Following an old melody: music at the times of Ancient Rome

Music in ancient Rome was initially used for military purposes, then it became popular entertainment

As usual, Cicero is illuminating: “a life without music is like a body without its soul.”  There’s an undeniable truth in his words the people of his motherland, glorious Rome, always kept in mind. Indeed, the Romans loved music and if they didn’t give to it the same ethical and didactic value the Greeks did, they certainly recognized to it immense virtues. Sources tell us Romans’ lives were filled with music, just as ours are today: they had music during weddings and funerals, parties and holy rituals, theatre representations and even during battle.  

Yet, music is ethereal and, without standardized ways to write it, the melodies of Rome went, like the buzz of her streets and the heady scents of her matrons. But Rome left us literature, visual and performing art, technology, she left us the very blueprint of how our society works: in each and every one of these aspects Roman music survived.

Memories of its role and presence filled Latin verse, prose and theatre; its soulful nature was the matter of philosophy; the instruments used to perform it, clever - albeit not always original to the Romans - vestiges of human inventiveness. 

Each instrument, it seems clear, had a specific role and duty. For example trumpets and horns were used largely during battle

Of course, the people of Rome didn’t discover music, nor were they the first to make of it an important part of their existence. From the Greeks, they inherited musical system and melodic elements, but refrained from embracing the typically Hellenic idea of music as a means of moral and ethical education. In the end, Athens was mother to philosophers, but Rome -a bit like Sparta had been - was mother to soldiers and military leaders: music was martial, it was used to encourage fighters during battle and to solemnly accompany parades, military ceremonies, the return of victorious warlords. But music was powerful as it was godly, so its flow pinned to memory propitiatory rituals and religious functions.

Flavius Vegetius, Latin writer of the 4th century, tells us that “every legion has someone playing the trumpet, the horn and the buccina

But soon, the Romans discovered how versatile music could be. In the 1st century BC, it became part of theatrical representations such as the pantomime, where protagonist were common men and women and their daily lives. Historical and mythological plays became also popular, and music was always part of them. Theatre, then, is where music, so to speak, turned into a popular affair in Rome. And theatre, in those 50 years before the birth of Christ, was fairly important in the Eternal City: its first stable one was built by Pompey in 55 BC and not so long after, in 17 BC, Horace Carmen Saeculare was performed with music. 

When the horns call, it’s standard bearers who answer

In Rome, then, music soon lost that quintessentially spiritual and moral connotation it used to have in Greece, to be transformed into a faithful companion of people’s everyday life, which it describes and punctuates often. To meet the first solely musical representations, in the form of instrumental and vocal performances, we have to wait the late imperial period, when talented musicians and singers were coveted members of the Emperor’s court. 

Speaking about the historical face of Roman music may be interesting, but the question is: how did it sound like? We may not have recordings or scores, but certainly we do know how their instruments looked like and, thanks to the usual heady mix of archaeology, history and craftsmanship, we ended up reproducing them. Romans rocked wind instruments like the tibia, similar to the Greek aulos, and the tuba, an ancestor of our trumpets; they also had a cornu (or buccina), a curved metal instrument similar to the modern natural horn.

Wind instruments were also important for the martial role of music, as they were used in the castrum to organize its daily activities and, never to be forgotten, it was to their voices that battles would begin. Flavius Vegetius, Latin writer of the 4th century, tells us that “every legion has someone playing the trumpet, the horn and the buccina. The trumpet tells to soldiers it’s time to attack or retreat. When the horns call, it’s standard bearers who answer.

Again, trumpets resound when soldiers are called to some mission.” Each instrument, it seems clear, had a specific role and duty. Trumpets and horns were used largely during battle; the buccina called soldiers to gather, but was also an instrument of power, as it was used in presence of a general, or when leading a soldier to gallows, as a symbol of the authority that wanted his conviction. The buccina was also commonly used to stress the various moments of military life, like the beginning and the end of a guard’s shift, the beginning of a mission and the end of daily manual work in the castrum. Horns were used, as Flavius Vegetius told us, to give orders to standard bearers and signal when they had to begin and stop marching. 

Of course, Rome knew also string instrument such as the notorious cithara, made popular by the - false - image of Nero playing it while watching Rome burning, and the lyre. Percussions were also common with timpani and cymbals among the most used. 

Historical and literary texts of Roman times have been an essential source for our knowledge of music in those centuries, however, no example of Latin musical notation and composition has reached our times, excepted for a small fragment, but in Greek notation, of a comedy by Terence, Silicius’ epitaph and an Apollonian hymn composed in Delphi, thus of Greek origin, were a certain Limenius sang the power of Rome.  

Nothing remains of the music of those centuries, you may think, but it’s not entirely true: it’s because of Rome’s own love and appreciation for music that early Christians began using it in their own ceremonies and prayers, as witnessed by the Oxhyrhyncus Papyri of the 1st- 2nd century AD, where a prayer dedicated to the Holy Trinity was punctuated by the use of a xylophone. And since the Middle Ages, all the way through the Renaissance, the Baroque era, up to the times of Romanticism and even in the 20th century, sacred music has been representing one of the highest embodiments of western musical production: in way, we owe this to the Romans, too. 
 

Come al solito, Cicerone è illuminante: "Una vita senza musica è come un corpo senza l’anima". C'è una verità innegabile nelle sue parole che la gente della sua patria, la gloriosa Roma, ha sempre tenuto a mente. Infatti, i Romani amavano la musica e se non gli davano lo stesso valore etico e didattico dei Greci, certamente le riconoscevano immense virtù. Le fonti ci dicono che la vita dei Romani era piena di musica, proprio come la nostra oggi: avevano musica durante matrimoni e funerali, feste e rituali sacri, rappresentazioni teatrali e persino durante la battaglia.  

Poichè, la musica è eterea e, senza modi standardizzati di scriverla, le melodie di Roma si sono perse, come il brusio delle sue strade e gli inebrianti profumi delle sue matrone. Ma Roma ci ha lasciato letteratura, arte visiva e performativa, tecnologia, ci ha lasciato il modello stesso di come funziona la nostra società: in ognuno di questi aspetti la musica romana è sopravvissuta. I ricordi del suo ruolo e della sua presenza riempivano versi i latini, la prosa e il teatro; la sua natura profonda era materia della filosofia; gli strumenti utilizzati per eseguirla, intelligenti - anche se non sempre originali per i Romani - vestigia di inventiva umana.

Certo, il popolo di Roma non ha scoperto la musica, né sono stati i primi a farne una parte importante della loro esistenza. Dai Greci, hanno ereditato il sistema musicale e gli elementi melodici, ma si sono astenuti dall'abbracciare l'idea tipicamente ellenica della musica come mezzo di educazione morale ed etica. Alla fine, Atene era madre di filosofi, mentre Roma - un po’ come lo era Sparta - era madre di soldati e capi militari: la musica era marziale, era usata per incoraggiare i combattenti durante la battaglia e per accompagnare solennemente le parate, le cerimonie militari, il ritorno dei vittoriosi signori della guerra. Ma la musica era potente quanto era divina, quindi il suo flusso portava alla memoria riti propiziatori e funzioni religiose.  

Presto i Romani scoprirono quanto potesse essere versatile la musica. Nel I secolo a.C., divenne parte di rappresentazioni teatrali come la pantomima, in cui i protagonisti erano uomini e donne comuni e la loro vita quotidiana. Anche i drammi storici e mitologici divennero popolari, e la musica era sempre parte di essi. Il teatro, invece, è dove la musica, per così dire, si è trasformata in un affare popolare a Roma. E il teatro, in quei 50 anni prima della nascita di Cristo, era abbastanza importante nella Città Eterna: il suo primo stabile fu costruito da Pompeo nel 55 a.C. e non molto tempo dopo, nel 17 a.C., il Carmen Saeculare di Orazio fu eseguito con la musica.

A Roma, quindi, la musica ha presto perso quella connotazione essenzialmente spirituale e morale che aveva in Grecia, per essere trasformata in una fedele compagna della vita quotidiana delle persone, che spesso descrive e punteggia. Per incontrare le prime rappresentazioni esclusivamente musicali, sotto forma di esibizioni strumentali e vocali, dobbiamo aspettare il tardo periodo imperiale, quando musicisti e cantanti di talento erano agognati membri della corte dell'imperatore.  

Parlare del volto storico della musica romana può essere interessante, ma la domanda è: che suoni aveva? Possiamo non avere registrazioni o incisioni, ma certamente sappiamo come erano i loro strumenti e, grazie al solito inebriante mix di archeologia, storia e artigianato, abbiamo finito per riprodurli. I Romani suonavano strumenti a fiato come la tibia, simile agli aulos greci, e la tuba, un antenato delle nostre trombe; avevano anche un cornu (o buccina), uno strumento di metallo curvo simile al moderno corno naturale.

Gli strumenti a fiato erano anche importanti per il ruolo marziale della musica, poiché venivano usati nel castrum per organizzarne le attività quotidiane e, non si dimentichi, era ai loro suoni che avrebbero avuto inizio le battaglie. Flavius Vegetius, scrittore latino del IV secolo, ci dice che "ogni legione ha qualcuno che suona la tromba, il corno e la buccina. La tromba dice ai soldati che è tempo di attaccare o ritirarsi. Quando i corni chiamano, sono i portatori di stendardo che rispondono. Ancora, le trombe risuonano quando i soldati vengono chiamati in missione".

Ogni strumento, sembra chiaro, aveva un ruolo e un compito specifico. Trombe e corni erano ampiamente usati durante la battaglia; la buccina chiamava i soldati a radunarsi, ma era anche uno strumento di potere, visto che veniva usato in presenza di un generale, o quando conduceva un soldato alla forca, come simbolo dell'autorità che voleva la sua condanna. La buccina era anche comunemente usata per sottolineare i vari momenti della vita militare, come l'inizio e la fine del turno di guardia, l'inizio di una missione e la fine del lavoro manuale quotidiano nel castrum. Furono usati i corni, come ci ha detto Flavio Vegetius, per dare ordini ai portatori di stendardi e segnalare quando dovevano iniziare e smettere di marciare.  

Certo, Roma conosceva anche strumenti a corda come la famosa cithara, resa famosa dalla - falsa - immagine di Nerone che la suonava mentre guardava Roma bruciare, e la lira. Anche le percussioni erano comuni con timpani e cimbali tra i più usati.  

Testi storici e letterari dei tempi romani sono stati una fonte essenziale per la nostra conoscenza della musica in quei secoli, tuttavia, nessun esempio di notazione musicale e della composizione latina ha raggiunto i nostri tempi, fatta eccezione per un piccolo frammento, ma in notazione greca, di una commedia di Terenzio, l'epitaffio di Silicio e un inno apollinico composto a Delfi, quindi di origine greca, di un certo Limenius che cantava il potere di Roma.  

Nulla rimane della musica di quei secoli, si potrebbe pensare, ma non è del tutto vero: fu proprio per amore e apprezzamento della musica di Roma che i primi cristiani iniziarono a usarla nelle loro cerimonie e preghiere, come testimoniato dai Papiri Oxhyrhyncus del 1°-2 ° secolo d.C., dove una preghiera dedicata alla Santissima Trinità era punteggiata dall'uso di uno xilofono. E fin dal Medioevo, durante tutto il Rinascimento, l'era barocca, fino ai tempi del Romanticismo e anche nel 20° secolo, la musica sacra ha rappresentato una delle più alte incarnazioni della produzione musicale occidentale: in un certo senso, lo dobbiamo anche ai Romani.

Receive More Stories Like This In Your Inbox

SPONSORED

Recommended

“Bifrontal Inflatable Paintings": in Milan the new artworks by the most celebrated Italian artist Franco Mazzucchelli

What does painting mean today? This question inspired the new artworks by the most celebrated living Italian artist, Franco Mazzucchelli. The artist...

Palla al centro: a history of Italy’s love affair with soccer

Usually, in Italy, you’d sense electricity in the air before the soccer World Cup begins: the country’s passion for calcio is well known, and when it...

Nola’s towering festival of lilies

For a little town just off the A16 autostrada, east of Naples, Nola has some big claims to fame. Spartacus once conquered it, Hadrian tried and the...

Naso: the roots of Lady Gaga

Born Joanne Stefani Germanotta, Lady Gaga was raised in Manhattan, but her melodramatic excess and sense of the theatrical baroque might spring from...

Finding art and hospitality in Tuscany's ancient Spedali

Even though present-day hospitals all around the world are basically centers providing medical assistance and rehabilitation of the sick, the...

Weekly in Italian

Recent Issues