Italy on the silver screen: famous Italian movie locations

San Quirico d'Orcia, one of the most beautiful and charming medieval towns of the Orcia Valley located to the south of Siena

Many readers may have been already to the cinema to watch one of the most anticipated movies of this Summer, the modern take on classic comic and 1970s’ tv series Wonder Woman. Those a bit more familiar with the lands of Italy may have recognized a couple of pretty popular locations – Palinuro and Castel del Monte above all, backdrop to some of the film’s most spectacular scenes.  

Recognizing places you are familiar with when watching a movie, and even a simple TV add, is a somehow satisfying experience, or so I find every time I recognize my beloved Turin somewhere. Truth is there are plenty of cinema classics that have artfully used the beauties of Italy as the perfect canvas to paint enigmatic sketches of love affairs and treasons, coming of age experiences and supernatural events.  

The mind runs immediately to Fellini’s Rome in La Dolce Vita, or to the poetic yet sadness-imbued Tuscany of Benigni’s Life is Beautiful. Truth is, however, that American directors - just as Italians-  have always had a soft spot for Italy, too. Did you know, for instance, that parts of Star Wars Episodes I and II have been filmed in Italy? And that the Holy Land of Mel Gibson’s The Passion of the Christ is, in fact, 2019’s European city of culture Matera?   

San Quirico d'Orcia, one of the most beautiful and charming medieval towns of the Orcia Valley located to the south of Siena

San Quirico d’Orcia: Gladiator 

In spite of its many historical mistakes and that couple of soldiers wearing watches in the initial battle scenes,  Ridley Scott’s Gladiator remains one of my favorite movies: good plot, great soundtrack, Joaquin Phoenix dressed as an emperor… Of course, the movie is fictionally set in Rome, but most of it was not filmed on location. Scott’s crew did however spend two weeks in Italy to shoot two important scenes, those of Maximus’ return from war and of his death: if you are familiar with the movie, you probably remember them very well, as they are among the most charged in pathos of the whole film. Both see Crowe standing in a field, looking on to a beautifully  green hillside, traversed by a gently sloping dirt road lined with cypresses. We are in Tuscany, near Siena, in San Quirico d’Orcia.  

Apparently, locals started calling  all cypresses “gladiatori” after the movie made the location – and its trees – popular all over the world.  

Matera is a true diamond in the rough. This uniquely beautiful town has been enjoying a cultural and economic renaissance that brought it to be nominated Cultural Capital of Europe for the year 2019

Matera: The Passion of the Christ

Matera is a true diamond in the rough. Plagued by unemployment and neglect for decades, this uniquely beautiful town has been enjoying a cultural and economic renaissance that brought it to be nominated Cultural Capital of Europe for the year 2019. Cinema never quite forgot  it, though, even during its bleakest times: because of the peculiar architecture of its “sassi”, homes directly carved into the rock, Matera has always been a hot spot for movie makers: scenes from the already mentioned Wonder Woman have been set here, just as parts of 2006’s The Omen, 2016’s remake of Ben-Hur and Pasolini’s The Gospel According to Saint Matthew.  The most famous film set entirely Matera, however, is certainly Mel Gibson’s The Passion of the Christ, which won an Oscar for cinematography thanks to the town’s stunning views. Known as the “subterranean city” because of its developed network of caves and tunnels, Matera’s typical dwellings,  the “sassi”, have been inhabited for centuries before being abandoned in the 1950s due to health and safety concerns. In more recent years, however, people have been moving back into them, bringing life back into Matera’s own most recognizable landmarks. 

Palazzo Reale di Caserta

Royal Palace of Caserta:  Star Wars Episodes I and II 

The Royal Palace of Caserta has been a UNESCO World Heritage Site since 1997 and it is considered the largest royal dwelling in the world. Inspired by the beautiful and elegant Palace of Versailles, it is a perfect example of baroque architecture, surrounded by masterfully landscaped gardens. Although often at the center of controversies related to its maintenance and conservation, the Royal Palace remains as stunning as ever. Its magnificence  is certainly not a surprise, but its heavy featuring in the Star War saga may:  the “reggia” was used as Queen Amidala’s palace in Star Wars Attack of the Clones and The Phantom Menace, its iconic staircases probably one of the most  unforgettable features. Movie buffs may recognize some of its corridors and rooms also in Mission Impossible and Angel and Demons. 

To Italians, Portofino is synonym with glamour and glitz: located on the Ligurian coast of Levante, not far from Genoa, Portofino is known for its sea, the beautiful villas dominating it from the hills

Portofino: The Wolf of Wall Street 

To Italians, Portofino is synonym with glamour and glitz: located on the Ligurian coast of Levante, not far from Genoa, Portofino is known for its sea, the beautiful villas dominating it from the hills and, of course, its iconic “piazzetta”, its painting-like heart, framed by colorful houses and a crystal clear sea. Scorsese’s crew spent two weeks in Liguria while filming the Oscar winning The Wolf of Wall Street, where you can recognize areas of Portofino, Vernazza (in the Cinque Terre) and Genoa.  

Other movies set in Portofino?  Michelangelo Antonioni and Wim Wenders’ Beyond Clouds and, well, some episodes of The Bold and the Beautiful.  

Castello di Sammezzano

Castello di Sammezzano: The Tale of Tales

Set into the Tuscan countryside, Sammezzano Castle looks like a fairy palace, filled with arabesque decorations, stain glass windows and  A Thousand and one Nights’s atmosphere.  It comes as no surprise it has been  chosen as set for the  first English language movie by Italian director Matteo Garrone. The darkly creative The Tale of Tales, interpreted by international stars Salma Hayek and Vincent Cassel, was entirely filmed in Italy, and Sammezzano Castle was only one of the many historical locations to serve as a background to its action. Other famous and beautiful places featured in the movie are Castel del Monte in Apulia, Castello di Donnafugata in Sicily, the palace and gardens of Capodimonte in Naples. If you like gothic atmospheres and Italian architecture, this movie is definitely for you.  

A handful of hints, a pair of good eyes and a soft spot for Italy: that is really all you need to spot these spectacular Italian locations all over the international silver screen.

Molti lettori possono essere già andati al cinema a vedere uno dei film più attesi di questa estate: Wonder Woman, la versione moderna del fumetto classico e della serie televisiva degli anni ‘70. Coloro che hanno un po’ più di familiarità con le terre d’Italia possono aver riconosciuto un paio di luoghi piuttosto popolari - soprattutto Palinuro e Castel del Monte - sullo sfondo di alcune delle scene più spettacolari del film. 

Riconoscere i luoghi che si conoscono quando si guarda un film, o anche una semplice pubblicità in tv, è un’esperienza che dà soddisfazione, o così sento io ogni volta che da qualche parte riconosco la mia amata Torino. La verità è che ci sono molti classici cinematografici che hanno abilmente utilizzato le bellezze d’Italia come la tela perfetta per dipingere disegni enigmatici di storie d’amore e tradimenti, esperienze di crescita ed eventi soprannaturali. 

La mente corre immediatamente alla Roma di Fellini in La Dolce Vita, o alla poetica ma triste La vita è bella di Benigni. La verità però, è che i registi americani, proprio come gli italiani, hanno anche sempre avuto un debole per l’Italia. Lo sapevate, ad esempio, che parte degli episodi di Star Wars I e II sono stati girati in Italia? E che la Terra Santa in The Passion of the Christ di Mel Gibson è in realtà Matera, la città europea della cultura 2019? 

San Quirico d’Orcia: Gladiator

Nonostante i suoi molti errori storici e quella coppia di soldati che indossano orologi nelle prime scene della battaglia, Gladiator di Ridley Scott rimane uno dei miei film preferiti: buona trama, grande colonna sonora, Joaquin Phoenix vestito da imperatore... Naturalmente, il film è fittiziamente collocato a Roma, ma la maggior parte non è stata girata in loco. La troupe di Scott ha comunque trascorso due settimane in Italia per girare due importanti scene, quelle del ritorno di Massimo dalla guerra e quella della sua morte: se avete familiarità con il film, probabilmente le ricorderete benissimo, perché sono tra le scene più ricche di pathos di tutto il film. Entrambe vedono Crowe in piedi in un campo, che guarda una bella collina verde, attraversata da una tranquilla strada sterrata e fiancheggiata dai cipressi. Siamo in Toscana, vicino a Siena, a San Quirico d’Orcia. 

A quanto pare, la gente del luogo ha iniziato a chiamare tutti i cipressi “gladiatori” dopo che il film ha reso la località – e i suoi alberi - popolari in tutto il mondo. 

Matera: The Passion of the Christ

Matera è un vero diamante grezzo. Afflitta da disoccupazione e trascuratezza per decenni, questa bellissima città ha vissuto una rinascita culturale ed economica che l’hanno portata a essere nominata Capitale Culturale d’Europa per l’anno 2019. Il cinema non l’ha mai dimenticata neanche durante i suoi tempi più bui: a causa della peculiare architettura dei suoi “sassi”, case scavate direttamente nella roccia, Matera è da sempre un punto caldo per i filmmaker: scene del già citato Wonder Woman sono state ambientate qui, proprio come parte di The Omen del 2006, il remake del 2016 di Ben-Hur e del Vangelo secondo Matteo di Pasolini.  

Il film più famoso interamente girato a Matera, comunque, è certamente The Passion of the Christ di Mel Gibson, che ha vinto un Oscar per la cinematografia grazie alle viste mozzafiato della città. Conosciuta come la “città sotterranea” per la sua sviluppata rete di grotte e tunnel, le abitazioni tipiche di Matera, i “sassi”, sono state abitate per secoli prima di essere abbandonate negli anni ‘50 a causa di problemi di salute e sicurezza. Negli ultimi anni, tuttavia, la gente è tornata nei sassi, riportando la vita nei luoghi storici più riconoscibili di Matera. 

Palazzo Reale di Caserta: Episodi Star Wars I e II

Il Palazzo Reale di Caserta è patrimonio mondiale dell’UNESCO dal 1997 ed è considerato la più grande dimora reale del mondo. Ispirato all’elegante e bel palazzo di Versailles, è un perfetto esempio di architettura barocca, circondato da giardini maestosi. Anche se spesso al centro di controversie legate alla manutenzione e alla conservazione, il Palazzo Reale rimane sempre stupefacente. La sua magnificenza non è certamente una sorpresa, ma può esserlo la sua severa rappresentazione nella saga di Star War: la reggia è stata usata come palazzo della Regina Amidala in Star Wars Attack of the Clones e The Phantom Menace, le sue scale iconiche probabilmente sono una delle caratteristiche più indimenticabili. Gli appassionati di cinema potrebbero riconoscere alcuni corridoi e stanze anche in Mission Impossible e Angel and Demons

Portofino: The Wolf of Wall Street

Per gli italiani, Portofino è sinonimo di glamour e stravaganze: situata sulla costa ligure di Levante, non lontano da Genova, Portofino è conosciuta per il suo mare, le splendide ville che la dominano dalle colline e, naturalmente, per la sua iconica “piazzetta”, il suo cuore che sembra un quadro, incorniciato da case colorate e da un mare cristallino. La troupe di Scorsese ha trascorso due settimane in Liguria durante la ripresa de The Wolf of Wall Street, vincitore di Oscar, dove si possono riconoscere aree di Portofino, Vernazza (nelle Cinque Terre) e Genova. 

Altri film a Portofino? Al di là delle nuvole di Michelangelo Antonioni e Wim Wenders e, beh, alcuni episodi di The Bold and the Beautiful

Castello di Sammezzano: The Tale of Tales

Situato nella campagna toscana, il Castello di Sammezzano assomiglia a un palazzo fiabesco, pieno di decorazioni arabesche, vetrate decorate e un’atmosfera da Mille e una notte. Non sorprende che sia stato scelto per il primo film in lingua inglese del regista italiano Matteo Garrone. La cupa creazione de Il Racconto dei racconti - The Tale of Tales, interpretato dalle star internazionali Salma Hayek e Vincent Cassel, è stato interamente girato in Italia e il Castello di Sammezzano è solo una delle tante località storiche che servono da sfondo per la sua azione. Altri famosi e suggestivi luoghi ritratti nel film sono Castel del Monte in Puglia, il Castello di Donnafugata in Sicilia, il palazzo e i giardini di Capodimonte a Napoli. Se vi piacciono le atmosfere gotiche e l’architettura italiana, questo film è sicuramente per voi. 

Una manciata di suggerimenti, un paio di occhi attenti e avere un debole per l’Italia: è tutto quello che serve per individuare queste spettacolari località italiane sul grande schermo internazionale.

 

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