Seattle composer uses musical talents to raise funds for Children’s Hospital

More than 20 years ago, after playing the piano to cheer up hospital-bound children, Messina started to create concerts to benefit Seattle Children's Hospital. More than $2 million has been raised to date. (IMDb)

Composer and Seattle native Mateo Messina has scored the soundtracks for more than 50 films and 100 television episodes and won a Grammy award for scoring the 2007 hit film Juno, yet he might be one of the city’s least-known musical celebrities.

In fact, to Northwest audiences, Messina is probably better known for another type of creative project: his benefit concerts to support Seattle Children’s Hospital. For the past 21 years, Messina has organized a music-based fundraising event at Benaroya Hall. Each year there’s a different theme but the purpose remains the same: to help raise funds for the Children’s Hospital. Over the years, he has helped raise more than $2 million.

The most recent fundraiser, The Feast, which was held Nov. 2, 2018, combined music, food and film. The NW Symphony Orchestra performed live during the screening of five short documentary films that highlighted super-chef Tom Douglas, winemaker Lisa Baer, Siri and Jason Salvo of Local Roots Farm, Autumn Martin of Hot Cakes Bakery, and Maik Tow, a longtime server at El Goucho, a Belltown steakhouse. The idea was to explore why people come together around food and what it means to prepare a meal and break bread with friends and family. 


Messina got the idea for the benefit concerts more than 20 years ago when he found out that a co-worker’s young daughter had tragically died of a brain tumor. The colleague mentioned that his daughter had received excellent care during the last year of her life at Seattle Children’s Hospital. He also told Messina that the hospital had a piano. 

That got the  musician’s attention and he started going to the hospital to play piano for the children. Eventually, he became so inspired by both the young patients and the medical team there, that he decided to donate the profits from his next symphony to Seattle Children’s. The idea snowballed.

More than 20 years ago, after playing the piano to cheer up hospital-bound children, Messina started to create concerts to benefit Seattle Children's Hospital. More than $2 million has been raised to date. (IMDb)


Born in 1972, Messina was attracted to music from an early age. He started playing piano at age 3; by 7, he was writing songs. He premiered his first symphony when he was 24 and has composed nearly two dozen since then. Although he was clearly musically gifted, he never learned to read or write music. Instead, he plays by ear. Today, he works with an assistant who writes out the notations for the musicians he works with, most of whom are based in Seattle.

After college, Messina performed in bands and also played piano in restaurants and nightclubs until a college friend asked him to score a short film. The process resonated with him and he knew that he wanted to focus more on music for the movie industry. Today, he lives in Los Angeles part-time but continues to maintain a vibrant presence in Seattle. 


Messina has worked with most of the major film companies in southern California, including Lionsgate, Paramount, Warner Brothers, MGM, 20th Century Fox and more. He’s written the sound track for Up in the Air with George Clooney, August: Osage County with Meryl Streep, andThe Angriest Man in Brooklyn which starred Robin Williams in his final role. 

Writing the soundtrack for Juno helped Messina discover why it is so important for a composer to stay in tune with the characters. As he told a reporter for Perspective Forum, “When I started writing on Juno, I was searching for sounds that represented Juno MacGuff. She was someone who looked the same as the rest of us, but she was full of unique qualities. She talked differently, she was an old soul…The music feels very raw, accessible, slightly off, slightly non-musical, but most of all intimate.”


Messina relishes the distinctive qualities of each film or television show on which he has worked. “Each has its own style, its own discipline, shape, tone and characters,” he said. “You collaborate and move a mountain with a group of inspired people. It’s a challenge, and it is a blast.”

His music has been called off-beat and even quirky, and it’s those qualities that inspire the theatrics for his benefit concerts. One year, the famous Pike Place Market fishmongers were on the stage throwing salmon. Another year, acrobats performed on teeter-totters. Another time, 50 dancers were planted in the audience and all at once, they popped up on cue and danced their way down the aisle. Alice in Chains performed one year and the Northwest Girlchoir another.

Two years ago, the benefit concert featured an original song performed by a long-time patient at Seattle Children’s Hospital. Cassidy, only 15 years old at the time, found that playing the ukulele and singing helped her get through the 39 surgeries she had already endured. Together, she and Messina composed a song for her to premiere at the concert. 

Messina talked about the process he followed with Cassidy. “I started by asking her questions,” he said, “things like: how do you make it through? We turned our conversation into a song. I wanted her to get her feelings out. I believe everyone has a story, and everyone’s story is important. It allowed her to express herself in a unique and beautiful way, and in a way that can be quite cathartic.”

For Messina, helping others is just as fulfilling as winning a Grammy award. “Volunteering has filled my heart in a way nothing else can,” he told Perspective Forum. “When we do something, even the simplest thing…it fills one with a feeling of good will, love for our fellow man, purpose. I have kids now, so I understand what it’s like to give without receiving but the reality is we all receive so much. Don’t be afraid to give.”

Mateo Messina, compositore originario di Seattle, ha realizzato le colonne sonore di oltre 50 film e 100 episodi televisivi e ha vinto un Grammy per aver inciso la hit del film Juno del 2007, eppure sembra essere una delle celebrità musicali meno conosciute in città.

Infatti, per il pubblico del Nord Ovest, Messina è probabilmente più noto per un altro tipo di progetto creativo: i suoi concerti di beneficenza per sostenere l'Ospedale pediatrico di Seattle. Negli ultimi 21 anni, Messina ha organizzato una raccolta fondi musicale presso la Benaroya Hall. Ogni anno c'è un tema diverso ma lo scopo rimane lo stesso: aiutare a raccogliere fondi per l'Ospedale pediatrico. Nel corso degli anni, ha contribuito a raccogliere più di 2 milioni $.

La più recente raccolta fondi, La Festa, tenutasi il 2 novembre 2018, ha combinato musica, cibo e film. La NW Symphony Orchestra si è esibita dal vivo durante la proiezione di cinque brevi documentari che hanno messo in luce il super-chef Tom Douglas, l'enologo Lisa Baer, Siri e Jason Salvo di Roots Farm, Autumn Martin di Hot Cakes Bakery e Maik Tow, cameriere di lungo corso a El Goucho, una steakhouse di Belltown. L'idea era di esplorare il motivo in cui le persone si riuniscono attorno al cibo e cosa significa preparare un pasto e spezzare il pane con amici e familiari.

Messina ha avuto l'idea per i concerti di beneficenza più di 20 anni fa quando ha scoperto che la giovane figlia di un collega era morta tragicamente per un tumore al cervello. Il collega aveva detto che sua figlia aveva ricevuto un'eccellente assistenza durante l'ultimo anno di vita al Seattle Children's Hospital. Ha anche detto a Messina che l'ospedale aveva un pianoforte.

Ciò ha attirato l'attenzione del musicista che ha iniziato ad andare in ospedale per suonare il pianoforte per i bambini. Alla fine, è stato così ispirato sia dai giovani pazienti sia dall'équipe medica, che ha deciso di donare i profitti dalla sua successiva sinfonia al Seattle Children's Hospital. L'idea iniziale è poi cresciuta a dismisura.

Nato nel 1972, Messina è stato attratto dalla musica fin dalla tenera età. Ha iniziato a suonare il piano all'età di 3 anni; dall’età di 7 ha composto canzoni. Si è esibito con la sua prima sinfonia all'età di 24 anni e da allora ne ha composte quasi due dozzine. Sebbene fosse chiaramente dotato musicalmente, non ha mai imparato a leggere o a scrivere musica. Suona a orecchio. Oggi lavora con un assistente che scrive le note per i musicisti con cui lavora, molti dei quali stanno a Seattle.

Dopo il college, Messina ha suonato in vari gruppi e ha anche suonato il piano in ristoranti e locali notturni fino a quando un amico del college gli ha chiesto di realizzare un cortometraggio. Il progetto lo ha colpito e ha capito che voleva concentrarsi maggiormente sulla musica per l'industria cinematografica. Oggi vive a Los Angeles part-time ma continua a mantenere una vivace presenza a Seattle.

Messina ha lavorato con la maggior parte delle maggiori società cinematografiche nel sud della California, tra cui Lionsgate, Paramount, Warner Brothers, MGM, 20th Century Fox e altre ancora. Ha scritto la colonna sonora di Up in the Air con George Clooney, August: Osage County con Meryl Streep e The Angriest Man a Brooklyn, con Robin Williams nel suo ultimo ruolo.

Scrivere la colonna sonora per Juno ha aiutato Messina a scoprire perché è così importante per un compositore rimanere in sintonia con i personaggi. Come ha detto a un reporter di Perspective Forum, "Quando ho iniziato a scrivere per Juno, cercavo suoni che rappresentassero Juno MacGuff. Una persona che sembra uguale a tutti noi, ma che è piena di qualità uniche. Parlava in modo diverso, era molto saggia per la sua età ... La musica sembra molto grezza, accessibile, leggermente fuori, leggermente non musicale, ma soprattutto intima".

Messina assapora le qualità distintive di ogni film o serie televisiva a cui ha lavorato. "Ognuna ha il suo stile, la sua disciplina, la sua forma, il suo tono e i suoi personaggi", ha detto. "Collabori e muovi una montagna con un gruppo di persone ispirate. È una sfida ed è un'esplosione".

La sua musica è stata definita anticonvenzionale e anche bizzarra, e sono proprio queste qualità a ispirare la teatralità per i suoi concerti di beneficenza. Un anno, i famosi pescivendoli di Pike Place Market erano sul palco a lanciare salmoni. Un altro anno, acrobati si sono esibiti sulle altalene. Un'altra volta, 50 ballerini sono stati fatti sedere fra il pubblico e all’improvviso tutti sono saltati fuori al momento giusto e hanno ballato lungo il corridoio. Un anno si è esibita Alice in Chains e un altro la Northwest Girlchoir.

Due anni fa, il concerto di beneficenza ha presentato una canzone originale eseguita da una paziente di lungo corso dell'Ospedale pediatrico di Seattle. Cassidy, che all’epoca aveva solo 15 anni, aveva scoperto che suonare l'ukulele e cantare l’aiutava a superare i 39 interventi che aveva già subito. Insieme, lei e Messina hanno composto una canzone per lei e lei si è esibita per la prima volta in concerto.

Messina ha parlato del processo che ha seguito con Cassidy. "Ho iniziato facendole domande", ha detto, "cose del tipo: come ce la fai? Abbiamo trasformato la nostra conversazione in una canzone. Volevo che lei facesse uscire i suoi sentimenti. Credo che tutti abbiamo una storia e la storia di ciascuno è importante. Questo le ha permesso di esprimersi in un modo unico e bellissimo, e in un modo che può essere piuttosto catartico".

Per Messina, aiutare gli altri è altrettanto appagante quanto vincere un Grammy. "Il volontariato ha riempito il mio cuore in un modo che nessun’altra cosa riesce a fare”, ha detto al Perspective Forum. "Quando si fa qualcosa, anche la cosa più semplice ... ci si riempie di un sentimento di buona volontà, di amore per il prossimo. Ora ho figli, quindi capisco cosa vuol dire dare senza ricevere, ma la realtà è che tutti riceviamo così tanto. Non bisogna aver paura di dare".

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