Historic Italian farmstead gets new life as urban park

Granite-slab benches are scattered around the new park, telling the story of the history of the site

There’s a new public park in south King County that owes its existence to Italian immigrants and a truck-farming enterprise once called Duwamish Gardens.

In 2008, city officials in Tukwila, Wash., purchased an historic homestead inhabited for nearly 100 years by the Carosino family. Public and private partners came together to transform the site into a two-acre urban park, complete with walking paths and salmon habitat.  

Duwamish Gardens, built on land that once housed an Italian farm co-op, provides shallow-water habitat for juvenile salmon while preserving the area's local history

Inaugurated last May, the park lies along the Duwamish River, a waterway of great historic and cultural importance to the native tribe of the same name.  The new park is currently called Duwamish Gardens, although the city is soliciting new names from the public.

The original tract was settled by Thomas Ray, born in Sioux City, Iowa.  In 1876, 24-year old Ray, along with his parents and siblings, journeyed west by wagon train to Washington Territory. The family cleared about 10 acres of land on the banks of the Duwamish River and planted vegetables and fruit trees. Over time, Ray cultivated a commercial garden and orchard, making a good living.   

Granite-slab benches are scattered around the new park, telling the story of the history of the site

For centuries before the settlers arrived, the Duwamish River served as a critical transportation highway. During Ray’s time, Native Americans would travel from Canada to Washington Territory via the Duwamish, camping frequently in the hop fields directly across the river from his house.  At one point, Ray’s family operated a ferry service across the river until a bridge was built.

As the 19th century came to a close, Italian immigrants started making their way in greater numbers to the Pacific Northwest. Among them were Joseph Carosino and his wife Teresa, natives of Genoa.   

This historic 1882 homestead, shown here more than a century later, was bought by the Carosino family in the early 1900s and sold to the city of Tukwila to create a new urban park

The Carosino’s bought the Ray farmstead with seven other Italian families, turning it into a thriving truck farm. The partners grew squash, zucchini, cauliflower, lettuce, radishes, peas and corn, selling their produce to the military and trucking it into Seattle to sell at Pike Place Market.  

The Italians ran Duwamish Gardens as a co-op. The original partners hired other Italians to help them plant and pick the crops. A bunkhouse built on the property housed the unmarried workers who had left their wives and families back in Italy.  

This 1922 photograph shows the Duwamish River, an important transportation highway for native peoples

Before long, the Carosino farm became the heart and soul of south King County’s Italian community. On Sundays, families would gather to spend the day together, socializing, playing bocce or cards, and enjoying a traditional Sunday dinner with homemade wine.  

As the Duwamish farmstead grew, more structures were added, including a massive barn, several outbuildings and greenhouses that were heated by a boiler in a separate shed. A second house was added to the original farmhouse to accommodate the growing Carosino family.  

Granite-slab benches are scattered around the new park, telling the story of the history of the site

Joseph Carosino died in 1956 at the age of 62, but his wife Teresa and the remaining partners continued to run the farm. They added a fuel station and truck maintenance shop in 1975 and a boat-building shed in 1980.  

One by one, the original partners died, leaving Teresa the sole remaining owner. She ran the farm by herself, becoming something of a local legend. But soon, developers began buying up the neighboring farms, replacing them with industrial parks and tract housing. When Teresa died in 1985 at the age of 89, Duwamish Gardens had been reduced from 29 acres to five.  

A gravel footpath at Duwamish Gardens Park is dotted with granite benches that pay tribute to the history of the area, including the Italian immigrant farmers who once lived there

The property was impacted even more in 2002, when Sound Transit announced plans to build a light rail line from Sea-Tac Airport to downtown Seattle. The elevated line would run through Tukwila and right past the two Carosino houses, which were still occupied by family members.  

The family sold the property to the City of Tukwila in 2008. City officials, aware of the historic significance of the farmhouse, one of the last remaining 19th century structures in the Green-Duwamish Valley, offered to pay a developer to move it but they could find no takers. On July 13, 2015, the original farmhouse was demolished.  

To build the parkland, about 30,000 cubic yards of soil was excavated, creating a mudflat and marsh to provide aquatic shelter for Chinook salmon as well as other fish and wildlife species. The shallow habitat area lies within a transition zone, where marine water mixes with fresh water.  

An aquatic mixture plays an important role in the life of young Chinook. By spending time in brackish water, the salmon can make the physiological changes necessary to live and thrive in salt water as they migrate into Puget Sound.  

“Duwamish Gardens provides nearly an acre of shallow water habitat for salmon where they can feed on insects and invertebrates that live among the vegetation and in the mud and beneath stones,” said Mike Perfetti, City of Tukwila habitat project manager. “The park gives Tukwila residents and visitors a place to access and appreciate the hidden beauty and potential of this important urban river. People can launch a kayak, raft or canoe, or walk the shoreline trail with outstanding views of the river and beautiful surrounding hills.” 

Scattered along the park’s gravel footpaths are granite-slab benches that incorporate decorative panels telling the history of the site—the Coast Salish people, the area’s fish and native plants. One of the panels illustrates the Carosino farmhouse, shown surrounded by grape clusters, vegetables in a bushel basket and a bocce set.  

The bench includes several key phrases that memorialize the Italian community that once inhabited this tract. One panel proclaims: “Benvenuto! Welcome!” Another section asserts: “Duwamish Gardens:  Soul of the Italian immigrant community.”  

Thanks to the park planners’ thoughtfulness, the interpretive signage will help ensure that the Carosino family and the other Italian immigrants who farmed these hillsides and lived along the shores of the Duwamish River nearly a century ago will not be forgotten.

C'è un nuovo parco pubblico nella South King County che deve la sua esistenza agli immigranti italiani e a una società di autocarri un tempo chiamata Duwamish Gardens.  

Nel 2008, i funzionari della città di Tukwila, Washington, hanno acquistato una dimora storica abitata per quasi 100 anni dalla famiglia Carosino. I partner pubblici e privati si sono riuniti per trasformare il sito in un parco urbano di due acri, completo di percorsi pedonali e habitat per salmoni.

Inaugurato lo scorso maggio, il parco si trova lungo il fiume Duwamish, un corso d'acqua di grande importanza storica e culturale per la tribù nativa che porta lo stesso nome. Il nuovo parco è attualmente chiamato Duwamish Gardens, anche se la città sollecita nuovi nomi dai residenti.  

Il tratto originale è stato realizzato da Thomas Ray, nato a Sioux City, Iowa. Nel 1876, il 24enne Ray, insieme ai suoi genitori e fratelli, si recò a Ovest su un vagone diretto verso il Territorio di Washington. La famiglia arò 10 acri di terra sulle rive del fiume Duwamish e piantò verdura e alberi da frutto. Nel corso del tempo, Ray coltivò un orto commerciale e un frutteto, guadagnandosi da vivere.

Per secoli, prima che i coloni arrivassero, il fiume Duwamish fungeva da strada principale per i trasporti strategici. Durante il periodo di Ray, i nativi americani viaggiavano dal Canada al territorio di Washington attraverso il Duwamish, accampandosi spesso nei campi di luppolo proprio dall'altra parte del fiume rispetto a casa sua. Ad un certo punto, la famiglia di Ray gestì un servizio di traghetti attraverso il fiume fino a quando fu costruito un ponte.  

Mentre il XIX secolo si chiudeva, gli immigrati italiani iniziarono a farsi strada in gran numero nel Pacifico Nord-occidentale. Tra questi c'erano Giuseppe Carosino e sua moglie Teresa, originari di Genova.  

I Carosino comprarono la fattoria di Ray con altre sette famiglie italiane, trasformandola in una fiorente azienda di autocarri. I partner coltivavano zucca, zucchine, cavolfiori, lattuga, ravanelli, piselli e mais, vendendo i loro prodotti all'Esercito e trasportandoli a Seattle per venderli al Pike Place Market.  

Gli italiani gestivano i Duwamish Gardens come una cooperativa. I partner originali ingaggiarono altri italiani per aiutarli a piantare e raccogliere i raccolti. Una casetta costruita sulla proprietà ospitava gli operai non sposati che avevano lasciato le loro mogli e le loro famiglie in Italia.  

In poco tempo, la fattoria di Carosino divenne il cuore e l'anima della comunità italiana della South King County. La domenica, le famiglie si riunivano per passare la giornata insieme, socializzare, giocare a bocce o a carte, e godersi una tradizionale cena domenicale con vino fatto in casa.

Quando la fattoria Duwamish crebbe, furono aggiunte altre strutture, tra cui un enorme granaio, diversi annessi e serre riscaldate da una caldaia in un capannone separato. Una seconda casa fu aggiunta alla fattoria originale per ospitare la crescente famiglia Carosino.  

Joseph Carosino morì nel 1956 all'età di 62 anni, ma sua moglie Teresa e gli altri soci continuarono a gestire la fattoria. Aggunsero una stazione di rifornimento e un negozio di manutenzione per camion nel 1975 e un capannone per la costruzione di barche nel 1980.  

Uno a uno, i partner originali morirono, lasciando Teresa quale unica proprietaria rimasta. Gestì la fattoria da sola, diventando una leggenda locale. Ma presto, costruttori iniziarono ad acquistare le fattorie vicine, sostituendole con parchi industriali e abitazioni residenziali. Quando Teresa morì nel 1985 all'età di 89 anni, i Duwamish Gardens erano stati ridotti da 29 acri a cinque.

La proprietà fu intaccata ancora di più nel 2002, quando Sound Transit annunciò l'intenzione di costruire una linea di metropolitana leggera dall'aeroporto di Sea-Tac al centro di Seattle. La linea sopraelevata avrebbe attraversato Tukwila e oltrepassato le due case dei Carosino, che erano ancora occupate da membri della famiglia.  

La famiglia vendette la proprietà alla città di Tukwila nel 2008. I funzionari della città, consapevoli del significato storico della fattoria, una delle ultime strutture ottocentesche rimaste nella Green-Duwamish Valley, si offrirono di pagare un costruttore per spostarla ma non trovarono acquirenti. Il 13 luglio 2015, la fattoria originale fu demolita.

Per costruire il parco, sono stati scavati circa 30.000 metri cubi di terreno, creando una piana fangosa e una palude per fornire riparo acquatico al salmone Chinook e ad altri pesci e specie selvatiche. L'area di habitat superficiale si trova all'interno di una zona di transizione, dove l'acqua marina si mescola con l'acqua dolce.  

La miscela acquatica svolge un ruolo importante nella vita del giovane Chinook. Passando del tempo in acqua salmastra, il salmone può apportare quei cambiamenti fisiologici necessari per vivere e prosperare nell'acqua salata mentre migra nel Puget Sound.  

"Duwamish Gardens offre quasi un ettaro di habitat di acque basse per i salmoni, dove possono nutrirsi di insetti e invertebrati che vivono nella vegetazione e nel fango e sotto le pietre", ha dichiarato Mike Perfetti, responsabile del progetto di habitat della città di Tukwila. "Il parco offre ai residenti e ai visitatori di Tukwila un luogo per accedere e apprezzare la bellezza nascosta e il potenziale di questo importante fiume urbano. Le persone possono usare un kayak, una zattera o una canoa, o percorrere il sentiero costiero con una vista eccezionale sul fiume e sulle splendide colline circostanti”.

Sparsi lungo i sentieri di ghiaino del parco ci sono panchine di granito che incorporano pannelli decorativi che raccontano la storia del sito: la gente della Coast Salish, i pesci della zona e le piante autoctone. Uno dei pannelli illustra la fattoria dei Carosino, la rappresentano circondata da grappoli d'uva, verdure in un cestino e un set di bocce.  

La panchina ha diverse frasi chiave che commemorano la comunità italiana che un tempo abitava questa zona. Un pannello proclama: "Benvenuto! Welcome!". Un'altra sezione dice: "Duwamish Gardens: anima della comunità immigrata italiana".  

Grazie alla premura dei progettisti del parco, la segnaletica didascalica aiuterà a garantire che non saranno dimenticati la famiglia Carosino e gli altri immigrati italiani che hanno coltivato queste colline e vissuto lungo le rive del fiume Duwamish, quasi un secolo fa.

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