Chef Gambini smiles to the camera (Photo: Otto De Togni)

She is a chef, a food writer, and a cookbook author, and she has learned the secrets of cooking from her grandmother,  Nonna Fernanda. Chef Ale Gambini’s bio is a mix of working experiences, successes, and a passion for good food that runs in her family’s blood. Born and raised in Milan, in Northern Italy, Ale moved to America twelve years ago following her husband and, once here, her love for the Italian culinary tradition became her job.

“Food is a medicine, we need to eat well,” she underlines when presenting her latest book,  No Ketchup on Spaghetti. The Complete Guide on how to Shop, Eat, and Cook like an Italian,  on the occasion of the 5th annual Week of Italian Cuisine in the World. A guide on the do’s and don’ts of Italian cooking, already available online at Amazon and Barnes And Nobles, and in all bookstores, from the 14th of December. 

Ale, what is special about your book?  

There are tons of cookbooks about Italian cuisine. Mine is slightly different, it is not only about recipes; the first half is a guide with tips and tricks from friends who are chefs as well. Another topic I touch on is Italian-sounding, products that look Italian but are made somewhere else. Their quality is not as good as ours and they are a huge loss for the Italian economy. 

How has your career in the food business started? 

At work in the kitchen! (Photo: Otto De Togni)

When I was in Italy I was a musician, I played with great artists and for TV shows. But when I moved here, I felt the urge to do something for our culinary tradition,  because I was shocked to see so many mistakes made here! In my family,  food has always been essential so I felt I had to do something. 

What happened then? 

I started writing about food in 2013 in a blog that I eventually renamed A Queen in the Kitchen. I was also collaborating with magazines and newspapers:  my main topic was authenticity when talking about Italian food. 

Chef Ale Gambini (Photo: Otto De Togni)

What did you do to promote that? 

I am an Italian food ambassador and I am also a recipe developer. I do have a small business of catering called Q Cannoli & Cookies, specialized in making authentic cannoli, and I have been a part of Fresh Up Your Life,   a web series that aims at making people aware of fruits and veggies from Italy. It was funded by the European Union and I was involved as a producer, as author of the format, and as host. Lately. I have been also part of the project I Love San Marzano, to promote real San Marzano tomatoes. I am also very happy to be part of I Love Italian Food, an association that creates projects to promote authentic, 100% Made in Italy in the world. Alessandro Schiatti, its founder, wrote the forward of my book. Food is one of the engines of our economy, so we need to export it and protect it. This is a contribution I wanted to share, too. 

What is the thing you enjoy the most? 

Teaching is the thing I love the most. By being a cooking instructor,  I’ve learned that people need to understand the ingredients. This book is a tribute to my family, my nonna, and to Northern Italian cuisine, which is not very well known, yet. We have twenty regions in Italy and every region has very specific and different recipes. In the USA, Southern cuisine is much more widespread and known. 

Chef Gambini’s iconic tiramisù (Photo courtesy of Ale Gambini)

What’s something you would like to convey to people about cooking? 

Also the simplest of recipes can be good and ingredients are key. 

In your opinion, what is the secret of our food tradition?

To me,  it’s the Mediterranean diet, which is the best diet out there,  it is very well-balanced. Italian cuisine is naturally an example of it,  with all its outstanding products. Many have been awarded by the EU and this means that the quality has been checked under very severe controls. These products are healthy, natural and cannot be made anywhere else. 

Can you give me an example? 

Parmigiano Reggiano, for example, the king of cheeses! One of my favorites, and it’s made with ingredients that are only sourced in a specific part of Italy, Emilia Romagna, versus an industrial parmesan made somewhere else, with ingredients that are not allowed in the original one. We have almost 300 products labeled with DOP and PGI trademarks, so Italian food is all about high-quality ingredients. In this regard, I would call myself more of an Italian food ambassador than a chef or a culinary teacher, because this is my main goal. 

Ale Gambini’s latest book, No Ketchup on Spaghetti

It is not always easy to find all the ingredients tough. 

If one of my recipes suggests using speck from Trentino alto Adige, you should use that, but I know it is not so easy to find it everywhere. Maybe better not to use a substitute at all and just try to follow the recipe as much as possible.

What’s your favorite recipe in the book? 

Tenerina cake, which is a traditional cake from Ferrara, a beautiful city. To prepare it you just need to have dark chocolate, salted butter, eggs, sugar, flour, milk, and sprinkles. You can make a delicious cake in no time and it melts in your mouth. 

Sounds very simple. Another simple thing we can all do?  

Handmade pasta. To make it you only need two ingredients: type 00 flour and eggs, 1 egg every 100 gr of flour.

Ale Gambini at the Taste Awards (Photo: Otto De Togni)

Any tip for those who are lactose intolerant?

Parmigiano Reggiano and Grana Padano are naturally lactose-free so having a piece of this cheese with Aceto Balsamico di Modena is a nice treat. 

What do you think about restaurants that don’t have authentic Italian dishes on their menu? 

Some Italian restaurants have to please the customers, so they have to add dishes that are not Italian because people want to order that, as well. So they have to. Alfredo sauce is supposed to be Italian but I have never heard about it in Italy! 

Are stereotypes about Italian food changing? 

I think there is a long way ahead of us. I think in cities like L.A. the answer is yes, but probably it is not the same in smaller villages. 

What advice can you give to our readers?

When you are cooking, follow the little tips I give you in the book and it’ll all feel and taste like when you traveled to Italy. Sometimes recipes may vary, also in Italy. Some people are very strict but there are many differences, even among families, or between two different regions. What really matters is the quality of each ingredient. 

È cuoca, scrive di cucina, è autrice di libri di cucina e ha imparato i segreti della cucina da sua nonna, Nonna Fernanda. La biografia della chef Ale Gambini è un mix di esperienze lavorative, successi e passione per il buon cibo che scorre nel sangue di famiglia. Nata e cresciuta a Milano, nel Nord Italia, Ale si è trasferita in America dodici anni fa seguendo il marito e, una volta qui, il suo amore per la tradizione culinaria italiana è diventato il suo lavoro. 

“Il cibo è una medicina, bisogna mangiare bene”, sottolinea nel presentare il suo ultimo libro, No Ketchup on Spaghetti. The Complete Guide on how to Shop, Eat, and Cook like an Italian, in occasione della 5° Settimana annuale della cucina italiana nel mondo. Una guida su quel che si fa o non si fa nella cucina italiana, già disponibile online su Amazon e Barnes And Nobles, e in tutte le librerie, a partire dal 14 dicembre.

Ale, cos’ha di speciale il suo libro?  

Ci sono tonnellate di libri di cucina italiana. Il mio è un po’ diverso, non riguarda solo le ricette; la prima metà è una guida con consigli e trucchi di amici che sono anche chef. Un altro argomento che tocco è l’Italian sounding, prodotti che sembrano italiani, ma che in realtà sono fatti da qualche altra parte. La loro qualità non è buona come la nostra e rappresentano una perdita enorme per l’economia italiana. 

Com’è iniziata la sua carriera nel settore alimentare? 

Quando ero in Italia ero musicista, ho suonato con grandi artisti e per spettacoli televisivi. Ma quando mi sono trasferita qui, ho sentito il bisogno di fare qualcosa per la nostra tradizione culinaria, perché sono rimasta scioccata nel vedere tanti errori qui! Nella mia famiglia il cibo è sempre stato molto importante e quindi ho sentito di dover fare qualcosa. 

Che cosa è successo allora? 

Ho iniziato a scrivere di cibo nel 2013 in un blog che alla fine ho ribattezzato A Queen in the Kitchen. Collaboravo anche con riviste e giornali: il mio argomento principale era l’autenticità quando parlavo di cibo italiano.

Che cosa ha fatto per promuoverlo? 

Sono un’ambasciatrice del cibo italiano e sono anche una sviluppatrice di ricette. Ho una piccola attività di catering chiamata Q Cannoli & Cookies, specializzata nella produzione di autentici cannoli, e ho fatto parte di Fresh Up Your Life, una serie web che mira a far conoscere frutta e verdure italiane. È stata finanziata dall’Unione Europea e sono stata coinvolta come produttore, come autore del format e come ospite. Ultimamente ho anche fatto parte del progetto I love San Marzano, per promuovere i veri pomodori San Marzano. Sono anche molto felice di far parte di I love Italian Food, un’associazione che sviluppa progetti per promuovere l’autentico 100% Made in Italy nel mondo. Alessandro Schiatti, il suo fondatore, ha scritto la prefazione del mio libro. Il cibo è uno dei motori della nostra economia, quindi dobbiamo esportarlo e proteggerlo. Questo è il contributo che ho voluto offrire. 

Qual è la cosa che le piace di più? 

L’insegnamento è la cosa che amo di più. Insegnando a cucinare, ho imparato che le persone hanno bisogno di capire gli ingredienti. Questo libro è un omaggio alla mia famiglia, a mia nonna e alla cucina del Nord Italia, che non è ancora molto conosciuta. Abbiamo venti regioni in Italia e ogni regione ha ricette molto specifiche e diverse. Negli Stati Uniti la cucina del Sud è molto più diffusa e conosciuta. 

Cosa vorrebbe trasmettere alla gente sulla cucina? 

Che anche la più semplice delle ricette può essere buona e che gli ingredienti sono fondamentali. 

Secondo lei, qual è il segreto della nostra tradizione alimentare?

Per me è la dieta mediterranea, che è la migliore dieta, molto equilibrata. La cucina italiana ne è naturalmente un esempio, con tutti i suoi eccezionali prodotti. Molti sono stati riconosciuti dall’UE e questo significa che la qualità è stata verificata con controlli molto severi. Questi prodotti sono sani, naturali e non possono essere realizzati altrove. 

Mi può fare un esempio? 

Il Parmigiano Reggiano, per esempio, il re dei formaggi! Uno dei miei preferiti, ed è prodotto con ingredienti che provengono solo da una specifica parte d’Italia, l’Emilia Romagna. Il parmigiano industriale è prodotto altrove, con ingredienti che non sono ammessi in quello originale. Abbiamo quasi 300 prodotti etichettati con marchi DOP e IGP, quindi il cibo italiano è tutto fatto con ingredienti di alta qualità. A questo proposito, mi definirei più un ambasciatore del cibo italiano che uno chef o un’insegnante di cucina, perché questo è il mio obiettivo principale.

Però non è sempre facile trovare tutti gli ingredienti. 

Se una delle mie ricette suggerisce di usare lo speck del Trentino Alto Adige, dovreste usare quello, ma so che non è così facile trovarlo ovunque. Forse è meglio non usare affatto un sostituto e cercare di seguire la ricetta il più possibile.

Qual è la ricetta preferita nel libro? 

La torta Tenerina, che è un dolce tradizionale di Ferrara, una città bellissima. Per prepararla basta avere cioccolato fondente, burro salato, uova, zucchero, farina, latte e zuccherini. Si può fare un dolce delizioso in poco tempo e si scioglie in bocca. 

Sembra molto semplice. Un’altra cosa semplice che possiamo fare tutti?  

Pasta fatta a mano. Per farla sono necessari solo due ingredienti: farina 00 e uova, 1 uovo ogni 100 gr di farina.

Qualche consiglio per chi è intollerante al lattosio?

Il Parmigiano Reggiano e il Grana Padano sono naturalmente privi di lattosio, quindi avere un pezzo di questo formaggio con l’Aceto Balsamico di Modena è un bel regalo. 

Cosa pensa dei ristoranti che non hanno nel loro menù autentici piatti italiani? 

Alcuni ristoranti italiani devono accontentare i clienti, quindi devono aggiungere piatti che non sono realmente italiani perché la gente vuole ordinare anche quelli. Quindi devono farlo. La salsa Alfredo dovrebbe essere italiana, ma non ne ho mai sentito parlare in Italia!

Gli stereotipi sul cibo italiano stanno cambiando? 

Penso che ci sia ancora molta strada da fare. Penso che in città come Los Angeles la risposta sia sì, ma probabilmente non è la stessa nelle città più piccole. 

Che consigli può dare ai nostri lettori?

Quando cucinate, seguite i piccoli consigli che do nel libro e tutto sembrerà e avrà lo stesso sapore dei viaggi in Italia. A volte le ricette possono variare, anche in Italia. Alcune persone sono molto severe, ma ci sono molte differenze, anche tra famiglie, o tra due regioni diverse. Ciò che conta davvero è la qualità di ogni ingrediente. 


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