“Lumi in aria,” lights in the air: expression of art and beauty

Since the beginning of time, light has been a recurrent symbol in Christianity and, from a liturgical point of view, it refers directly to God.  

Light was considered a weapon against the treachery of darkness and remains still today ancestrally connected to life, love and truth.  

In the past, Christian countries would restrain the use of luminarie, that is, candles, lamps and lights, to the interior of churches and other holy locations but, with time, they became common also outside of them. In Italy, public luminarie to be used during specific holidays and feasts appeared as early as the 15th century, when local noble families would show off their wealth competing with one another to create the most luxurious and magnificent compositions. In those occasions, they would organize jousting tournaments and fairs for their subjects along with, of course, the placing of lights and lanterns of all shapes and sizes along the village’s streets. 

The luminarie in Turi, Bari, during the patronal feast of Saint Oronzo. Photo: Palmisano


For its part, the Church, especially on occasion of  solemn ceremonies, would celebrate its rites in the most grandiose of manners and, at the end of liturgical celebrations, citizens would leave churches happy and joyful, continuing with their carefree fete in the village’s squares and streets, the music of marching bands and popular songs accompanying them and the exhibitions of street artists and acrobats. Everything surrounded by a wonderful frame made of rich luminarie. Of course, in the past the numerous lamps, tarpaulin torches, lanterns and street lights, all in different sizes, were rigorously kindled with animal fat or lamp oil.  

To make decorations even richer, large structures made with wooden poles and arches, known in Italian as parature, were built: to them, glasses filled with oil and a candlewick were attached and lit one by one.  

Luminarie are a symbol of Italian tradition and craftsmanship. Photo: Palmisano


Luminarie, yesterday as today, are one of the most identifying, even clichéd, symbols of Italy’s extraordinary South. Indeed today, the numerous businesses specialized in the art of luminarie still reproduce, with mastery and entirely by hand, patterns and motifs of religious origin, characterized by typical decorative elements of religious origin, enriched with numerous, colorful lights, just as they used to do in the past. They adorn streets,  churches and palaces’ façades and, inevitably, everything acquires a magical, carefree allure.  

Some writers of our past used to tell in their works about great fairs and their great luminarie, the feste dei lumi, where religious or pagan events were celebrated.  

Others wrote that “…the majestic luminarie, just like bonfires made of lamps, enriched by large lanterns that turn into art with their decorations, with those lights that, hidden inside colored papers, embellish windows and houses in occasion of public holidays… the feast of lights, where lanterns and lampposts are lit at night time for public cheerfulness or to make more solemn a religious celebration.” In reminiscence of all feasts, profane and holy, luminarie were also known as la festa notturna, or “the nighttime feast,” delighted by the presence of countless tiny lights that looked like suspended in the air, held up by a wire or attached to striped wooden poles, decorated with little fluttering multicolored flags.   

Luminarie are a symbol of Italian tradition and craftsmanship. Ph. fototeca_88


After so many centuries using lamp oil, wax (the so called candele steariche) or animal fat to light their wicks, at the beginning of the 1900s, thanks to new technologies, small tanks of  carbide and acetylene started being used instead, creating tiny, yet incredibly bright flames.  

Luminarie from the early 20th century in Putignano, in Puglia. @Faniuolo


The chemical reaction between calcium carbide and water that creates acetylene was discovered in 1862 by Friedrich Wöhler. Acetylene lamps consist of two containers on top of each other, the one below filled with calcium carbide, the one above with water. The latter, thanks to a small hole regulated by a screw, drips into the carbide, initiating the reaction that creates acetylene, which in turn feeds the flames through a conduit running through the water container. Usually, the water necessary to action acetylene lamps was supplied by the families, whose houses had luminarie poles mounted upon: participating to the creation of luminarie was a reason of immense pride. A great, end of the century discovery, that had been revolutionizing the whole lighting system of the world.  

The technology and the art involved in the production of luminarie have become very popular among foreigners visiting our country and the many international customers who want to enjoy Made in Italy lights during their own celebrations. Photo: Palmisano


Later on, with the advent of electricity and the use of incandescent light bulbs, the creation of public luminarie became simpler.  

Today, however, the idea of eco sustainability stands at the heart of modern luminarie. The common use of wood to create their structure is associated with that of led bulbs which, with the use of computers, entirely changed the old world of luminarie. We should mention here that the use of led bulbs cut energy consumption of about 90%. Moreover, thanks to the use of IT, 3D programming and the creativity of talented and inspired Italian designers, today’s luminarie are true works of graphic art.  

And when everything is ready, in that fateful moment when luminarie are lit and everyone  is looking up, thousand of led lights are turned on following the music, creating a truly unique show. The technology and the art involved in the production of luminarie have become very popular among foreigners visiting our country and the many international customers who want to enjoy Made in Italy lights during their own celebrations.  

And to conclude this beautiful tale about our beloved Meridione, rich and alive with traditions, lore, art and culture, I’d like to mention that this year,  dedicated to the jubilee of Saint Oronzo (bishop and first martyr of Lecce) as wanted by Pope Francis, also Cardinal Angelo Amato, Pugliese DOC, prefect of the Congregation for the Causes of Saints spoke about luminarie in Turi. From the height of the beautifully illuminated cassarmonica, prepared in piazza Silvio Orlandi, just before commencing his homily and while speechlessly observing via xx Settembre and its lights, he declared to the numerous faithful gathered there: “… Today, here in Turi, while looking at this extraordinary luminarie, it’s almost like being in heaven.”

Da sempre la luce è un simbolo che ricorre nella religione cristiana, e dal punto di vista liturgico fa riferimento direttamente alla figura di Dio.  

Fin dai tempi remoti, la luce veniva indicata come l’arma per proteggersi dalle minacce delle tenebre, e nell’immaginario collettivo, è simbolo ancestrale di vita, amore, e verità.  

Nel passato nei paesi cristiani l’uso delle “luminarie”, ossia l’utilizzo di candele, lucerne e lampade, era ristretto all’interno delle chiese e dei luoghi di culto, ma con il passare dei secoli il loro uso passò anche all’esterno delle stesse.  

In Italia le pubbliche luminarie utilizzate durante le feste, diventarono d’uso comune a partire dal secolo XV in poi, allorquando i nobili del luogo ostentavano le loro ricchezze mettendo in atto vere e proprie gare, con lo scopo di competere e dimostrare gli uni agli altri di superarsi per sfarzo e lusso. Nella circostanza organizzavano per il popolo: giostre, tornei, e per l’appunto l’uso di luminarie con lumi e lanterne d’ogni foggia e grandezza, addobbando a festa le strade cittadine.  

La chiesa dal canto suo, in occasione delle solenni cerimonie, celebrava i sacri riti con la massima “pompa” sempre in modo solenne e fastoso, e al termine delle celebrazioni liturgiche i cittadini uscivano dalle chiese felici e gioiosi e continuavano con spensieratezza i festeggiamenti, riversandosi per le piazze e per le strade cittadine, accompagnati dai suoni delle bande musicali, dai canti popolari, e dalle esibizioni di saltimbanchi e giocolieri di strada,  il tutto contornato in una splendida cornice addobbata da sfarzose luminarie.  

Chiaramente i numerosi lumi, le torce con tele catramate, le lanterne e lampioni dalle differenti grandezze erano rigorosamente alimentati con olio lampante o grasso animale. 

Per rendere più ricchi gli addobbi della festa, venivano costruite impalcature con pali in legno ed archi, le “parature”, a cui erano appesi bicchieri in vetro contenenti l’olio con lo stoppino, che venivano accesi ad uno ad uno. 

Le luminarie, oggi come allora, sono il simbolo identificativo (il clichè) dello straordinario Meridione d’Italia.  

Ancora oggi, le numerose ditte specializzate nell’arte delle luminarie, con maestria, riproducono artigianalmente come allora, disegni legati a motivi religiosi, con tipici elementi decorativi, e con i numerosissimi punti luce dai variopinti colori, che adornano le strade, le facciate delle chiese e dei palazzi, e inevitabilmente tutto si trasforma in una atmosfera magica e spensierata. 
Alcuni antichi scrittori del passato nei loro scritti raccontavano di grandi feste con grandi luminarie, “la festa dei lumi”, nella quale poter solennizzare una festa religiosa o pagana. 

Altri invece scrivevano: “… le grandi luminarie, come falò di lumi, arricchiti da lanternoni che diventano arte del disegno, con quei lumi che nascosti in fogli colorati adornano finestre e facciate di edifici in occasione di pubbliche solennità…  …la festa di lumi nella quale si adoperano lanterne e lampioni accesi notte tempo in occasione di pubblica allegrezza o per solennizzare qualche festa religiosa”. 

A reminiscenza delle grandi feste sacre e profane, le luminarie, erano chiamate anche “la festa notturna” ed erano rallegrate da moltissimi lumicini appesi in aria da un filo di ferro o rigorosamente attaccati ai pali di legno colorati a strisce, e adornati da svolazzanti bandierine multicolori.  

Dopo tanti secoli in cui è stato usato l’olio lampante, la cera (candele steariche) o il grasso animale, per accendere gli stoppini, agli inizi del ‘900, con le nuove scoperte tecnologiche, le allegre e variopinte luminarie cittadine, sono state alimentate con tante piccole bombole al “carburo” o “acetilene” il quale, in assenza dello stoppino, accendeva piccole fiammelle dalla lucentezza abbagliante. 

La reazione del carburo di calcio con l’acqua che genera l’acetilene fu scoperta nel 1862 da Friedrich Wöhler. La lampada ad acetilene è composta da due contenitori sovrapposti, in quello inferiore è contenuto il , in quello superiore l’acqua. L’acqua, attraverso un foro (regolato da una vite), precipita a gocce sul carburo innescando la reazione chimica che genera l’acetilene. Quest’ultimo attraverso un condotto che attraversava il contenitore dell’acqua, indirizzava il gas verso l’alto, alimentando le fiammelle presenti sul palo delle luminarie.  

Per far funzionare l’illuminazione con l’acetilene, l’acqua il più delle volte veniva fornita dalle famiglie delle vicine abitazioni, alle quali erano stati montati i pali in legno che reggevano le luminarie. Una partecipazione alla festa che inorgogliva le persone chiamate a contribuire alla riuscita della festa stessa. La grande scoperta di fine ‘800 stava rivoluzionando l’intero sistema dell’illuminazione globale. 

In seguito, l’avvento della corrente elettrica e l’uso delle lampadine ad incandescenza, hanno reso più facile l’allestimento delle luminarie pubbliche. 

Oggi, tuttavia, al centro del nuovo modo di pensare le luminarie, c’è l’idea di eco sostenibilità, e alla scelta di usare il legno per costruire le strutture, si è affiancato l’uso della lampada di ultima generazione, quella a led, lampade che con l’utilizzo dei computer hanno cambiato completamente le antiche luminarie. E’ doveroso ricordare che l’utilizzo dei led ha abbattuto di circa il 90% il consumo di energia.  

Inoltre grazie all’utilizzo dell’informatica e dei programmi in 3D, con l’ingegno di bravi e fantasiosi designer italiani, è stato possibile realizzare progetti grafici di alta qualità artistica.  

Quando è tutto pronto, nel momento fatidico dell’accensione delle luminarie, tutti con gli occhi all’insù, le migliaia di luci a led si accendono a tempo di musica in uno spettacolo di luci, unico nel suo genere. La tecnologia e l’arte nella produzione di luminarie, incontrano sempre di più il grande successo manifestato dai numerosi stranieri presenti in Italia e dai tanti committenti di mezzo mondo che a tutti i costi vogliono godere nelle loro feste delle luminarie made in Italy. 

Per concludere questa bella storia del nostro Meridione d’Italia, ricca e viva da sempre di tradizione, folklore, arte e cultura, vorrei ricordare che in questo anno di celebrazione dell’anno “Giubilare Oronziano”, indetto da Papa Francesco, lo scorso 25 agosto, in occasione della solenne festa del Santo Patrono di Turi, Sant’Oronzo Vescovo e primo martire di Lecce,  il cardinale Angelo Amato, pugliese doc, Prefetto della Congregazione dei Santi, presente dall’alto della illuminatissima “cassarmonica” allestita in piazza Silvio Orlandi, prima di iniziare la sua omelia, ammirando estasiato il corso XX settembre di Turi, addobbato dalle spettacolari luminarie, al numeroso pubblico presente ha esclamato: “…oggi  a Turi vedendo queste straordinarie luminarie mi sembra di stare nel paradiso in terra”.

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