palco. “Quando ascolti queste storie dalle persone che ami, ti rimangono dentro, diventano una pietra miliare della tua identità. È per questo che gli italoamericani hanno assunto un ruolo così importante, non solo in America, ma anche a Hollywood. Capiamo il potere della narrazione e il profondo impatto che può avere sulle nostre vite e sulla nostra comunità. Questa sera abbiamo celebrato il legame tra l’esperienza italoamericana e il cinema”.

E cinema per i fratelli Russo significa anche AGBO, uno studio indipendente vincitore di un premio Oscar che hanno fondato nel 2017 e che si concentra sullo sviluppo e la produzione di prodotti che spaziano tra cinema, TV, giochi e editoria. La missione di AGBO è innovare e far progredire la prossima generazione di narrazione per intrattenere e ispirare il pubblico mondiale. Le produzioni recenti di AGBO includono il film vincitore del premio Oscar come miglior film “Everything Everywhere All At Once”, “The Gray Man” di Netflix, la serie thriller di Amazon “Citadel” e il sequel di Netflix “Extraction 2″, con Chris Hemsworth.

Il nuovo Russo Brothers Italian American Filmmaker Forum (RBIAFF) è un programma di borse di studio che offre sovvenzioni per la produzione a registi emergenti che cercano di creare storie per lo schermo che illuminino aspetti dell’esperienza italoamericana. I cinque migliori candidati riceveranno una sovvenzione per creare un cortometraggio basato su un’idea presentata. Il film vincitore sarà scelto da un comitato di selezione, composto da dirigenti dell’AGBO e dalla leadership dell’ISDA. Il regista vincitore riceverà altri 10.000 dollari e l’ammissione alla AGBO Storyteller’s Collective. “Il nuovo Filmmaker Forum rimodellerà la forma della narrazione italoamericana sul grande schermo, mentre onoriamo e sosteniamo la nostra cultura, la nostra storia e il nostro patrimonio. Il programma ha finora assegnato oltre 400.000 dollari di sovvenzioni a 47 registi”, ha dichiarato il presidente nazionale dell’ISDA Basil Russo, che ha co-sviluppato il RBIAFF.

Presenti alla cerimonia anche il Console Generale Raffaella Valentini, la direttrice dell’ICE Los Angeles Alessandra Rainaldi e il direttore dell’IIC Los Angeles Emanuele Amendola.

Sul palco, il Console Valentini ha affermato che “essere cittadino italiano significa abbracciare un patrimonio, condividere emozioni, è una dichiarazione d’amore per il nostro Paese ma anche un impegno”. Ha proseguito sottolineando come “i legami tra Italia e Stati Uniti sono innumerevoli ma, più di ogni altra cosa, sono fatti di rapporti umani e di amicizie, valori su cui poggiano e vengono coltivati ogni giorno da italoamericani come Louis D’Esposito”.

Alla cerimonia erano presenti Chris Pratt e Dave Bautista, di “Guardiani della Galassia”, Joe Piscopo, ex allievo del Saturday Night Live e conduttore di programmi radiofonici, l’attore Michael Badalucco, la cantante Lena Prima, figlia di Louis Prima, e Frankie Valli, il grande crooner del rock. Anche l’attore, scrittore e regista Jon Favreau, italiano da parte di padre, era presente per consegnare il Renaissance Award a Louis D’Esposito. È stato Favreau a dirigere “Iron Man” e aveva reclutato D’Esposito come produttore del film. A quel tempo, D’Esposito aveva prodotto decine di film come “Basic Instinct”, “The Pursuit of Happyness“, “I Know What You Did Last Summer” e “Sweet Home Alabama”. Grazie al successo di “Iron Man”, D’Esposito ha continuato a essere produttore esecutivo per i successivi film Marvel. In seguito è diventato co-presidente dei Marvel Studios, condividendo il ruolo con Kevin Feige.

Nel ricevere il Renaissance Award di quest’anno, D’Esposito ha reso omaggio alla sua cultura italoamericana che ha assorbito crescendo nella “vera Little Italy di New York”, lungo Arthur Avenue, nel Bronx. “Fin da ragazzo sono sempre stato immerso nella cultura italiana, ma non sono andato in Italia. Ci sono andato a 40 anni, in tarda età, ma me ne sono innamorato. Mi sono innamorato del Paese, della gente, del cibo, della cultura, della storia. Mi sono sentito come se fossi a casa”.

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