Il Cenacolo: the men and now the women

Members of Il Cenacolo at the Christmas Gala 2018. Photo: Flavia Loreto Photography

This year, 2018, marks the 90th anniversary of San Francisco’s premier Italian cultural club, Il Cenacolo. This impressive and important milestone was celebrated on December 7th with a stunning Christmas Gala at the St. Francis Yacht Club. In attendance were members, their spouses, and several notable guests including San Francisco Italian Consul General Lorenzo Ortona and San Francisco Supervisor, Catherine Stefani. It was a glorious evening celebrating  nine decades of community service and camaraderie for its members.  

Founded in 1928, Il Cenacolo has been the preeminent men’s Italian cultural club in San Francisco. The Club supports various opera and Italian language organizations throughout the Bay Area and annually awards scholarships and stipends.  

Il Cenacolo President, David Giannini, Supervisor Catherine Stefani & Consul General Lorenzo Ortona. Photo: Flavia Loreto Photography


And now, beginning April 2018, Il Cenacolo can add yet another milestone to its remarkable history by welcoming women as members for the first time. I am proud to say I am one of the first women to be accepted for membership, something I’ve wanted to do since my own presentations to the Club.   

The Club’s weekly meetings are held across from picturesque Washington Square in the San Francisco Italian Athletic Club’s building located at 1630 Stockton Street. These weekly meetings offer members a wide variety of speakers on topics of interest, such as the arts, music, San Francisco history, food and architecture. The meetings also include a delicious Italian luncheon and a generous helping of genuine camaraderie.    

Il Cenacolo women members . Photo: Flavia Loreto Photography


Since its inception, Il Cenacolo has sought to achieve these goals: promote socio-cultural exchange among members; stimulate friendly relations among Italians and Italian-Americans; promote activities of Italian culture; encourage the study and speaking of the Italian language; honor those who have distinguished themselves in their respective fields; support worthy cultural causes including scholarships for students of the opera, Italian language, literature, arts and culture. The Club’s motto, Itala gente dalle molte vite, is translated literally as “Italian people of the many lives,” or, more poetically, “Many-lived Italian people.” 

Historic accounts reflecting the Club’s history and mission reveal the following facts: in 1928, a group of Italian professionals, some recently arrived, some already well established in San Francisco, began meeting at Camp’s Restaurant on Geary Street to enjoy good food and conversation on the arts, music and literature. It was these thirteen men that originally founded a supper club that was eventually given the name Il Cenacolo.  The meaning is literally a supper room where a group of close friends are united in their interest in culture. The name was also an allusion to Leonardo da Vinci’s painting The Last Supper, known in Italian as II Cenacolo. 

I membri de Il Cenacolo al Christmas Gala 2018. Photo: Flavia Loreto Photography


One of the earliest accounts of Il Cenacolo was written in 1932 by Colonel Giovanni Masturzi, a travel writer, who describes the club in this way: “Il Cenacolo is a most congenial club composed of the elite of our colony (un circolo simpaticissimo formato dalla classe più eletta della nostra colonia). Besides exquisite social luncheons, irrigated—in spite of Prohibition—with the best Italian wines, luncheons, which are held every Thursday in an atmosphere of carefree good humor and cordial friendship, the members’ families often meet in the evening for an impromptu dance, to listen to music or a lecture.”  

Over the years, II Cenacolo has built a valuable library of Italian culture, including the great and authoritative Italian Encyclopedia and some rare early editions of the great Italian men of letters. The club’s guest book is a veritable treasury of autographs of illustrious guests and visitors, men of world renown.  

L’Italo-Americano was pleased to meet with Il Cenacolo’s current President, David Giannini, who shared the following: 

As the current President, what would you like our readers to know about Il Cenacolo?   
“We are a 90-year-old Italian Cultural Club of men and women members from throughout the San Francisco Bay Area. Originally based in the North Beach Neighborhood, we support and promote the Italian Arts, language and culture, concentrating on the SF Opera and various language programs throughout schools in San Francisco. Our history and legacy can be seen from our website, www.ilcenacolosf.org.”  

Do you envision particular goals/successes/challenges for the coming year?   
“Yes, meeting and fulfilling the challenges, financial and membership, in continuing our mission of presenting interesting cultural presentations for our members’ Thursday luncheon meetings and special events throughout the year. Our membership, not restricted to any nationality, religion or culture, finds a rewarding common interest in Italian arts and language.” 

A club that has flourished for over 90 years is quite an achievement. What strikes you as the primary reason for this success?    
“Essentially, the camaraderie between our members. They love to visit and participate with their fellow friends during the weekly luncheon presentations at the San Francisco Italian Athletic Club. Most have become life-long friends, finding a commonality of interests in their life experiences, work and cultural recreation.”   

From all accounts, it seems Il Cenacolo will continue its legacy quite successfully with a new generation of Italophiles well into the 21st century and beyond.

Quest’anno, il 2018, segna il 90° anniversario del primo club culturale italiano di San Francisco, Il Cenacolo. Questo importante ed eccezionale traguardo è stato festeggiato il 7 dicembre con uno splendido gala di Natale presso il St. Francis Yacht Club. Erano presenti i soci, le loro mogli e diversi ospiti di rilievo, tra cui il Console Generale Lorenzo Ortona e il Supervisore di San Francisco, Catherine Stefani. È stata una serata gloriosa che ha celebrato nove decenni di servizio alla comunità e di cameratismo tra i suoi membri.  

Fondato nel 1928, Il Cenacolo è stato il più importante club culturale maschile italiano a San Francisco. Il Club sostiene varie organizzazioni liriche e di lingua italiana in tutta la Bay Area e assegna annualmente borse di studio e stipendi.  

E ora, a partire da aprile 2018, Il Cenacolo può aggiungere un’altra pietra miliare alla sua straordinaria storia, accogliendo per la prima volta le donne tra i soci. Sono orgogliosa di dire che sono una delle prime donne ad essere stata accettata come socia, cosa che ho voluto fare fin dalle mie presentazioni al Club.   

Gli incontri settimanali del Club si svolgono di fronte alla pittoresca Washington Square nell’edificio del San Francisco Italian Athletic Club, situato al 1630 di Stockton Street. Questi incontri settimanali offrono ai membri un’ampia varietà di relatori su argomenti di interesse, come le arti, la musica, la storia di San Francisco, il cibo e l’architettura. Gli incontri includono anche un delizioso pranzo all’italiana e un generoso aiuto di autentico cameratismo. 

Sin dal suo inizio, Il Cenacolo ha cercato di raggiungere questi obiettivi: promuovere lo scambio socio-culturale tra i membri; stimolare le relazioni amichevoli tra italiani e italo-americani; promuovere attività della cultura italiana; incoraggiare lo studio e il parlare la lingua italiana; onorare coloro che si sono distinti nei rispettivi campi; sostenere cause culturali meritevoli, tra cui borse di studio per studenti dell’opera, di lingua italiana, di letteratura, arte e cultura. Il motto del Club, Itala gente dalle molte vite, si traduce letteralmente come “popolo italiano dalle molte vite” o, più poeticamente, “popolo italiano molto vissuto”.  

I resoconti storici che riflettono la storia e la missione del Club rivelano i seguenti fatti: nel 1928, un gruppo di professionisti italiani, alcuni di recente arrivo, alcuni già affermati a San Francisco, iniziò a incontrarsi al Camp’s Restaurant di Geary Street per gustare buon cibo e fare conversazioni su arte, musica e letteratura. Furono questi tredici uomini a fondare in origine un circolo per la cena che alla fine prese il nome di Il Cenacolo.  Il significato è letteralmente sala da pranzo in cui un gruppo di amici intimi sono uniti dal loro interesse per la cultura. Il nome era anche un’allusione al dipinto di Leonardo da Vinci L’ultima cena, conosciuto in italiano come II Cenacolo. 

Uno dei primi resoconti de Il Cenacolo fu scritto nel 1932 dal colonnello Giovanni Masturzi, scrittore di viaggi, che descrive il Club in questo modo: “Il Cenacolo è un circolo simpaticissimo formato dalla classe più eletta della nostra colonia. Oltre a squisiti pranzi sociali, irrigati – a dispetto del Proibizionismo - con i migliori vini italiani, che si tengono ogni giovedì in un clima di spensierato buonumore e cordiale amicizia, le famiglie dei soci si ritrovano spesso la sera per un ballo improvvisato, per ascoltare musica o per una conferenza”.  

Nel corso degli anni, II Cenacolo ha costruito una preziosa biblioteca di cultura italiana, tra cui la grande e autorevole Enciclopedia Italiana e alcune rare prime edizioni dei grandi letterati italiani. 

Il libro degli ospiti del Club è un vero e proprio tesoro di autografi di ospiti illustri e di visitatori, uomini di fama mondiale.  

L’Italo-Americano ha avuto il piacere di incontrare l’attuale presidente de Il Cenacolo, David Giannini, che ha condiviso quanto segue:  

In qualità di presidente in carica, cosa vorrebbe che i nostri lettori sapessero de Il Cenacolo?   
Siamo un Club Culturale Italiano di 90 anni, composto da soci uomini e donne provenienti da tutta la San Francisco Bay Area. Originariamente con sede a North Beach, sosteniamo e promuoviamo le arti, la lingua e la cultura italiana, concentrandoci sulla SF Opera e su vari programmi linguistici nelle scuole di San Francisco. La nostra storia e la nostra eredità si possono leggere sul nostro sito web: www.ilcenacolosf.org.  

Prevede obiettivi/ successi/ sfide particolari per il prossimo anno?   
Sì, soddisfare le sfide, finanziarie e associative, continuando la nostra missione di presentare interessanti incontri culturali per le riunioni del pranzo del giovedì dei nostri soci ed eventi speciali durante tutto l’anno. Le adesioni, aperte a qualsiasi nazionalità, religione o cultura, trovano un gratificante interesse comune per le arti e la lingua italiana. 

Un club che prospera da oltre 90 anni è un vero e proprio successo. Qual è, a suo avviso, la ragione principale di questo successo?    
Essenzialmente il cameratismo tra i nostri membri. Amano presenziare e partecipare con gli amici alle presentazioni settimanali del pranzo presso il San Francisco Italian Athletic Club. La maggior parte di loro sono diventati amici per tutta la vita, trovando comunanza di interessi nelle loro esperienze di vita, lavoro e ricreazione culturale.   
Da tutti i resoconti, sembra che Il Cenacolo continuerà la sua eredità con successo con una nuova generazione di italofili fino al 21° secolo e oltre.

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