Creativity, preciousness, timelessness: Bulgari jewelry has it all (Photo courtesy of Bulgari)

Bulgari‘s high jewelry collections are magnificent pieces of cultural significance. For 137 years, the Rome-based luxury house as the master of colored gemstones, diamonds, and details has created an instantly recognizable aesthetic that brought sparkle to la dolce vita, Hollywood celebrities, and US First Ladies. The iconic brand opened its first shop on Via Sistina in Rome in 1884 and today continues to transcend the ephemeral with stunning, audacious designs for women with strong personalities. It crafts bold, timeless, yet masterfully modern pieces, meaning that style is eternal.

I meet Lucia Silvestri, Bulgari’s longtime creative director, in Rome. She was 18 when the Bulgari brothers perceived her talent. They immediately allowed her to travel the world searching for splendid, rare gemstones. She thus started a journey that led her in 2013 to be the head of creation for the House.

Lucia Silvestri wearing Bulgari (Photo courtesy of Bulgari)

“Bulgari maintains a high level of creative innovation without ever losing its roots and DNA, especially in today’s world where competition is fierce,” says Ms. Silvestri inside Bulgari’s headquarters on the Lungotevere Marzio. The wide-open vista extends across and up the Tiber River, past the Castel Sant’Angelo and the St. Peter’s dome in the Vatican.

Ms. Silvestri, how did your love affair with jewelry begin?

I have been fascinated by jewels since childhood, but I never thought I would end up working in this field. I only knew this would be my path the first time I saw gemstones in Mr. Bulgari’s office. I felt their energy right away. It was a lucky coincidence, or maybe it was written in the stars! 

What kind of child were you? Is that little girl still alive in you?

Part of that girl is still within me- I never let her die. She relives in the pure instinct of joy and emotion that I feel every time I am in front of gemstones, true gifts of nature.

You started working at Bulgari in the gemological department at 18. You were so mesmerized by the gemstones’ colors, variety, and energy that you decided to leave your university studies in biology. Do you still feel their vibrations? 

Absolutely! In the years at Bulgari, I have seen the most exquisite gemstones in the world. Each of them is a gift of nature emanating unique energy. For me, they are authentic sources of joy, inspiration, and beauty. 

Each precious stone expresses a fascinating and mysterious story. Every type speaks with symbolism – it has mythological and even metaphysical meanings. Should we choose a piece of gemstone jewelry according to ancient symbols?

The elegance of Bulgari’s designs is known all over the world (Photo courtesy of Bulgari)

Although we tend to attribute specific meanings to certain precious stones, in my opinion, we should select a gemstone jewel depending on the emotions it arouses in those who see or wear it. For me, jewels are not talismans. They have the power to make me feel good.

Let’s take as an example a ruby ring. Originally from India, rubies symbolize burning passion, love, and courage. They were sacred to the ancient Indian culture. Ruby’s inner glow hints that perhaps it contains an inner magical fire. Is a ruby jewel still a perfect gift to express ardent love?

No doubt, rubies still embody those meanings but considering their current scarcity and rarity, other gemstones -not only the red ones- have taken their place to symbolize love, passion, courage, power, and determination.

Where do you find your design inspiration?

When I create fine jewelry, my primary source of inspiration are gems, and the city of Rome, which is Bulgari’s first muse.

Why does the Eternal City remain so inspirational for Bulgari?

Without Rome, you cannot explain Bulgari, which comes out of Roman art and architecture. Rome is an incredible city full of wonders; it exudes beauty and offers a lot, given its millennial history. It has lived through many different periods and has undergone many artistic influences. There is always something to discover. I keep finding inspiration in every corner of this magical city that still leaves me speechless. After years, I can’t get enough. 

Beauty is timeless, and our jewels inspired by the beauty of Rome are unique works of art centered on exceptional precious stones, experienced craftsmanship, and creativity.  

Women from Ancient Rome wore snake-motif jewelry. Snakes were positive symbols associated with rebirth, healing, and ancestors in the classical world. Bulgari has been similarly using the Serpenti (snake) motif in bracelets and numerous other ways in its creations since the 1940s when Constantino and Mario Bulgari created the first spiraling Serpenti watch and bracelet. The Serpenti is an instantly recognizable Bulgari signature, one that’s continually refreshed with new design twists, ensuring it appeals to modern jewelry lovers and classic collectors alike. What does it represent for you?

Sketch for a beautiful Bulgari necklace from the high jewelry collection Magnifica (Photo courtesy of Bulgari)

Serpenti is Bulgari’s most legendary icon, a symbol of power, charm, and seduction but also – and above all – it represents endless reinvention. From the 1940s onwards, our Serpenti jewelry has continually changed its skin, updating and adapting to the surrounding environment and the continuous evolution of society without ever losing its essence! Serpenti is a transformative symbol that embodies the concept of metamorphosis.

You craft the classics of tomorrow. At what point do you realize you are creating a timeless piece?

When I find the perfect harmony between gems, design, and craftsmanship. In other words, when my team and I recognize something iconic in the design. Any Bulgari jewel represents the brand in all respects, ranging from creativity to recognizability.

How do you work on colors and shapes? What comes first? And at what point does the choice of precious metals fit into the creative process?

A: It depends on what I’m creating. When it comes to fine jewelry, the inspiration always starts from the gems’ shape and color. The design follows. On the other hand, if I work with diamonds, the starting point is the design, and the cut comes later.  

Elisabeth Taylor loved Bulgari. Richard Burton once said that during the nine months she spent in Rome filming Cleopatra, Elisabeth learned a single word of Italian: “Bulgari.” Also, Sophia Loren and Gina Lollobrigida had a penchant for the iconic Roman House, as did Sharon Stone and Catherine Zeta-Jones and today actresses and supermodels such as Bella Hadid. How does it feel when a celebrity steps out on the red carpet wearing a Bulgari piece?

It is a point of pride for us to see actresses and celebrities wearing our jewelry, and it represents a common thread with history as Bulgari has always been the jeweler of the Divas! And this fil rouge that continues thrills and makes both me and the Maison proud.

Who is, in general, the Bulgari woman of today? What kind of woman do you have in mind when you create?

A woman who is not afraid to dare. I would say a woman with a strong personality and at the same time elegant, sensual, and feminine!

What are your tips to style high-jewelry? How to pair a Bulgari glamor necklace or earrings with a dress?

It’s a very personal choice. The primary thing is to feel at ease. However, when I want to accentuate the beauty of a jewel, I wear solid color outfits, never clothes with any pattern. Contrary to popular belief, the neckline does emphasize a piece of jewelry better than a solid color.

Hollywood stars, US first ladies, princesses, and even rebellious countesses were huge devotees of Bulgari. I am thinking about Dorothy di Frasso, an American heiress in Rome in the 1920s and 1930s, the lady who taught her partner Gary Cooper how to dress, making him the most elegant man in Hollywood. Cooper and she were habitues of the Bulgari boutique. In 1939 they bought the most expensive diamond necklace in the entire collection. The Bulgari historical piece that enchants you most of all?

Sketch and precious stones for a piece from the Magnifica Collection (Photo courtesy of Bulgari)

Elizabeth Taylor’s famous sautoir with, in my opinion, the most beautiful sapphire in the world. Fortunately, that long necklace is now part of our private collection!

How important are sustainable practices to Bulgari?

They are fundamental. Consumers’ purchasing choice is now more than ever guided by ethical, social, and environmental criteria. From mining to the production process, Bulgari ensures that the entire supply chain uses precious materials of responsible origin, with the utmost consideration for ethics and the environment. We proudly state 100% of our artisanal production is made with gold from fully traceable and certified sources. We reached the milestone at the end of 2021 thanks to a continuous improvement process across the House’s entire value chain and the renewal of the prestigious Chain-of-Custody certification issued by the Responsible Jewelry Council (RJC) that counts Bulgari among its members.

Bulgari has created unforgettable brooches that marked the history of jewelry, especially those with floral motifs. Are brooches objects to be reevaluated in contemporary jewelry making?

Yes! In our high jewelry collections, we always include some. In recent years, the attention towards that accessory has constantly been growing. Also, some brooches today are marketed specifically to men, and they’re different from the dainty, ladylike pins of the past.

The history of Bulgari is a treasure trove of anecdotes. They say that in the ’50s, the Shah of Persia Reza Pahlavi would give the young Soraya Esfandiary a Bulgari jewel every day, especially when she spent two months in bed seriously ill with typhoid just before their wedding. He would place a precious ornament on her pillow every morning. Furthermore, a decade earlier, during WWII, the SS kidnapped an Italian count, Vittorio Cini de Monselice, then released for Bulgari jewelry. But what is the secret formula of Bulgari’s artistic longevity and your longtime tenure as creative director?

The secret stands in innovating the brand without ever distorting it. We keep alive the link to our history and origins, and above all, we work with passion. Every time is exciting! 

Le collezioni di alta gioielleria di Bulgari sono magnifici pezzi di importanza culturale. Per 137 anni, la casa di lusso con sede a Roma, maestra di gemme colorate, diamanti e dettagli ha creato un’estetica immediatamente riconoscibile che ha portato lo splendore della dolce vita, alle celebrità di Hollywood e alle First Ladies degli Stati Uniti. Il marchio iconico ha aperto il suo primo negozio in Via Sistina a Roma nel 1884 e oggi continua a trascendere l’effimero con disegni sorprendenti e arditi per donne dalla forte personalità. Crea pezzi audaci, senza tempo, ma magistralmente moderni, il che significa che lo stile è eterno.
Incontro Lucia Silvestri, direttore creativo di lunga data di Bulgari, a Roma. Aveva 18 anni quando i fratelli Bulgari colsero il suo talento. Le permisero subito di girare il mondo alla ricerca di splendide e rare pietre preziose. Ha iniziato così un percorso che l’ha portata nel 2013 ad essere la responsabile della creazione della Maison.
“Bulgari mantiene un alto livello di innovazione creativa senza mai perdere le sue radici e il suo DNA, soprattutto nel mondo di oggi dove la concorrenza è feroce”, dice Silvestri all’interno della sede di Bulgari sul Lungotevere Marzio. L’ampia vista si estende su tutto il fiume Tevere, oltre Castel Sant’Angelo e la cupola di San Pietro in Vaticano.
Lucia Silvestri, come è iniziata la sua storia d’amore con i gioielli?
Sono stata affascinata dai gioielli fin dall’infanzia, ma non ho mai pensato che sarei finita a lavorare in questo campo. Ho capito che questa sarebbe stata la mia strada solo la prima volta che ho visto le pietre preziose nell’ufficio del signor Bulgari. Ho sentito subito la loro energia. È stata una coincidenza fortunata, o forse era scritto nelle stelle!
Che tipo di bambina era? E quella bambina vive ancora in lei?
Una parte di quella bambina è ancora dentro di me: non l’ho mai lasciata morire. Rivive nel puro istinto di gioia e di emozione che provo ogni volta che mi trovo davanti alle pietre preziose, veri doni della natura.
Ha iniziato a lavorare da Bulgari nel reparto gemmologico a 18 anni. Era talmente ipnotizzata dai colori, dalla varietà e dall’energia delle pietre preziose che ha deciso di lasciare gli studi universitari in biologia. Sente ancora le loro vibrazioni?
Assolutamente sì! Negli anni trascorsi da Bulgari, ho visto le gemme più belle del mondo. Ognuna di esse è un dono della natura che emana un’energia unica. Per me, sono autentiche fonti di gioia, ispirazione e bellezza.
Ogni pietra preziosa esprime una storia affascinante e misteriosa. Ogni gemma dialoga con il simbolismo: ha significati mitologici e persino metafisici. Dovremmo scegliere un pezzo di gioielleria realizzata con pietre preziose secondo i simboli antichi?
Anche se tendiamo ad attribuire significati specifici a certe pietre preziose, secondo me, dovremmo scegliere un gioiello in pietra preziosa a seconda delle emozioni che suscita in chi lo vede o lo indossa. Per me, i gioielli non sono talismani. Hanno il potere di farmi sentire bene.
Prendiamo come esempio un anello di rubino. Originari dell’India, i rubini simboleggiano la passione ardente, l’amore e il coraggio. Erano sacri per l’antica cultura indiana. Il bagliore interno del rubino suggerisce che forse contiene un fuoco magico. Un gioiello di rubino è ancora un regalo perfetto per esprimere un amore ardente?
Senza dubbio, i rubini incarnano ancora quei significati, ma considerando la loro attuale scarsità e rarità, altre pietre preziose – non solo quelle rosse – hanno preso il loro posto per simboleggiare l’amore, la passione, il coraggio, il potere e la determinazione.
Dove trova l’ispirazione per il suo design?
Quando creo gioielli, la mia principale fonte di ispirazione sono le gemme e la città di Roma, che è la prima musa di Bulgari.
Perché la Città Eterna rimane una fonte di ispirazione per Bulgari?
Senza Roma, non si può spiegare Bulgari, che nasce dall’arte e dall’architettura romana. Roma è una città incredibile e piena di meraviglie; trasuda bellezza e offre molto, data la sua storia millenaria. Ha vissuto molte epoche diverse e ha subito molte influenze artistiche. C’è sempre qualcosa da scoprire. Continuo a trovare ispirazione in ogni angolo di questa magica città che mi lascia ancora senza parole. Dopo anni, non ne ho mai abbastanza.
La bellezza è senza tempo, e i nostri gioielli ispirati alla bellezza di Roma sono opere d’arte uniche incentrate su eccezionali pietre preziose, esperienza artigianale e creatività.
Le donne dell’Antica Roma indossavano gioielli con motivi a serpente. I serpenti erano simboli positivi associati alla rinascita, alla guarigione e agli antenati nel mondo classico. Bulgari ha utilizzato in modo simile il motivo del serpente nei bracciali e in numerosi altri modi nelle sue creazioni fin dagli anni ’40, quando Constantino e Mario Bulgari crearono il primo orologio e bracciale con spirale Serpenti. Il Serpenti è una firma Bulgari immediatamente riconoscibile, che viene continuamente rinnovata con nuove sfumature di design, assicurando che piaccia sia agli amanti dei gioielli moderni che ai collezionisti classici. Cosa rappresenta per lei?
Il Serpenti è l’icona più leggendaria di Bulgari, un simbolo di potere, fascino e seduzione ma anche, e soprattutto, di reinvenzione continua. Dagli anni ’40 in poi, i nostri gioielli Serpenti hanno cambiato continuamente pelle, aggiornandosi e adattandosi all’ambiente circostante e alla continua evoluzione della società senza mai perdere la loro essenza! Serpenti è un simbolo trasformativo che incarna il concetto di metamorfosi.
Lei crea i classici di domani. Quando si rende conto che sta creando un pezzo senza tempo?
Quando trovo la perfetta armonia tra gemme, design e artigianato. In altre parole, quando io e il mio team riconosciamo qualcosa di iconico nel design. Ogni gioiello Bulgari rappresenta il marchio sotto tutti gli aspetti, dalla creatività alla riconoscibilità.
Come lavora sui colori e sulle forme? Cosa viene prima? E a che punto si inserisce la scelta dei metalli preziosi nel processo creativo?
Dipende da quello che sto creando. Quando si tratta di alta gioielleria, l’ispirazione parte sempre dalla forma e dal colore delle gemme. Il design segue. D’altra parte, se lavoro con i diamanti, il punto di partenza è il design, e il taglio viene dopo.
Elisabeth Taylor amava Bulgari. Richard Burton una volta disse che durante i nove mesi trascorsi a Roma per le riprese di Cleopatra, Elisabeth imparò una sola parola di italiano: “Bulgari”. Anche Sophia Loren e Gina Lollobrigida avevano un debole per l’iconica Maison romana, così come Sharon Stone e Catherine Zeta-Jones e oggi attrici e top model come Bella Hadid. Come ci si sente quando una celebrità calca il red carpet indossando un pezzo Bulgari?
Per noi è un punto d’orgoglio vedere attrici e celebrità indossare i nostri gioielli, e rappresenta un filo conduttore con la nostra storia perché Bulgari è sempre stato il gioielliere delle dive! E questo fil rouge che continua, emoziona e rende orgogliosi sia me che la Maison.
Chi è, in generale, la donna Bulgari di oggi? Che tipo di donna ha in mente quando crea?
Una donna che non ha paura di osare. Direi una donna con una forte personalità e allo stesso tempo elegante, sensuale e femminile!
Quali sono i suoi consigli per lo stile di alta gioielleria? Come abbinare una collana o degli orecchini glamour Bulgari a un abito?
È una scelta molto personale. La cosa principale è sentirsi a proprio agio. Tuttavia, quando voglio accentuare la bellezza di un gioiello, indosso abiti a tinta unita, mai vestiti con qualche motivo. Contrariamente alla credenza popolare, la scollatura enfatizza un gioiello meglio di una tinta unita.
Le star di Hollywood, le first lady americane, le principesse e persino le contesse ribelli erano grandi devote di Bulgari. Penso a Dorothy di Frasso, ereditiera americana a Roma negli anni ’20 e ’30, la signora che insegnò al suo compagno Gary Cooper come vestirsi, rendendolo l’uomo più elegante di Hollywood. Lei e Cooper erano habitué della boutique Bulgari. Nel 1939 acquistarono la collana di diamanti più costosa dell’intera collezione. Il pezzo storico di Bulgari che la incanta di più?
Il famoso sautoir di Elizabeth Taylor con quello che, secondo me, è lo zaffiro più bello del mondo. Fortunatamente, quella lunga collana fa ora parte della nostra collezione privata!
Quanto sono importanti le pratiche sostenibili per Bulgari?
Sono fondamentali. Le scelte di acquisto dei consumatori sono oggi più che mai guidate da criteri etici, sociali e ambientali. Dall’estrazione al processo di produzione, Bulgari garantisce che l’intera catena di approvvigionamento utilizzi materiali preziosi di origine responsabile, con la massima considerazione per l’etica e l’ambiente. Siamo orgogliosi di affermare che il 100% della nostra produzione artigianale è realizzata con oro proveniente da fonti completamente tracciabili e certificate. Abbiamo raggiunto il traguardo alla fine del 2021 grazie a un processo di miglioramento continuo in tutta la catena del valore della Maison e al rinnovo della prestigiosa certificazione Chain-of-Custody rilasciata dal Responsible Jewelry Council (RJC) che annovera Bulgari tra i suoi membri.
Bulgari ha creato spille indimenticabili che hanno segnato la storia della gioielleria, soprattutto quelle con motivi floreali. Le spille sono oggetti da rivalutare nella gioielleria contemporanea?
Sì, nelle nostre collezioni di alta gioielleria ne includiamo sempre qualcuna. Negli ultimi anni, l’attenzione verso questo accessorio è in costante crescita. Inoltre, alcune spille oggi sono commercializzate specificamente per gli uomini, e sono diverse dalle spille delicate e femminili del passato.
La storia di Bulgari è un tesoro di aneddoti. Si dice che negli anni ’50 lo scià di Persia Reza Pahlavi regalasse alla giovane Soraya Esfandiary un gioiello Bulgari ogni giorno, soprattutto quando lei passò due mesi a letto gravemente malata di tifo poco prima del loro matrimonio. Ogni mattina metteva un prezioso ornamento sul suo cuscino. Inoltre, un decennio prima, durante la seconda guerra mondiale, le SS rapirono un conte italiano, Vittorio Cini de Monselice, poi rilasciato per i gioielli Bulgari. Ma qual è la formula segreta della longevità artistica di Bulgari e della sua lunga permanenza da direttore creativo?
Il segreto sta nell’innovare il marchio senza mai snaturarlo. Manteniamo vivo il legame con la nostra storia e le nostre origini e, soprattutto, lavoriamo con passione. Ogni volta è emozionante!

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