Consul General Raffaella Valentini with (from left) Nicola Maccanico, CEO of Cinecittà, Giuseppe Tornatore and President of Cinecittà Chiara Sbarigia (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

“My expectations were high, and they were not only met but exceeded. In Los Angeles, I found a dynamic environment and an extraordinary, supporting team, both at the Consulate and throughout the entire Sistema Italia.” 

March 2024 marks the first year for Raffaella Valentini as Consul General of Italy in Los Angeles. The Southern Californian Consulate, which includes the jurisdictions of New Mexico, Nevada, and Arizona, is her first diplomatic assignment in the United States. 

After spending five years as Deputy Head of Office for the Mediterranean, Middle East, and Balkan countries at the Directorate General for Development Cooperation, Dr Valentini worked at the Italian Embassy in Tirana for an equal amount of time as Head of the Economic and Commercial Section. Then she moved to Egypt, where she served as Political Counselor at the Italian Embassy in Cairo until 2016. Valentini then returned to Rome, to the office of the Diplomatic Advisor to the President of the Council of Ministers. In this capacity, until March 2023, she dealt with global issues, international organizations, sub-Saharan Africa, and G7-G20 dossiers, working closely with several Prime Ministers.

Consul General Valentini gives a speech at Pepperdine University during the 2023 Week of Italian Cuisine in the World (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

Consul Valentini, you have just celebrated your first year leading one of the United States’ most prominent Italian Consulates. Was there a particularly meaningful moment, during the past 12 months, you’d like to share with our readers?

There hasn’t been a single moment, but rather many important milestones. The first among them, both in terms of chronological order and symbolic importance, were the celebrations for the Festa della Repubblica, on June 2nd, which were my official introduction to the community and my first commemoration of the Italian Republic’s anniversary as Head of Mission. This day always holds profound emotional resonance for us diplomats, and I approached it with a deep sense of joy and a keen awareness of the considerable responsibilities my role entails. It served as a platform for me to outline the main objectives of my term while appealing for the support of the Italian community along with our American friends and partners. Naturally, it was also a moment to celebrate the essence of Made in Italy and showcase the Italian excellence that thrives in this region.

Actually, on that occasion, you discussed the relationship between Italy and the US, the country that hosts us. How central is the collaboration with local authorities in the Consulate’s work?

It is absolutely essential. Besides offering services and assistance to the Italian community, the Consulate’s mission is to create an increasingly strong connection between our two countries. Just a few days ago President Meloni, also serving as the G7 President-in-Office, met with President Biden in Washington. During her visit, the centrality of the relationship between our two countries was reiterated. We shouldn’t forget how this very relationship is also based on a community of more than 20 million Italian Americans across the US, 2 million of whom reside in the jurisdiction of this Consulate General alone. 

Consul General Valentini at the Luke Air Force Base, in Arizona, to celebrate the 100th anniversary of the Aeronautica Militare Italiana, on the 28th of March 2023 (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

Today, the US is Italy’s second-largest trading partner, with the exchange of goods and services between our two countries reaching a record $119.5 billion last year. In this context, here in Los Angeles, we play our part by nurturing cultural, scientific, and economic relations between our countries and peoples with a two-way approach. On one hand, we strive to familiarize Italy with the opportunities this territory offers, particularly in the entertainment and film sectors. In the end, we know the history of collaboration between Italy and Hollywood is extensive and marked by success. However, as I often underline, Los Angeles is more than Hollywood. Since the start of my tenure, I have worked to emphasize the dynamism and potential of Los Angeles and Southern California in the aerospace, design, fashion, music, and renewable energy sectors.

But we also want to introduce our American partners to Italy’s most innovative aspects, to its capacity to attract investments, and to its excellence in sectors beyond food, fashion, and design. Let’s not forget that Italy is the largest manufacturing power in Europe and a leader in machinery, electromechanical equipment, pharmaceutical products, and high-technology sectors such as space and biotech.

This aspect has also been highlighted in many of the events organized by Sistema Italia, such as the Italian Space Day held on December 18. So, cinema, economy, but also space.

Exactly. The Italian Space Day is one of the events we promoted in collaboration with the Italian Cultural Institute to present the research and business opportunities available in Southern California in the aerospace sector. We had the pleasure to host Laurie Leshin, the Director of JPL NASA, Virgin Galactic’s Vice President Bandla, and Professor Iess from the Università La Sapienza. It was a highly stimulating experience, that followed a significant economic and commercial promotional event, with the visit to Los Angeles of a delegation from 19 Italian aerospace companies led by the President of the Italian Space Agency, Teodoro Valente.

The head of the Italian Consulate in LA, Consul General Raffaella Valentini, here with LA Council Member Tim McOsker (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

In this context, there was another event, supported by Sistema Italia, dedicated to Italian startups. What was its target audience, and what was the Consulate’s role in it?

The event was organized by the Los Angeles Office of the Italian Trade Agency (ICE), which offered financial support to ten Italian startups through an acceleration programme named Global Start-Up Programme, created in collaboration with Plug and Play. The participating startups presented their ideas during an evening that attracted both Italian entrepreneurs already active in the innovation sector, and investors looking to support new entrepreneurial projects. In this context, the Consulate worked to engage the extensive community of Italian researchers, scientists, and academics in Los Angeles and San Diego and to bridge two worlds that rarely interact. We aimed to create connections and networks to build a more unified community capable of enhancing Italy’s impact as a whole. 

Consul General Raffaella Valentini with (from left) Nicola Maccanico, CEO of Cinecittà, Giuseppe Tornatore and President of Cinecittà Chiara Sbarigia (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

Looking to the year ahead, what events are you particularly focused on, and what can you already tell us about them?

2024 has begun under the best of auspices, with Matteo Garrone’s film Io Capitano being nominated for an Oscar as Best Foreign Film. Making it to the final five with this masterpiece from a true Italian talent is already an extraordinary achievement, one that our country can be proud of.

Throughout the year, we will offer the Los Angeles audience a diverse array of events and activities, including thematic exhibitions annually promoted by the Ministry of Foreign Affairs and International Cooperation, such as the Week of Italian Cuisine in the World. This event always generates great enthusiasm and traditionally takes place in the second half of November. Additionally, we will organize days dedicated to Italian excellence across various sectors, from Research and Made in Italy Day to Space Day. Another significant event will be the Festa della Repubblica, which we will celebrate this year on June 3rd in an exclusive location. But the highlight everyone is eagerly anticipating, and which will be the pinnacle event of this year, is the arrival of the training ship Amerigo Vespucci, docking at the Port of Los Angeles from July 1st to 6th. This will be an extraordinary and completely novel occasion for the city, awaited with great excitement.

Consul General Valentini with Katie Hobbs, governor of Arizona, during her first visit to Phoenix, in March 2023 (Photo courtesy of the Consulate General of Italy, Los Angeles)

Can you tell us something more about it?

The Amerigo Vespucci is the oldest ship in the Italian Navy, embodying tradition, beauty, and innovation. It stands as the perfect symbol of Italy and Italianness, which we aim to share with the world. It set sail from Genoa on July 1, 2023, and will arrive in Los Angeles exactly one year later. We will celebrate its arrival with events currently being planned in coordination with the Italian Embassy in Washington, D.C., the Ministry of Defense, and all other relevant departments involved. The ship will be available for external viewing, but onboard visits will also be arranged.

For this occasion, we are also looking forward to the Frecce Tricolori’s flyover in the skies of Los Angeles, an event not to be missed. It will be the zenith of our programming, and we are genuinely excited about this significant opportunity for Italy and all Italians.

“Le mie attese erano grandi e non solo sono state confermate, ma anche superate. A Los Angeles ho trovato un ambiente dinamico, un team straordinario che mi supporta, sia nel Consolato sia in tutto il Sistema Italia.” Il mese di marzo del 2024 segna il primo anno di Raffaella Valentini nel ruolo di Console Generale d’Italia a Los Angeles. Il Consolato del Sud della California, che comprende le circoscrizioni del Nuovo Messico, del Nevada e dell’Arizona, segna il suo primo mandato diplomatico negli Stati Uniti. Dopo cinque anni alla Direzione Generale per la Cooperazione allo Sviluppo come Vice Capo Ufficio per i Paesi del Mediterraneo, del Medio Oriente e dei Balcani e altrettanti presso l’Ambasciata d’Italia a Tirana, come Capo della sezione Economica e Commerciale, Valentini si è trasferita in Egitto dove ha ricoperto il ruolo di Consigliera Politica presso l’Ambasciata d’Italia al Cairo fino al 2016. Dopodiché, tornata a Roma, è stata assegnata presso l’Ufficio del Consigliere Diplomatico del Presidente del Consiglio dei Ministri. In tale veste, fino a marzo 2023, si è occupata di questioni globali, organizzazioni internazionali, Africa sub-sahariana e dossier G7-G20, lavorando a stretto contatto con diversi Presidenti dle Consiglio. 

Console Valentini, riflettendo sul Suo primo anno alla guida di uno dei Consolati italiani più importanti degli Stati Uniti, quali sono stati dal Suo punto di vista i momenti più significativi?

Non c’è stato un singolo momento, ma tante tappe importanti che hanno segnato questo mio primo anno a Los Angeles. La prima inevitabilmente, sia in ordine temporale che di rilevanza simbolica, è stata la festa del 2 giugno. La mia prima presentazione ufficiale alla comunità e la mia prima celebrazione dell’anniversario della nascita della Repubblica Italiana come Capo Missione, un appuntamento che ha sempre un’alta carica emotiva per noi diplomatici e che personalmente ho vissuto con grande gioia e anche consapevolezza della grande responsabilita’ legata al mio incarico.E’ stata un’occasione che mi ha consentito di presentare i principali obiettivi del mio mandato, facendo appello all’aiuto di tutta la comunita’ italiana e dei nostri amici e partner americani. Ed e’stata anche, ovviamente, una festa per celebrare il made in Italy e le eccellenze italiane presenti in questo territorio. 

Tra l’altro proprio nel Suo discorso del 2 giugno, lei ha toccato la questione del rapporto con gli Stati Uniti, il Paese che ci ospita. La collaborazione con le autorita’ locali e’ un elemento centrale del lavoro del Consolato?

Assolutamente. La “mission” del Consolato, oltre a quella di fornire servizi e assistenza alla comunita’ italiana, e’ infatti quella di creare una relazione sempre più forte e profonda tra i nostri due Paesi. Pochi giorni fa il Presidente Meloni, anche in qualita’ di Presidente di turno del G7, ha incontrato a Washington il Presidente Biden e nel corso della visita e’ stata ancora una volta ribadita la specialita’ della partnership tra Italia e Stati Uniti, arricchita dalla presenza di oltre 20 milioni di italo americani in tutto il territorio statunitense, di cui circa 2 milioni solo nella circoscrizione di competenza di questo Consolato Generale. Gli USA sono diventati il nostro secondo partner commerciale, e l’interscambio di beni e servizi tra i nostri due Paesi lo scorso anno ha raggiunto la cifra record di 119,5 miliardi di dollari. In questo contesto, qui a Los Angeles facciamo la nostra parte favorendo le relazioni culturali, scientifiche ed economiche tra i nostri Paesi e di nostri popoli con un approccio “bidirezionale”. Da un lato, cerchiamo infatti di far conoscere meglio questo territorio in Italia, valorizzandone il grande potenziale che esso puo’ fornire in termini di opportunità, in primis, nel settore dell’entertainment e del cinema. La storia della collaborazione tra Italia e Hollywood è d’altro canto lunghissima e è piena di successi. Però, come mi piace spesso ricordare, Los Angeles non è soltanto Hollywood, quindi sin dall’inizio del mio mandato ho lavorato affinche’ si parli anche del dinamismo e della ricchezza dell’offerta losangelina e del sud della California nei settori dell’aerospazio, del design, della moda, della musica, delle energie rinnovabili. Dall’altro lato, vogliamo far conoscre ai nostri partner americani il volto piu’ innovativo dell’Italia, la sua capacità di attrarre investimenti, le nostre eccellenze in settori che vanno al di la’ dei ben piu’ noti ambiti del food, del fashon e delle forniture. Non dimentichiamo, infatti, che l’Italia e’ la piu’ grande manifattura in Europa e leader nei macchinari, nelle apparecchiature elettromeccaniche, nei prodotto farmaceutici e in settori ad alta tecnologia come lo spazio e il biotech. 

Questo aspetto è emerso anche nei vari eventi che il Sistema Italia ha organizzato, per esempio quello dell’Italian Space Day dello scorso 18 dicembre. Dunque cinema, economia ma anche spazio.  

 Esattamente. L’Italian Space Day è uno degli eventi che abbiamo promosso in collaborazione con l’Istituto Italiano di Cultura con l’obiettivo di presentare le opportunità offerte nel Sud della California nel settore aero-spaziale: opportunità di ricerca e opportunità di business. Abbiamo ospitato la Direttrice del JPL NASA, Laurie Leshin, la Vice Presidente di Virgin Galactic Bandla e il Professore Iess dell’Universita’ La Sapienza. E’ stata una discussione molto stimolante, che ha fatto seguito ad un altro momento molto rilevante di promozione economica e commerciale rappresentato dalla visita a Los Angeles di una delegazione di 19 imprese italiane del settore aerospaziale guidate dal Presidente dell’Agenzia Spaziale Italiana, Teodoro Valente. 

 Tra l’altro proprio rispetto a questo aspetto c’è stato un altro evento supportato dal Sistema Italia che ha coinvolto delle start-up italiane. A chi era rivolto nello specifico? Che ruolo ha avuto il Consolato in questa iniziativa?

È stato un evento promosso in primo luogo dall’Ufficio di Los Angeles dell’Italian Trade Agency (ICE), che finanzia un’iniziativa rivolta al sostegno di dieci start up italiane attraverso un programma di accelerazione denominato “Global Start Up Programme“ realizzato in collaborazione con “Plug and Play”. Le start up hanno presentato le loro idee nel corso di una serata alla quale erano presenti non solo gli imprenditori italiani gia’ attivi nel settore dell’innovazione, ma anche investitori interessati a sostenere nuovi progetti imprenditoriali. In questo contesto, come Consolato, abbiamo voluto coinvolgere la nutrita comunita’ di ricercatori, scienziati ed accademici italiani di Los Angeles e di San Diego, con l’obiettivo di unire due mondi che spesso non si incontrano, in modo da creare connessioni, fare un networking e appunto aggregare una comunità che più è coesa e piu’ e’ in grado di rendere efficace l’azione dell’Italia nel suo complesso.

Guardando al 2024, questo nuovo anno che si è aperto relativamente da poco, quali sono gli eventi che si possono già annunciare ai quali lei tiene particolarmente attenzione?

Il 2024 è cominciato sotto i migliori auspici, con la candidatura del film “Io Capitano” di Matteo Garrone agli Oscar come miglior film straniero. Essere entrati nella cinquina con questo capolavoro di un vero talento italiano è già un risultato straordinario, di cui il nostro Paese può essere fiero. 

Nel corso dell’anno, offriremo al pubblico losangelino un ventaglio molto ricco di eventi e attività, tra le quali compariranno le rassegne tematiche promosse annualmente dal Ministero degli Affari Esteri e della Cooperazione Internazionale, come la Settimana della Cucina Italiana nel Mondo, appuntamento che attrae sempre grande entusiasmo e che si svolge tradizionalmente nella seconda metà di novembre. Inoltre, organizzeremo delle giornate dedicate alle eccellenze italiane nei vari settori, dalla Giornata della Ricerca e del Made in Italy a quella dello Spazio. 

Altro importante evento sarà la Festa della Repubblica, che quest’anno celebreremo il 3 giugno in una location esclusiva. Il grande appuntamento che tutti attendiamo e che rappresenterà l’evento di punta di quest’anno è l’arrivo della nave scuola Amerigo Vespucci, che si fermerà al porto di Los Angeles dal 1 al 6 di luglio. Si tratterà di un’occasione straordinaria e del tutto inedita per la Città, che attendiamo con grande emozione. 

Può dirci qualcosa in più su questa iniziativa?

L’Amerigo Vespucci è la nave più antica della marina militare che porta con sé tradizione, bellezza e innovazione. Si tratta del simbolo perfetto dell’Italia e dell’Italianità, che vogliamo diffondere nel mondo. L’Amerigo Vespucci è partita da Genova il 1 luglio del 2023 e giungerà a Los Angeles esattamente un anno dopo. Celebreremo il suo arrivo con degli eventi su cui stiamo lavorando in coordinamento con l’Ambasciata d’Italia a Washington DC, il Ministero della Difesa e tutti gli altri Dicasteri che saranno coinvolti. La nave potrà essere visitata dall’esterno, ma saranno programmate anche delle visite a bordo.

Per l’occasione, attendiamo anche il sorvolo sui cieli di Los Angeles delle Frecce Tricolori, uno spettacolo imperdibile. Sarà il momento più alto della nostra programmazione e siamo davvero molto entusiasti di questa grande opportunità per l’Italia e per gli italiani.

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