Andrea La Mendola in front of the Hyperloop TT tube (Photo: Fabrice Meuwissen)

The future as we imagined it by watching science fiction movies could be closer than we believe. In particular, a project created in 2012 from a vision of entrepreneur Elon Musk, who hypothesized a super speed ground-level transportation system, in which people could travel in a hovering pod inside a vacuum tube at a very high speed, could soon become reality.

Italian director Andrea La Mendola, who moved from Turin to Los Angeles in 2007 to continue his career in cinema and who started in Italy with his production company, Indyca, is part of the project.

With the skills he learned behind the camera, a degree in engineering linked to the world of software and the world of visual effects, and an innate managerial talent, La Mendola has impressed the top management of Hyperloop Transportation Technology, to the point he not only was asked to direct a documentary on the project,  but also to  be in charge of the company’s international engineering team working on the development of the Hyperloop bullet train.

La Mendola poses in front of the Hyperloop TT capsule (Photo: Fabrice Meuwissen)

Andrea, you are currently the Chief Operating Officer of Hyperloop TT but when did your adventure in the USA start?

I came to California for the first time when, through the University of Turin, I was asked to direct a documentary about Los Angeles as seen by David Lynch.  I stayed in LA for three months and fell in love with the city. Basically, I thought it could have been the right place to achieve my goals. So, in 2011 I decided to enroll in a directing class at UCLA, I graduated at the end of 2012 and from there I began to experience the world of independent cinema in Los Angeles for a while. I started working as an assistant director for short films, music videos and independent film projects.

What did you like about Los Angeles?

The feeling of being able to dream. And  that your dream is actually within reach. There is an inclusive energy that makes you try, do even more, push yourself beyond your limits. In my opinion it is not an easy place. You have to be very proactive in your actions.

How did you go from the movie industry to working for Hyperloop TT?

In 2015, I got to know the founder of TT, Transportation Technology, who asked me to help him develop the company’s message with a documentary about Hyperloop. We wanted to tell about the experiences of all the people who were working on it. To make this documentary, I practically interviewed scientists from all over the world who told me about the Hyperloop project, and I found myself in a fairly unique position: I was in fact one of the few who really knew all those involved in the project, in various departments and in various fields.

Andrea La Mendola (Photo: Andrea La Mendola)

And what happened then?

I realized there were many things that could have been improved within management, organization, product development, so I took my ideas to the CEO of the company. And they told me they were interested in using not only my skills in film, but also in engineering. In fact, I did study engineering and so I was able to combine together creativity and technology to improve the company and create a more efficient management.

What fascinated you about Hyperloop?

It is a project that makes you dream, because it shows how our life can change in a radical way thanks to the introduction of a new, extremely fast transport system that would enable us to travel from one city to another in a fraction of the time it takes nowadays. It’s like seeing for real the future we used to see on TV or at the cinema, but even better, because the project is environmentally sustainable. The system produces more energy than it consumes, and it has such a high value and social impact it has to be developed. Personally, I felt I had the duty to be part of it.

La Mendola on the set of “Echoes” (Photo: Edoardo Lovato)

Are you based in LA?

Yes, but we have offices in France, Spain, the United Arab Emirates, the United States, Brazil. To date we have more than 30 countries involved in this project, more than 800 contributors and more than 50 partner companies. We currently have an area where we test the technology in Toulouse, France.

What is the next step?

The next step is creating 5 kilometers of Hyperloop for every day travel. On the one hand, it’ll attract people, who will experience this new transport system; on the other, it’ll be an opportunity to showcase Hyperloop internationally, so that governments can then propose the project in their own national or regional context.

Is it accurate to call it a superfast train or is it reductive?

It is not a train, it is not a plane, it is a combination of the two. Taking the advantages of one and the other, Hyperloop will be considered a new transport system in all aspects. However, it is clear that, in our collective imagination, it is very much close to a superfast train because it moves just a little above the ground.

The initial project was developed in 2012 by Elon Musk, who then left it open source. He has always been a great supporter.

Yes, according to Elon Musk the Hyperloop would be a valid alternative to a high-speed train to connect Los Angeles to San Francisco. Then he didn’t have time to develop the project, because he was busy with SpaceX and our Transportation Technologies company was the first in the world to take the project in hand and develop the group commercially. But Los Angeles – San Francisco is not one of our upcoming projects at the moment. We are moving to other territories. In the United States, we have a project that connects Chicago, Cleveland and Pittsburgh, another in the UAE and also a series of other routes that are in this phase of… let’s say…  preliminary analysis.

La Mendola directing “Lost in Gray” (Photo: Erica Ferraroni)

On a personal level, do you feel you have achieved your American dream?

Probably being in the United States led me to see my life in a slightly different way, to make different choices and to re-evaluate a whole series of things that came with me from Italy.  But when it comes to my professional path, I must say that Italy has been equally important in terms of growth, education and culture. I took a bit of the positive aspects of Italy and managed to enhance them in the United States. Clearly, here they give you incredible opportunities that in Italy may be harder to come by.

What is your dream?

My dream is to make an impact on society. One of the reasons I’ve always loved cinema is because it allowed me to tell stories to a large audience and leave a message. I noticed the same pattern in the Hyperloop project because, through innovation and technology, we can create a message and impact strongly the community.

Il futuro come lo abbiamo immaginato ispirandoci ai film di fantascienza potrebbe essere più vicino di quello che crediamo. In particolare, a diventare sempre più concreto, è un progetto nato nel 2012 da una visione dell’imprenditore Elon Musk, che ha ipotizzato la realizzazione di un mezzo di trasporto chiamato Hyperloop e composto da capsule che ad altissima velocità porteranno passeggeri e merci lungo grandi distanze in pochissimi minuti. A far parte di questo progetto ambizioso e futuristico c’è anche l’italiano Andrea La Mendola, regista torinese arrivato a Los Angeles nel 2007 per proseguire la carriera nel cinema iniziata in Italia con la sua casa di produzione Indyca.
Le doti apprese dietro il mezzo cinematografico, una laurea in ingegneria legata al mondo del software e degli effetti visivi e un innato talento manageriale, hanno impressionato a tal punto i vertici dell’azienda Hyperloop Transportation Technology, da affidare a La Mendola non solo la direzione di un documentario sul progetto ma anche la gestione degli ingegneri sparsi per il mondo e impegnati nel processo di sviluppo di del treno superveloce Hyperloop.
Andrea, oggi è il direttore operativo della Hyperloop TT, ma quando è iniziata la sua avventura negli Usa?
Sono venuto per la prima volta in California quando, tramite l’Università di Torino, mi è stato proposto di curare la regia di un documentario su Los Angeles dal punto di vista di David Lynch. Ci sono rimasto tre mesi e mi sono innamorato della città; fondamentalmente ho pensato che potesse essere il posto giusto per raggiungere i miei obiettivi. Nel 2011 mi sono quindi iscritto a un corso di regia alla UCLA, mi sono diplomato alla fine del 2012 e da lì ho iniziato un po’ a vivere il mondo del cinema indipendente di Los Angeles. Ho iniziato a fare l’assistente alla regia per progetti di cortometraggi, video musicali e film indipendenti.
Cosa le è piaciuto di Los Angeles?
La sensazione di poter sognare. E il sogno è effettivamente a portata di mano. C’è un’energia inclusiva che ti porta a provare, a fare ancora di più, a spingerti oltre i tuoi limiti. Una città che ti mette a grande prova anche perché, dal mio punto di vista, non è un posto semplice. Devi essere molto proattivo nelle tue azioni.
Come è passato dal mondo del cinema a lavorare per Hyperloop TT?
Nel 2015 ho avuto modo di conoscere il fondatore di TT, Transportation Technology, che mi ha proposto di aiutarlo a sviluppare il messaggio dell’azienda con una specie di documentario che parlasse di Hyperloop, raccontando le esperienze di tutte le persone che ci stavano lavorando. Per fare questo documentario ho praticamente intervistato scienziati da tutte le parti del mondo che mi hanno parlato del progetto Hyperloop e mi sono ritrovato in una condizione abbastanza unica, ovvero quella di essere tra i pochi che realmente conosceva tutte le varie persone che collaborano al progetto, in vari dipartimenti e in vari ambiti.
Poi cosa è successo?
Mi sono reso conto che c’erano una serie di cose che potevano essere migliorate all’interno della gestione, dell’organizzazione, dello sviluppo del prodotto e ho portato i miei consigli al CEO dell’azienda. E loro mi hanno detto che sarebbe stato interessante poter sfruttare le mie competenze non soltanto cinematografiche ma anche ingegneristiche. Io infatti ho studiato ingegneria e ho così potuto unire il mio mondo più creativo e quello più tecnico per cercare di migliorare l’azienda e creare una gestione più efficiente.
Che cosa l’ha affascinata di Hyperloop?
È un progetto che fa sognare perché mostra come la vita di tutti noi possa cambiare in maniera radicale grazie all’introduzione di un nuovo sistema di trasporti estremamente veloce che permette di viaggiare da una città all’altra in una frazione di tempo rispetto a quanto si impiega oggi con gli attuali mezzi di trasporto. Ci si vede quindi proiettati in un futuro che noi abbiamo sempre visto tramite gli occhi del cinema, della televisione, peraltro in un modo molto più efficiente perché il progetto è sostenibile a livello ambientale. Il sistema produce infatti più energia di quella che consuma, ha un valore e un impatto sociale talmente grandi che deve essere realizzato. Personalmente mi sono sentito in dovere di farne parte e di lasciare il segno.
Lavora con base a L.A.?
Sì, ma abbiamo sedi in Francia, Spagna, Emirati Arabi, Stati Uniti, Brasile. Ad oggi abbiamo più di 30 nazioni coinvolte in questo progetto, più di 800 contributors e più di 50 aziende partner. Infine un’area dove facciamo i test della tecnologia in Francia, a Tolosa.
Quale sarà lo step successivo?
Il prossimo step sarà creare 5 chilometri di Hyperloop per trasportare persone tutti i giorni e verrà utilizzato da un lato come un’attrazione per le persone che potranno sperimentare questo nuovo sistema di trasporto e dall’altro sarà un’opportunità per i vari governi del mondo di poter vedere un veicolo in funzione, così da poter poi proporre Hyperloop nel loro contesto nazionale o regionale.
È corretto chiamarlo treno superveloce o è riduttivo?
Non è un treno, non è un aereo, è una combinazione tra due mezzi di trasporto. Prendendo i vantaggi dell’uno e dell’altro quindi a tutti gli effetti Hyperloop sarà considerato un nuovo sistema di trasporto. Però è chiaro che nell’immaginario collettivo si avvicina molto di più a un treno superveloce perché si muove poco sopra il terreno.
Il progetto iniziale è stato sviluppato da Elon Musk nel 2012 che lo ha lasciato poi in open source. Lui è da sempre un grande sostenitore.
Sì, secondo Elon Musk Hyperloop sarebbe stato una valida alternativa all’alta velocità per connettere Los Angeles a San Francisco. Poi lui non aveva tempo di sviluppare il progetto perché era impegnato con la SpaceX e la nostra azienda Transportation Technologies è stata la prima al mondo a prendere il progetto in mano e sviluppare il gruppo a livello commerciale. Però la Los Angeles – San Francisco al momento non è uno dei progetti più imminenti. Ci stiamo muovendo in altri territori. Negli Stati Uniti abbiamo un progetto che connette Chicago, Cleveland e Pittsburgh, un altro negli Emirati per connettere Abu Dhabi a tutta una serie di rotte che, diciamo, adesso sono in fase di analisi preliminare.
A livello personale si sente in un certo senso di aver realizzato il sogno americano?
Probabilmente essere negli Stati Uniti da un lato mi ha portato a vedere la mia vita in maniera un po’ differente, a fare scelte diverse e a rivalutare tutta una serie di cose che mi portavo dall’Italia, ma a livello di costruzione del mio percorso professionale devo dire che l’Italia è stata ugualmente importante a livello di crescita, di educazione e di cultura. Ho preso un po’ gli aspetti positivi dell’Italia e sono riuscito a valorizzarli negli Stati Uniti; qui chiaramente ti danno delle opportunità incredibili che magari in Italia facciamo più fatica ad avere.
Quale è il suo sogno?
Il mio sogno è lasciare un impatto nella società. Uno dei motivi per cui ho sempre adorato il cinema è perché mi permetteva di raccontare storie a un pubblico vasto e poter lasciare un messaggio. In questo progetto di Hyperloop ho rivisto il meccanismo cinematografico perché attraverso l’innovazione e la tecnologia si può creare un messaggio e con questo dare un forte impatto alla comunità.

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