Italian fashion never goes out of style

Although the seeds of Italian fashion were planted in Florence, the industry branched out to Rome and Milan (Dreamstime)

Gucci, Valentino, Armani, Dolce & Gabbana, and Trussardi – we all know the names and are familiar with the image of these fashion powerhouses, but how did Italian fashion brands establish such a strong hold on the global market?

To really understand Italian fashion, we must go back to the 14th century. During the Renaissance period the textile industry in Italy flourished. However, industrial advances in the 15th century pushed France and England to the forefront of the cloth and textile industry.  Thus, Italian production remained small, handmade and woven using only the natural raw materials available.  

Italian tailoring and dressmaking was always a craft practiced and perfected in Italy (Dreamstime)


It wasn’t until 1861 and the Unification of the Kingdom of Italy that true industrialization begin. Most factories were located up north in Lombardy and Piedmont, generally close to running rivers that would generate the power of the mills. Silk from Asia was very much in demand and very expensive, but the Comaschi of the Lake Como region became masters in the art of silkworm breeding and weaving. Wool, another abundant resource for textiles, was also being produced in regions such as Biella. It wasn’t until after WWI that other fibers were introduced to Italy. Weaving man-made materials with natural silk, wool and cotton was revolutionary for the fashion industry worldwide. 

Fashion publications
Some of the first Italian fashion magazines were published in the late 18th century. Modeled after publications coming out of Paris and London, the Giornale delle Nuove Mode di  Francia e d’Inghilterra (Milan, 1786 -1794) and La Donna Elegante ed Erudita (Venice, 1786 – 1788), offered sketches portraying the modern fashions from France and England, often accompanied by very short articles. In 1804 in Milan, the Corriere delle Dame went to print and was to be the biggest success at the time. It not only provided fashion tips and images, but also politics, culture, and current affairs. It was the first publication that was not a newspaper where fashion, politics and contemporary thought were found within the same pages. With such a forward thinking approach, the Corriere delle Dame was also able to start introducing its own fads such as the “Lombard costume” which meant wearing at least one accessory with a military origin. 

Today's fashion is much more accessible thanks to ready to wear lines, but the style and quality of Italian brands remains the same (Dreamstime)


Following suit, back in the United States, magazines like Vogue (1892) and Harper’s Bazaar (1867) were the go to resources for the stylish. 

Wartime
Italian tailoring and dressmaking was always a craft practiced and perfected in Italy. Due to scarce supplies during the war, most families had a household member that knew the art of sewing and constructing clothing. Using the French poupée de mode, (paper fashion dolls) and the hard-to-get publications, Italians kept up with the trends of the time with homemade fashion.

After WWII, the Americans helped Italy rebuild the economy and the fashion industry was to be key. The European Recovery Program (ERP) was a program that would back Italian industry, provide raw materials such as cotton, as well as training on new equipment and machinery supplied by the government.  By the 1950s the tables had turned in the international market, making Italy a leader in manufacturing.

Today, Milan is still the epicenter of ready to wear fashion, whereas Rome is the center of alta moda (high fashion) (Dreamstime)


Turning point
The pivotal turning point for Italian fashion was February 12, 1951 when business visionary Giovani Battista Giorgini invited six of the United States’ most powerful buyers and a handful of international journalists to a lavish event hosted in his Florence residence at Villa Torrigiani. It was called the La Sfilata di Alta Moda Italiana, the Italian High Fashion Parade, and featured the designs of the atelier Carosa, Alberto Fabiani, the atelier Simonetta, Jole Veneziani, the Sorelle Fontana, Emilio Schuberth, the tailor Vanna of Manette Valente, Vita Noberasko and Germana Marucelli. Emilio Pucci and Giorgio Avolio were included as additions.

The six buyers - Jessica Daves and Julia Trissel for Bergdorf Goodman of New York, Gertrude Ziminsky for B. Altman and Company of New York, Ethel Francau, John Nixon for Henry Morgan of Montreal, and  Stella Hanania for I. Magnin of San Francisco - were to change the destiny of Italian fashion once and for all. 

The extraordinary quality of the textiles and craftsmanship far exceeded anything they had seen in other markets. 

Florence still holds clout in craftsmanship and training (Dreamstime)


Go North
Although the seeds of Italian fashion were planted in Florence, the industry branched out to Rome and Milan. Most of the factories were up north as well as the publications and editors. Today, Milan is still the epicenter of ready to wear fashion, whereas Rome is the center of alta moda (high fashion). Florence still holds clout in craftsmanship and training; the Polimoda Fashion Academy is one of the most prestigious in Italy and the Florentine Pitti Uomo is the most important men’s fashion season globally.

Although the seeds of Italian fashion were planted in Florence, the industry branched out to Rome and Milan (Dreamstime)


The Original Influencers 
After Giorgini’s fashion show and the ready availability of the garments in high-end department stores, it wasn’t long until Hollywood stars like Audrey Hepburn, Elizabeth Taylor and Grace Kelly were wearing Italian designer wear both in their films and everyday life. In the 60s and 70s, Jaqueline Kennedy, an international style icon, was known for wearing Valentino and Gucci.

The red carpets of Hollywood and the catwalks of Milan are two roads that have become one.  Richard Gere wore an Armani suit in the 1980 film American Gigolo,in the 90s Gianni Versace designed the costumes for Showgirl. Italian super stars like Sophia Loren and Monica Bellucci always wear an Italian designer when in public. The pop music industry and the fashion industry have also found ways to interweave their colors and melodies. Musicians are models and designers are mentioned in lyrics. Italian fashion has entered society in ways Giovanni Battista Giorgini could not have ever imagined. 

Today
Fashion is much more accessible. Every designer now has a ready to wear line, a high fashion collection and even intimates and accessories lines. The Italian fashion brands may change, but the style and quality are still adored.
 

Gucci, Valentino, Armani, Dolce & Gabbana e Trussardi - conosciamo tutti i nomi e conosciamo l'immagine di queste potenze della moda, ma come hanno fatto i marchi italiani della moda ad affermarsi così tanto sul mercato globale?  

Per capire veramente la moda italiana, dobbiamo tornare al 14° secolo. Durante il periodo rinascimentale fiorì l'industria tessile in Italia. Tuttavia, i progressi industriali nel XV secolo spinsero la Francia e l'Inghilterra in prima linea nell'industria del tessile e dell’abbigliamento. La produzione italiana rimase piccola, fatta a mano e tessuta usando solo le materie prime naturali a disposizione. La vera industrializzazione non iniziò prima del 1861 e dell'Unificazione del Regno d'Italia. La maggior parte delle fabbriche erano al Nord, in Lombardia e in Piemonte, in genere vicino a fiumi che generavano il potere dei mulini. La seta proveniente dall'Asia era molto richiesta e molto costosa, ma i Comaschi del Lago di Como divennero maestri nell’allevamento dei bachi da seta e nella tessitura. La lana, altra risorsa abbondante per i tessuti, veniva prodotta in zone come Biella. Fu solo dopo la prima guerra mondiale che altre fibre furono introdotte in Italia. La tessitura di materiali artificiali con seta naturale, lana e cotone è stata rivoluzionaria per l'industria della moda in tutto il mondo.

Pubblicazioni di moda  
Alcune delle prime riviste di moda italiane sono state pubblicate alla fine del XVIII secolo. Ispirate alle pubblicazioni provenienti da Parigi e Londra, il Giornale delle Nuove Mode di Francia e d'Inghilterra (Milano, 1786 -1794) e La donna elegante ed erudita (Venezia, 1786 - 1788), offrivano schizzi che ritraevano le mode moderne provenienti da Francia e Inghilterra, spesso accompagnati da articoli molto brevi. Nel 1804 venne stampato a Milano, il Corriere delle Dame e sarebbe stato il più grande successo dell'epoca. Non solo forniva consigli e immagini di moda, ma anche politica, cultura e attualità. Era la prima pubblicazione che non fosse un giornale in cui moda, politica e pensiero contemporaneo venivano trattati nelle stesse pagine. Con un approccio così lungimirante, il Corriere delle Dame è stato anche in grado di iniziare a presentare le proprie mode come il "costume lombardo" che richiedeva di indossare almeno un accessorio di origine militare. Seguendo l'esempio, negli Stati Uniti, riviste come Vogue (1892) e Harper's Bazaar (1867) erano il punto di riferimento per lo stile.

Tempo di guerra  
La sartoria italiana è sempre stata un mestiere praticato e perfezionato in Italia. A causa degli scarsi rifornimenti durante la guerra, la maggior parte delle famiglie aveva un membro della famiglia che conosceva l'arte di cucire e fare vestiti. Usando la poupée de mode francese (i cartamodelli) e le pubblicazioni difficili da ottenere, gli italiani hanno seguito le tendenze dell'epoca con la moda fatta in casa. Dopo la seconda guerra mondiale, gli americani hanno aiutato l'Italia a ricostruire l'economia e l'industria della moda sarebbe stata determinante. Il programma europeo di recupero (ERP) era un programma che sosteneva l'industria italiana, forniva materie prime come il cotone, nonché la formazione sulle nuove attrezzature e i macchinari forniti dal governo. Negli anni '50, la situazione era cambiata sul mercato internazionale, rendendo l'Italia leader nel settore manifatturiero.  

Punto di svolta  
La svolta decisiva per la moda italiana si ebbe il 12 febbraio 1951 quando il visionario imprenditore Giovani Battista Giorgini invitò sei dei più potenti compratori degli Stati Uniti e una manciata di giornalisti internazionali a un evento sfarzoso ospitato nella sua residenza fiorentina a Villa Torrigiani.

Si chiamava La Sfilata di Alta Moda Italiana, e presentava i disegni dell'atelier Carosa, Alberto Fabiani, l'atelier Simonetta, Jole Veneziani, le Sorelle Fontana, Emilio Schuberth, il sarto Vanna di Manette Valente, Vita Noberasko e Germana Marucelli. Emilio Pucci e Giorgio Avolio furono inclusi in aggiunta. I sei compratori - Jessica Daves e Julia Trissel per Bergdorf Goodman di New York, Gertrude Ziminsky per B. Altman e Company of New York, Ethel Francau, John Nixon per Henry Morgan di Montreal e Stella Hanania per I. Magnin di San Francisco – avrebbero cambiato il destino della moda italiana una volta per tutte. La straordinaria qualità del tessile e dell'artigianato superava di gran lunga qualsiasi cosa avessero visto su altri mercati.

Verso nord
Anche se i semi della moda italiana erano stati piantati a Firenze, l'industria si diramò a Roma e Milano. La maggior parte delle fabbriche era al Nord come le pubblicazioni e gli editori. Oggi Milano è ancora l'epicentro della moda prêt-à-porter, mentre Roma è il centro dell'alta moda. Firenze rimane ancora forte nell'artigianato e nella formazione; la Polimoda Fashion Academy è una delle più prestigiose in Italia e Pitti Uomo Firenze è l’evento stagionale della moda maschile più importante a livello globale.

I primi Influencer  
Dopo la sfilata di Giorgini e la pronta disponibilità dei capi nei grandi magazzini di fascia alta, non passò molto tempo prima che star di Hollywood come Audrey Hepburn, Elizabeth Taylor e Grace Kelly indossassero abiti firmati italiani sia nei loro film che nella vita di tutti i giorni. Negli anni '60 e '70, Jaqueline Kennedy, icona di stile internazionale, era nota per indossare Valentino e Gucci.  

I red carpet di Hollywood e le passerelle di Milano erano due strade che divennero una cosa sola. Richard Gere indossava un abito Armani nel film American Gigolo del 1980, negli anni '90 Gianni Versace disegnava gli abiti per la showgirl Berkley. Le super star italiane come Sophia Loren e Monica Bellucci indossano sempre un abito italiano quando sono in pubblico. L'industria della musica pop e l'industria della moda hanno anche trovato il modo di intrecciare i loro colori e le loro melodie. I musicisti sono modelli, gli stilisti sono citati nei testi. La moda italiana è entrata nella società in modi che Giovanni Battista Giorgini non avrebbe mai potuto immaginare.  

Oggi  
La moda è molto più accessibile. Ogni stilista ora ha una linea prêt-à-porter, una collezione di alta moda e anche linee di intimo e accessori. I marchi della moda italiana possono cambiare, ma lo stile e la qualità restano sempre amati.

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