Grilling Italian Style: Spiedini alla Siciliana

Sicilian Meatball Skewers

As spring turns to summer and the days grow longer, life starts to move outdoors to take advantage of the glorious summer season.  We here in America love grilling outdoors and for many of us that love for grilling originated with our Italian ancestors, who just like us here in America spent long evenings cooking al fresco over a simple fire.   
 
Spiedini are Italy’s version of a kebab. On warm days, you can smell the aroma of fresh meat and fish being grilled everywhere in the Italian countryside. They are usually made with simple ingredients, sometimes combining both meat and vegetables, neatly tucked onto a single skewer.  The meat is typically not fussy, perhaps drizzled at the end with the juice of a fresh lemon or the bite of extra virgin olive oil, allowing for the pure flavors of the meat to shine through. Regional influences abound – whether juicy swordfish pulled from the sea in Sicily or succulent beef from the prized cattle in Tuscany.  
 
The spiedini in this recipe are influenced by my days in Sicily and the flavors of the island – a bit of lemon, pine nuts and mint are added to the meat, then formed into little meatballs. Be sure your meat is not too wet so it does not fall from the skewer. Add additional breadcrumbs or cheese if so. 
 
The meatballs are then threaded onto skewers interspersed with lemon leaves and lemon slices.  The spiedini are then simply grilled and drizzled with a bit of lemon and olive oil at the end.  If you do not have a source for lemon leaves, dried bay leaves are an easy substitute.  Be sure to toss the lemon leaves – they are there to offer a hint of lemony essence but not edible.  
 
Here I have paired them with a simple potato and tomato salad that I ate on the sunny island of Pantelleria and is a regular part of my kitchen repertoire today.  Potatoes are first boiled, and then tossed with fresh tomatoes, olives, capers and onion.  This delightful combination is finished with a simple vinaigrette and and a sprinkle of fresh oregano. 
 
Let the grilling begin – buona primavera! 
Michele
 
Spiedini alla Siciliana (Sicilian Meatball Skewers)
Ingredients:
• Wooden or metal skewers
• 1 pound ground chuck
• ½ cup fresh breadcrumbs
• 1 egg, lightly beaten
• ½ cup grated Parmesan 
• 2 cloves garlic, chopped
• 2 tablespoons pine nuts
• About 1 tablespoon chopped fresh parsley
• About 1 tablespoon chopped fresh mint
• Grated rind from 1 lemon
• ½ teaspoon salt
• Freshly ground black pepper
• Fresh lemon or bay leaves
• 4 large lemons, sliced crosswise into ¼ inch slices
• Extra virgin olive oil
• Extra lemons for finishing
 
Directions:
1. Soak any wooden skewers in a bowl of cold water for a minimum of 30 minutes.
 
2. In a large bowl, mix together the ground chuck, breadcrumbs, egg, Parmesan, garlic, pine nuts, parsley, mint, lemon rind and salt. Mix together with hands until incorporated. Add in pepper to taste.  (Suggestion: Make a little test meatball and fry in a small skillet over medium heat.  Taste and adjust seasonings.) Remember that you want the mixture to be fairly dry so they hold together on the skewers. Add more breadcrumbs or cheese if too wet.) 
 
3. Form the meat into little meatballs about the size of golf balls.  On a wooden skewer, alternate the meatballs with a lemon or bay leaf and a slice of lemon.   
 
4. Prepare grill.  Place each skewer on the grill and grill until the meatballs are cooked through.  Remove to a serving platter.  Drizzle with a bit of extra virgin olive oil and lemon juice. Serve with plenty of extra lemons. 
Insalata Pantesca
Insalata Pantesca
Ingredients:
• 5 medium red potatoes
• 6 medium tomatoes, quartered
• 1 small red onion
• Green or black olives, about 1/2 cup
• A few tablespoons capers
For the dressing: 
• Extra virgin olive oil
• Red wine vinegar
• Salt
• Freshly ground black pepper
• Fresh oregano
 
Directions:
1. Bring a pot of salted water to a boil.  Halve and quarter the potatoes.  Add to pot and cook until tender. Drain and allow to cool.  Transfer the potatoes to a dish large enough to hold the salad. 
 
2. Add the tomatoes to the bowl.
 
3. Peel the onion. Quarter the onion then slice each quarter into thin slices. Add to the bowl along with a few handfuls of olives and capers.  Use as much as suits your taste.   
 
4. Drizzle the salad with about 1/3 cup olive oil and about 2 tablespoons red wine vinegar.  Stir to combine. Season with salt, pepper and fresh oregano leaves. Taste and adjust seasonings.
 
Joe and Michele Becci are a brother and sister team who love all things Italian. Together, from opposite coasts, they co-author the blog OurItalianTable.com.
 
Mentre la primavera volge all’estate ed i giorni si allungano, la vita comincia a spostarsi all’aperto per approfittare della magnifica stagione estiva. Noi qui in America amiamo grigliare all’aperto e per molti di noi questo amore per la griglia ha avuto origine dai nostri antenati italiani che proprio come noi, qui in America passavano le serate a cucinare al fresco su un semplice fuoco. 
 
Gli spiedini sono la versione italiana del kebab. Nei giorni caldi, si può sentire l'aroma di carne fresca e pesce grigliati dappertutto nella campagna italiana. Sono cucinati abitualmente con semplici ingredienti, talvolta combinando carne e vegetali, infilati ordinatamente su uno spiedino. La carne è tipicamente non condita, al massimo spruzzata alla fine col succo di un limone fresco o un goccio di olio di oliva extravergine, per lasciar venire fuori i sapori puri della carne. Le variazioni regionali abbondano, dai pescispada succosi pescati dal mare di Sicilia al manzo succulento degli apprezzati bovini di Toscana.  
 
Gli spiedini di questa ricetta sono influenzati dai miei giorni passati in Sicilia e dai sapori dell'isola - un po' di limone, pinoli e menta aggiunti alla carne, poi arrotolata in piccole polpette di carne. Siate sicuri che la carne non sia troppo umida perché non cada dallo spiedo. Aggiungete in tal caso pangrattato o formaggio.  
 
Le polpette di carne sono poi infilzate negli spiedini inframmezzate con foglie di limone e fette di limone. Gli spiedini poi sono semplicemente grigliati e spruzzati con un po' con di limone e olio di oliva alla fine. Se non avete una fonte per foglie di limone, le foglie di alloro essiccate sono una facile sostituzione. Ricordate di buttare le foglie di limone: sono lì per dare l’aroma di limone ma non sono commestibili. 
 
Qui io li ho accoppiati con una semplice insalata di patate e pomodori che ho mangiato sull'isola soleggiata di Pantelleria e oggi sono una portata regolare del mio repertorio culinario. Le patate prima sono bollite, e poi mescolate con pomodori freschi, olive, capperi e cipolla. Questa combinazione deliziosa è completata con una semplice salsa vinagrette ed una manciata di origano fresco.  
 
Lasciate cominciare le grigliate. Buona primavera!  
Michele 
 
Spiedini alla Siciliana  
Ingredienti: 
• Spiedini di legno o metallo 
1 pound di carne macinata 
• ½ tazza di pangrattato fresco 
• 1 uovo, leggermente sbattuto 
• ½ tazza di Parmigiano grattato  
• 2 spicchi d’aglio tritati 
• 2 cucchiai di pinoli 
• Circa 1 cucchiaio di prezzemolo fresco tritato  
• Circa 1 cucchiaio di menta fresca tagliata 
• Buccia grattugiata di 1 limone  
• ½ cucchiaino di sale 
• Grani di pepe nero freschi 
• Foglie fresche di limone o di alloro 
• 4 grossi limoni, tagliati trasversalmente in fette da ¼ police 
• Olio d’oliva extravergine 
• Limoni extra per completare 
 
Istruzioni: 
Mettere a mollo alcuni spiedini di legno in una ciotola di acqua fredda per un minimo di 30 minuti. 
 
In una grande ciotola, mescolare insieme la carne macinata, il pangrattato, uovo, Parmigiano, aglio, pinoli, prezzemolo, menta, scorza di limone e sale. Mescolare insieme con le mani fino a che tutto sarà incorporato. Aggiungere pepe a piacere. (Suggerimento: fare una piccola polpetta di carne di prova e friggerla in una piccola casseruola col manico lungo su calore medio.
 
Assaggiate ed aggiustate il condimento). Ricordate che dovete fare un impasto abbastanza asciutto da poter stare sugli spiedini. Aggiungere più pangrattato o formaggio se troppo bagnato. 
 
Dare alla carne la forma di piccole polpette della grandezza di palle da golf. Su uno spiedino di legno, alternare le polpette di carne con una foglia di limone o alloro ed una fetta di limone. Preparare la griglia. Mettere ogni spiedino sulla griglia e cuocere finché le polpette di carne saranno cotte. Mettere su un piatto da portata. Mettere un po' di olio di oliva extravergine e succo di limone. Servire con molti limoni. 
 
Insalata Pantesca 
Ingredienti: 
• 5 patate rosse medie 
• 6 pomodori medi, a quarti 
• 1 piccola cipolla rossa 
• olive verdi o nere, circa 1/2 tazza 
• qualche cucchiaino di capperi 
Per il condimento:  
• Olio extravergine d’oliva 
• Aceto di vino rosso  
• Sale 
• Grani freschi di pepe nero  
• Origano fresco 
 
Istruzioni: 
Portare una pentola di acqua salata ad ebollizione. Tagliare le patate in quarti. Mettere in pentola e cucinare fino a che saranno tenere. Sgocciolare e far raffreddare. Trasferire le patate su un piatto abbastanza grande per contenere l'insalata.  
 
Aggiungere i pomodori alla ciotola. Sbucciare la cipolla. Tagliare in 4 la cipolla e affettare ogni quarto in fette sottili. Aggiungere alla ciotola insieme ad alcune manciate di olive e capperi. Usatene tanto quanto vi piace.  
 
Condire l'insalata con circa 1/3 della tazza di olio d’oliva e circa 2 cucchiai da tavola di aceto di vino rosso. Mescolare per amalgamare. Condire con sale, pepe e foglie di origano fresche. Assaggiare ed aggiustare il condimento.

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