Recipes for an early spring day: pomegranate panna cotta

This delicious panna cotta brings together two great ingredients, pomegranate and blood oranges @M. Becci

The beginning of Spring leaves me craving bright, beautiful sun-filled color in every corner of my world. And my kitchen is no exception. I return home from our local market with armloads of pomegranates and a very special treat when available, blood oranges: the last of the season. Their vibrant colors add a pop of life as I patiently wait for even warmer days to arrive.

Pomegranates are a staple in my kitchen whenever available at the market.  Those bright red beautiful seeds grace everything from my cocktails to pork roast to dessert. I vividly remember the first time I saw a pomegranate tree in Tuscany – and the amazing taste of what was contained inside that plump red fruit. To let you in on a little secret, when I find myself home alone for dinner, I sometimes sit on the couch with a huge bowl to catch all the juices, and slowly peel and eat one for dinner. Those beautiful little seeds brighten the darkest of days.

Pomegranate seeds have the color of rubies and, in this dessert, their crispiness mix perfectly with the creamy finish of the panna cotta © Zaikina | Dreamstime.com

Here I have paired them with one of the tastiest yet simplest of Italian desserts – panna cotta.  I made two batches – one a darker red and a lighter pink to mix things up a bit.  For an alternate version, you can also layer the two colors in each serving dish.  

Let’s enjoy blood oranges in this last part of their season: they are delicious with onions, dressed simply with good olive oil @ M. Becci


My other treat — in Winter, usually, but also in these early days of Spring, when it reaches our tables for the last time in the season — is the blood orange. These Sicilian beauties bring a smile to my face whenever our local market stocks them. There is nothing quite like the surprise of color inside a blood orange – its veins running from a beautiful crimson to deep sun-kissed orange. Each orange springing forth with its own swirl of colors like a fine piece of art. Here I have paired them with the simplest of salads – red onion to play against the sweetness, a drizzle of the best quality olive oil and a simple sprinkle of salt and pepper. Instant sunshine on a plate. 

Buon appetito,
Michele


Pomegranate panna cotta
Serves 6

Ingredients: 
For the red panna cotta:
•Pomegranate seeds
•2 ½ cups pomegranate juice, divided
•2 teaspoons unflavored gelatine
•1 cup sugar
•1 1/2 cups heavy cream
•½ cup whole (full fat) milk

For the pink panna cotta: 
Pomegranate seeds
•1/3 cup pomegranate juice
•2 teaspoons unflavored gelatine 
•1 1/2 cups heavy cream
•1 cup sugar
•½ cup whole (full fat) milk
•Additional pomegranate seeds for garnish
•Powdered sugar for dusting

This delicious panna cotta brings together two great ingredients, pomegranate and blood oranges @M. Becci


Directions:
Make the red panna cotta: 

In each of three small ramekins or dessert cups (about 6 ounces each), sprinkle a few pomegranate seeds. 

Place ½ cup pomegranate juice into a small bowl. Sprinkle the gelatine over the pomegranate juice. Set aside and allow to bloom. 

Place remaining 2 cups of pomegranate juice in a small saucepan. Add the sugar and heat over high heat, stirring the mixture to dissolve the sugar. Reduce heat to medium low and simmer until reduced to about 1 ½ cups liquid, about 15 minutes. Remove from heat and add in the gelatine mixture. Stir until completely melted.  

Add in the heavy cream and milk. Stir well to combine. Divide the mixture evenly among the dessert cups and refrigerate until firm. 

Make the pink panna cotta: 
In each of three small ramekins or dessert cups (about 6 ounces each), sprinkle a few pomegranate seeds. 

Place 1/3 cup pomegranate juice into a small bowl. Sprinkle the gelatine over the pomegranate juice. Set aside and allow to bloom. 

Place cream in a small saucepan. Add in sugar and heat gently over medium heat, stirring the mixture to dissolve the sugar. Heat cream mixture until simmering.  

Remove from the heat. Stir in the pomegranate gelatine mixture and mix until completely melted. Stir in the milk. Divide the mixture evenly among the dessert cups and refrigerate until firm. 

Once firm, sprinkle top of panna cotta with pomegranate seeds. Dust with powdered sugar and serve!

Blood oranges are like a work of art, with their variety of nuances and their inhebriating scent @ Michele Becci


Blood Orange and Red Onion Salad
Serves 6

Ingredients:
•4-6 blood oranges
•1 small red onion
•Extra virgin olive oil
•Coarse sea salt
•Freshly ground black pepper

Directions:
Peel the oranges using a paring knife. Remove all pith. Slice the oranges crosswise into thin slices, about ¼ inch thick. Arrange on a serving platter.  Peel the onion. Cut the onion in half lengthwise. Very thinly slice half of the onion.  Scatter the onion slices over the oranges. Reserve other half for another use.  

Drizzle with extra virgin olive oil. Sprinkle with coarse sea salt and a healthy does of freshly ground black pepper.
Serve!

Con l’inizio della primavera, mi fa venire voglia di un colore luminoso, bello e pieno di sole in ogni angolo del mio mondo. E la mia cucina non fa eccezione. Torno a casa dal nostro mercato locale con un mucchio di melograni e di arance rosse, frutto molto speciale quando disponibile. I loro colori vivaci aggiungono un tocco di vita mentre aspetto pazientemente l'arrivo di giorni ancora più caldi. 

I melograni sono un alimento base nella mia cucina ogni volta che sono disponibili al mercato. Quei semi rossi e splendenti abbelliscono ogni cosa, dai miei cocktail agli arrosti di maiale, ai dessert. Ricordo vividamente la prima volta che ho visto un albero di melograno in Toscana - e il sapore incredibile di ciò che era contenuto in quel paffuto frutto rosso. Svelo un piccolo segreto: quando sono a casa da solo per cena, a volte mi siedo sul divano con un'enorme ciotola per raccogliere tutti i succhi, e lentamente ne sbuccio uno e me lo mangio per cena. Quei bellissimi piccoli semi illuminano il più scuro dei giorni invernali. 

Qui li ho abbinati a uno dei più gustosi e semplici dessert italiani: la panna cotta. Ne ho fatta di due tipi: una rosso più scuro e una rosa più chiaro per mescolare un po’ le cose. Per una versione alternativa, si possono anche sovrapporre i due colori nei piatti da portata.

L'altra mia delizia — solitamente invernale, ma che fa la sua ultima apparizione stagionale sulle nostre tavole proprio in questo periodo — è l'arancia rossa. Queste bellezze siciliane mi regalano un sorriso ogni volta che il mercato locale le ammucchia. Non c'è niente di simile alla sorpresa del colore di un'arancia sanguigna, le cui venature vanno da un bel cremisi ad un arancione scuro. Ogni arancia, con il suo turbinio di colori, è come una bella opera d'arte. Qui le ho abbinate alla più semplice delle insalate: cipolla rossa che contrasta con la dolcezza delle arance, un filo d'olio d'oliva della migliore qualità e una semplice spolverata di sale e pepe. Un istantaneo raggio di sole nel piatto.

Buon appetito,
Michele

Panna cotta al melograno
Per 6 persone

Ingredienti: 
Per la panna cotta rossa:
•Semi di melograno
•2 tazze e ½ di succo di melograno, divise
•2 cucchiaini di gelatina non aromatizzata
•1 tazza di zucchero
•1 tazza e 1/2 di panna intera
•½ tazza di latte intero

Per la panna cotta rosa: 
•Semi di melograno
•1/3 di tazza di succo di melograno
•2 cucchiaini di gelatina non aromatizzata
•1 tazza e 1/2 di panna intera
•1 tazza di zucchero
•½ tazza di latte intero 
•Ulteriori semi di melograno per guarnire
•Zucchero in polvere per spolverare

Istruzioni:
Fare la panna cotta rossa: 

In ognuno dei tre piccoli stampini o tazze da dessert (circa 6 once ciascuno), mettere alcuni semi di melograno.

Versare ½ tazza di succo di melograno in una piccola ciotola. Distribuire la gelatina sul succo di melograno. Mettere da parte e lasciarla comporre.

Mettere le rimanenti 2 tazze di succo di melograno in una piccola casseruola. Aggiungere lo zucchero e riscaldare a fuoco vivace, mescolando il composto per sciogliere lo zucchero. Ridurre il calore a medio basso e lasciar cuocere a fuoco lento fino a ridurlo a circa 1 tazza e ½ di liquido, circa 15 minuti. Togliere dal fuoco e aggiungere la miscela di gelatina. Mescolare fino a quando il tutto sarà completamente sciolto.

Aggiungere la panna e il latte intero. Mescolare bene per combinare. Dividere la miscela in modo uniforme tra le tazze da dessert e conservare in frigorifero fino a quando non sarà soda.

Fare la panna cotta rosa: 
In ognuno dei tre piccoli stampini o tazze da dessert (circa 6 once ciascuno), spargere alcuni semi di melograno.

Versare 1/3 del succo di melograno in una piccola ciotola. Mettere la gelatina sul succo di melograno. Mettere da parte e lasciare gonfiare.

Mettere la panna in una piccola casseruola. Aggiungere lo zucchero e riscaldare delicatamente a fuoco medio, mescolando il composto per sciogliere lo zucchero. Riscaldare la panna fino a quando sarà cotta.

Rimuovere dal fuoco. Mescolare la miscela di gelatina di melograno e girare fino a quando sarà completamente sciolta. Mescolare nel latte. Dividere la miscela in modo uniforme tra le tazze da dessert e conservare in frigorifero fino a quando non sarà soda.

Una volta soda, cospargere la cima della panna cotta con semi di melograno. Spolverare con zucchero a velo e servire!

Arance rosse e insalata di cipolle rosse
Per 6
Ingredienti:
•4-6 arance rosse
•1 piccola cipolla rossa
•Olio extravergine d'oliva
•Sale marino grezzo
•Pepe nero appena macinato

Istruzioni:
Sbucciare le arance con un coltello da cucina. Rimuovere tutto il midollo. Tagliare le arance trasversalmente in fette sottili, spesse circa ¼ di pollice. Disporre su un piatto da portata. Sbucciare la cipolla. Tagliarla a metà longitudinalmente. Affettare sottilmente metà della cipolla. Spargere le fette di cipolla sulle arance. Mettere da parte l'altra metà per un altro uso.

Condire con olio extravergine di oliva. Cospargere con sale marino e pepe nero appena macinato. Servire!

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