Cabaret approach adds pizazz to The Pink Door

Cabaret singers and live music are part of the evening  entertainment at The Pink Door. (The Pink Door)

Diners looking for The Pink Door restaurant, a Seattle institution for nearly 40 years, need to know there is virtually no signage. Just head down Post Alley near Pike Place Market, look for the slate-gray exterior walls and enter through, well, a pink door.

Once inside, customers are treated not only to delicious food but also to a constantly changing menu of live entertainment -- from opera to burlesque, aerial artists to accordion players. It’s this fun-loving, slightly off-beat, cabaret approach that gives the restaurant its special appeal.

At The Pink Door, Jackie Roberts wants to give diners a unique experience that mixes quality entertainment with delicious food. (The Pink Door)


The Pink Door is owned and run by veteran restaurateur Jackie Roberts whose grandparents came from southern Italy. (The family name was once Di Roberto).

Roberts grew up near Rochester, N.Y., where her father maintained a huge garden and enjoyed cooking family dinner on Sundays. Her uncles raised goats, chickens and a pig called Mr. Ed, and her grandfather grew grapes.

“My grandmother emigrated to the U.S. from a town outside Naples when she was 16 or 17 years old,” said Roberts. “She was so happy to be in what she called a land of plenty. When I went to southern Italy many years later, I saw lots of people with thick dark eyebrows like mine and many of the same facial features. It felt so familiar to me.”

Cabaret singers and live music are part of the evening entertainment at The Pink Door. (The Pink Door)


Roberts moved to Seattle in 1975 when it was next-to-impossible to get authentic Italian products or certain vegetables and herbs. “You couldn’t find good prosciutto anywhere,” she said. “The U.S. was not importing it. I had to buy my prosciutto in Canada. There was no fennel or fresh basil. People just didn’t know what they were.”

In 1977, Roberts opened Trattoria Mitchelli with her then-boyfriend Dany Mitchell. The couple altered Mitchell’s Irish surname to give the restaurant a more Italian feel.  She later cooked at Rosellini’s 910 restaurant and worked with a catering company before she struck out on her own, opening The Pink Door in 1981. 

A pioneer in local food sourcing, Roberts is passionate about fresh simple ingredients, picked in season and used in uncomplicated ways. She’s a regular at Pike Place Market: Its vegetable stalls remind her of the markets she grew up with in upstate New York. Over the years, she made friends with many of the vendors. One memory still stands out: greengrocer Pasquelina Verdi who sold vegetables at the market for 36 years. 

Dall’ opera al jazz, dal burlesque al blues, ogni sera il Pink Door offre un tipo di intrattenimento diverso.. (The Pink Door)


“I had this 1977 gold Vespa with a big basket on the back,” said Roberts. “I’d be in my heels and skirt and off I’d go to see Pasquelina at the market. She was one of the first vendors in town to sell sweet basil and arugula.” 

The Pink Door occupies a historic space that once housed a violin shop. The milky-pink color was inspired by a trip to Italy and the tiles of the Duomo in Florence. Her beloved Vespa, now painted the same shade of pink, is perched on a high shelf inside, nestled amid ornate chandeliers and exposed red-brick walls.  

Just as distinctive as the door color is the restaurant’s entertainment. Every night, The Pink Door hosts different musical, artistic, aerial or burlesque performers. A quick look at February’s offerings show evenings devoted to jazz, blues, accordion, aerial arts, burlesque and tarot readings.

The Pink Door, a historic building that once housed a violin shop, sports ornate chandeliers and brick walls under 20-foot ceilings. (The Pink Door)


“I spent a lot of time in France and Italy when I was younger,” said Roberts, “and was inspired by the romance of the French bistro and the Italian trattoria. When I opened my own restaurant, I envisioned a space where people would spontaneously break into song, not the polished commercial performances we see today, but music that comes from the heart.  I wanted to offer my diners a surprise, something in addition to the delicious food.”

As a young woman, Roberts never thought she would spend more than four decades in the restaurant business, but there were some clues along the way. As a child, she hosted pretend-dinner parties for her friends, using corn silk as play spaghetti. After college, when considering a career, she made a list of all the things she loved the most. On her list were: books, music, cabaret, cooking and feeding people. No need to be a fortune teller to connect those dots.

By her own account, Roberts says she is “obsessed with health and nutrition,” firmly believing that the best food is the kind we grow ourselves. Coming from a family of avid gardeners, she enjoys puttering around in the soil. She has an extensive home garden where she grows artichokes, peas, arugula, zucchini, cucumbers, carrots, tomatoes and more, rotating the beds seasonally to ensure optimal use.

Some years ago, after moving to a new home in northeast Seattle, Roberts hired a Nepali to build a low stone wall to enclose raised garden beds. The wall reflects the sun’s warmth, creating a micro-climate that contributes to the quality and sweetness of the vegetables. “Everyone says you can’t grow good tomatoes in the Northwest,” she said, ‘but I’ve proved that wrong. I grow amazing tomatoes, just as delicious and sweet as I remember from my childhood.” 

She harvests the seeds, providing them to Butler Green Farms on Bainbridge Island, the restaurant’s produce provider. Whatever is in season helps inform the daily menu.  

Community service is an important part of The Pink Door’s DNA. In 2016, when a huge earthquake devastated the central Italian town of Amatrice, Roberts reprised a signature dish from her 1981 menu, bucatini all’Amatriciana. For more than two weeks, she donated 100 percent of the proceeds from those who ordered that dish to the Croce Rossa Italiana (Italian Red Cross) for earthquake relief.

I clienti che cercano il ristorante The Pink Door, da quasi 40 anni un'istituzione a Seattle, devono sapere che non c'è praticamente nessuna segnaletica. Basta andare a Post Alley vicino al Pike Place Market, cercare le pareti esterne grigio ardesia ed entrare beh...attraverso una porta rosa.

Una volta dentro, i clienti sono attratti non solo dal cibo delizioso, ma anche da un intrattenimento dal vivo che cambia continuamente: dall'opera al burlesque, dagli artisti aerei ai suonatori di fisarmonica. È questo approccio al cabaret che ama il divertimento, un po' lontano dai sentieri battuti, ciò che conferisce al ristorante il suo fascino speciale.

The Pink Door appartiene ed è gestito dall’esperta ristoratrice Jackie Roberts i cui nonni sono arrivati dal Sud Italia. (Prima il cognome era Di Roberto).

Roberts è cresciuta vicino a Rochester, New York, dove suo padre manteneva un enorme giardino e la domenica si divertiva a cucinare per la famiglia. I suoi zii allevavano capre, polli e un maiale chiamato Mr. Ed, e suo nonno coltivava uva.

"Mia nonna è emigrata negli Stati Uniti da una città fuori Napoli quando aveva 16 o 17 anni", dice Roberts. "Era così felice di essere in quella che lei chiamava la terra dell’abbondanza. Quando sono andata nel Sud Italia molti anni dopo, ho visto molte persone con le sopracciglia folte e scure come le mie e molte delle mie stesse caratteristiche facciali. Mi è sembrato tutto così familiare".

Roberts si è trasferita a Seattle nel 1975 quando era diventato quasi impossibile ottenere autentici prodotti italiani o determinate verdure ed erbe. "Non era possibile trovare un buon prosciutto ovunque", ha detto. "Non si importava negli Stati Uniti. Ho dovuto comprare il mio prosciutto in Canada. Non c'era finocchio o basilico fresco. La gente semplicemente non sapeva cosa fossero".

Nel 1977, Roberts ha aperto la Trattoria Mitchelli con il suo fidanzato di allora Dany Mitchell. La coppia aveva cambiato il cognome irlandese Mitchell per dare al ristorante un tocco più italiano. In seguito lei ha cucinato per il Rosellini’s 910 restaurant e ha lavorato con una società di catering prima di mettersi in proprio, aprendo The Pink Door nel 1981.

Una pioniera nell'approvvigionamento di cibo locale, Roberts è appassionata di ingredienti semplici e freschi, di stagione e usati in modi non complicati. È una habitué al Pike Place Market: le sue bancarelle di verdure le ricordano i mercati in cui è cresciuta a New York. Nel corso degli anni, ha fatto amicizia con molti dei venditori. Un ricordo spicca ancora: l'ortolana Pasquelina Verdi che ha venduto verdure al mercato per 36 anni.

“Avevo questa Vespa dorata del 1977 con un grande cesto sul retro", dice Roberts. “Adoravo prenderla e andare a trovare Pasquelina al mercato. E’ stata una dei primi venditori in città a vendere basilico e rucola".

The Pink Door occupa uno spazio storico che un tempo ospitava un negozio di violini. Il colore rosa latteo è stato ispirato da un viaggio in Italia e dalle piastrelle del Duomo di Firenze. La sua amata Vespa, ora dipinta della stessa tonalità di rosa, è appollaiata su un alto scaffale all'interno, tra lampadari decorati e pareti di mattoni rossi a vista.

Proprio come il caratteristico colore della porta è l'intrattenimento del ristorante. Ogni sera, The Pink Door ospita diversi performer musicali, d’arte, aerei o di burlesque. Una rapida occhiata alle offerte di febbraio mostrano serate dedicate al jazz, al blues, alla fisarmonica, alle arti aeree, al burlesque e alla lettura dei tarocchi.

"Ho trascorso molto tempo in Francia e in Italia quando ero più giovane", dice Roberts, "e sono stata ispirata dal romanticismo del bistrot francese e della trattoria italiana. Quando ho aperto il mio ristorante, ho immaginato uno spazio in cui le persone avrebbero spontaneamente interrotto le canzoni, non le brillanti performance commerciali che vediamo oggi, ma una musica che viene dal cuore. Volevo offrire ai miei commensali una sorpresa, qualcosa che si aggiungesse al cibo delizioso".

Da giovane, Roberts non ha mai pensato che avrebbe trascorso più di due decenni nel settore della ristorazione, ma alcuni indizi erano seminati lungo la strada. Da bambina organizzava feste e finte cene per gli amici, usando per gioco la seta del mais come spaghetti. Dopo il college, quando immaginava una carriera, ha fatto una lista di tutte le cose che amava di più. Sulla sua lista c'erano: libri, musica, cabaret, cucina e alimentazione delle persone. Non c’è bisogno di essere un indovino per mettere insieme quei punti.

Tramite il suo account, Roberts afferma di essere "ossessionata dalla salute e dalla nutrizione", credendo fermamente che il miglior cibo sia il tipo che coltiviamo noi stessi. Venendo da una famiglia di avidi giardinieri, le piace divertirsi con la terra. Ha un ampio giardino domestico dove coltiva carciofi, piselli, rucola, zucchine, cetrioli, carote, pomodori e altro, rotando le semine stagionalmente per garantire un uso ottimale.

Alcuni anni fa, dopo essersi trasferita in una nuova casa nel Nord-est di Seattle, Roberts ha assunti un nepalese per costruire un basso muretto di pietra per racchiudere le aiuole rialzate. Il muro riflette il calore del sole, creando un microclima che contribuisce alla qualità e alla dolcezza delle verdure. "Tutti dicono che non puoi coltivare buoni pomodori nel Nord-ovest", ha detto, "ma ho dimostrato che non è così. Coltivo pomodori straordinari, deliziosi e dolci come quelli che ricordo della mia infanzia".

Il servizio alla comunità è una parte importante del Dna di The Pink Door. Nel 2016, quando un enorme terremoto ha devastato la città del Centro Italia di Amatrice, Roberts ha ripreso un piatto d'autore dal suo menù del 1981, i Bucatini all'Amatriciana. Per più di due settimane, ha donato il 100 per cento del ricavato di quanti hanno ordinato quel piatto alla Croce Rossa Italiana per il soccorso antisismico.

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