The Bikini girls, archeological gems of Piazza Armerina

The stunning works of Villa Romana del Casale also include the famed "Bikini Girls", a depiction of a group of young women wearing bandeau tops, bikini bottoms and even anklets that would look perfectly at home on beaches of Southern California today.

The stunning works of Villa Romana del Casale also include the famed "Bikini Girls", a depiction of a group of young women wearing bandeau tops, bikini bottoms and even anklets that would look perfectly at home on beaches of Southern California today.

When modern bikini hit the shelves in Paris in the summer of 1946, Mediterranean women quickly snatched up it. One year later the world’s smallest bathing suit was introduced to the United States. Unleashed on the world, it conquered both America and Europe. A woman’s love affair with it lasts for 71 years. Bikini never lost its allure.
 
However, it sounds amazing that the two-piece’s real inventor is not a French tailor, Louis Réard who also coined the name after the island Bikini Atoll in the South Pacific where that summer the United States conducted two atomic tests- Réard chose that name hoping the minimalist swimsuit would elicit the same shock that the atomic bomb did…
 
Oddly enough, the tiny swimsuit was already worn by Roman girls in the 4th century and this particular free spirit of ancient Rome regarding female garments is proven trough intriguing mosaics in Piazza Armerina, Sicily.
Piazza Armerina in Enna Province stands some 721 meters above sea level atop one of Sicily's most spectacular views. Photo by ggkuna
Piazza Armerina in Enna Province stands some 721 meters above sea level atop one of Sicily’s most spectacular views. An outstanding UNESCO World Heritage site is 5 km southwest of the town: Villa Romana del Casale, a supreme example of a luxury Roman villa that graphically illustrates the predominant social and economic structure of its age.
 
Its early 4th century mosaics are exceptional for their artistic quality, inventiveness and number. An attraction for visitors all over the world, you can download its official guidebook for free at villaromanadelcasale.it
 
Some of the villa’s most famous mosaics depict the peristyle and great hunt.  The stunning works also include the famed “Bikini Girls,” a depiction of a group of young women wearing bandeau tops, bikini bottoms and even anklets that would look perfectly at home on the beaches of Southern California today.
 
Yet it was ancient Sicily instead and the so-called bikini girls are ante litteram, Roman gymnasts.  Wearing what appears to be the very first version of the bikini, they are performing in an athletic contest and look very fit.  The incredible scene is known as the “Coronation of the Winner”. Scholars now agree that the scene depicts an athletic competition, as attested to in four sources, while previous theories favored a beauty contest. Certainly, the sponsorship of female athletic contests would have been associated with only the absolute upper class of the Roman Empire.
View of Historic Center of Piazza Armerina in Sicily — Photo by ggkuna
In this beautiful Sicilian villa, girls in subligar, as the Latin called women’s briefs, participated in number of activities such as long jumping with weights in their hands, playing handball, running and throwing the discus.
 
What remains of this sumptuous villa shows the sophistication and civilization of the rich in Roman times. Covering 4,000 square meters, it was built on a series of terraces with three major axes that offer the visitor spectacular views of the detailed mosaic floors. Scenes from hunting, mythological tales, domestic life and exotic landscapes all exhibit astonishingly realistic attention to detail. Artists from North Africa were employed to complete the works.
 
Several theories have been advanced about the probable identity of the luxuriant villa’s first owner. Many scholars assert it was Maximianus Herculeus, Diocletian’s co-Emperor from AD 286 to 305. The theory is supported by the presence of ivy leaves in many of the mosaics, a decorative element often associated with Maximilianus. His son and successor Maxentius continued the decoration, with Constantine taking over upon Maxentius’s death in 312.
 
The vast patrician villa was a single-story building centered on the peristyle, around which almost all the main public halls, private quarters, baths and courtyards were organized.
 
Entrance to the peristyle is via the atrium from the west, with thermal baths to the northwest, and service rooms and probable guest rooms to the north. The baths comprised the calidarium, a large hot room with pools of water to humidify the atmosphere, the lukewarm tepidarium, a large meeting place known as the frigidarium and a natatio, an open-air swimming pool.
 
There is also a huge basilica to the east.
 
Here in his villa in the countryside a man could pursue the otium, a pause with the ease and leisure of inactivity and sheer indolence. He could read a book on the ancients and sleep or rest as his mood dictated while enjoying the fresh food of Sicily in great abundance. The owner was free from negotium, or public affairs and business.
 
The pursuit of otium was a way of life for the leisured Roman classes and gave birth to the classic Roman villa. The Villa Romana del Casale is one of the best examples in the ancient Roman world due to its beauty and complexity.
 
Sicilians were providers of grain for the ancient Romans. Over the centuries, the countryside of Piazza Armerina well represented the Sicilian granary, of which la masseria, a fortified large farm, is its symbol. Citrus and olive groves stretch into the distance and abundant pine forests lend the air that unmistakeable Mediterranean aroma.
 
The downtown of Piazza Armerina is half medieval and half baroque. Its 17th-century Duomo is the most interesting of the baroque buildings. In August the lively Palio dei Normanni festival attracts many visitors.

Quando il bikini moderno arrivò sugli scaffali di Parigi, nell’estate del 1946, le donne del Mediterraneo lo agguantarono rapidamente. Un anno più tardi, il più piccolo costume da bagno del mondo fu presentato negli Stati Uniti. Lanciato nel mondo, conquistò America ed Europa. Un legame d’amore femminile che dura da 71 anni. Il bikini non ha mai perso il suo allure.

Comunque, sembra incredibile che il vero inventore del due pezzi non sia il sarto francese Luigi Réard, che ne coniò il nome ispirato dall’atollo di Bikini nel Pacifico Meridionale dove quell'estate gli Stati Uniti condussero due test atomici - Réard scelse quel nome sperando che il costume da bagno minimalista avrebbe suscitato lo stesso choc della bomba atomica…

Piazza Armerina in Enna Province stands some 721 meters above sea level atop one of Sicily's most spectacular views. Photo by ggkuna

Abbastanza stranamente, il piccolo costume da bagno era già portato da ragazze romane nel 4° secolo e questo particolare spirito libero di Roma antica, riguardo agli indumenti femminili, è provato da mosaici intriganti in Piazza Armerina, Sicilia.

Piazza Armerina in provincia di Enna è a circa 721 metri sopra di livello del mare in cima a una delle più straordinarie viste della Sicilia. Un eccezionale sito patrimonio mondiale dell’Unesco che si trova a 5 km a sud-ovest della città: Villa Romana del Casale è un esempio supremo di lussuosa villa romana che graficamente illustra la predominante struttura sociale ed economica della sua epoca.

I suoi mosaici d’inizio 4° secolo sono eccezionali per la loro qualità artistica, per inventiva e numero. Un'attrazione per i visitatori di tutto il mondo. Si può scaricare gratuitamente la guida ufficiale su villaromanadelcasale.it.

Alcuni dei mosaici più famosi della villa dipingono il peristilio e una grande caccia. I meravigliosi lavori includono anche le famose “Ragazze in Bikini”, un dipinto di un gruppo di giovani donne che indossano top fasciati, il pezzo di sotto del bikini e anche cavigliere che si sentirebbero perfettamente a casa sulle spiagge della California Meridionale di oggi.

Tuttavia, era ancora la Sicilia antica e le cosiddette Ragazze in Bikini ante litteram, erano ginnaste romane. Portando quella che sembra essere la prima versione del bikini, si stanno esibendo in una gara sportiva e sembrano molto toniche. 

La scena incredibile è nota come “l’Incoronazione del Vincitore." Gli studiosi sono oggi d'accordo sul fatto che la scena dipinga una competizione sportiva, come attestato in quattro fonti; teorie precedenti suggerivano una gara di bellezza. Ovviamente, il patrocinio di gare sportive femminili va associato esclusivamente alla classe sociale più elevata dell'Impero romano.

In questa bella villa siciliana, ragazze in Subligar, come i Latini chiamavano gli slip femminili, partecipano a numerose attività come il salto in lungo con pesi in mano, giocano a pallamano, corrono e lanciano il disco.

Ciò che rimane di questa villa sontuosa mostra la raffinatezza e la civiltà dei nobili nelle epoche romane. Coprendo 4,000 metri quadrati, è stata costruita su una serie di terrazze con tre assi principali che ai visitatori offrono prospettive spettacolari dei pavimenti con mosaici particolareggiati. Scene di caccia, storie mitologiche, vita domestica e paesaggi esotici, tutti mostrano una sorprendente attenzione realistica al dettaglio. Artisti dal Nord Africa furono impiegati per completare i lavori.

Tante teorie sono state avanzate sulla probabile identità del primo proprietario della lussuosa villa. Molti studiosi asseriscono che sia stato Maximianus Herculeus, il co-imperatore di Diocleziano dal 286 al 305 D.C. La teoria è sostenuta dalla presenza di foglie di edera in molti dei mosaici, un elemento decorativo spesso associato con Maximilianus. Suo figlio e successore Maxentius continuò la decorazione, con Costantino che prese il controllo alla morte di Maxentius nel 312.

La grande villa patrizia era un edificio a pianta unica, concentrata sul peristilio, attorno a cui erano organizzate praticamente tutte le principali sale pubbliche, le stanze private, i bagni e i cortili.

L’ingresso al peristilio è attraverso l'atrio di ovest, con i bagni termali a nordovest, le stanze di servizio e probabilmente le stanze per gli ospiti a nord. I bagni comprendevano il calidarium, una grande stanza calda con piscine d’acqua per umidificare l'atmosfera, il tepidarium tiepido, un grande luogo di incontro noto come il frigidarium, ed un natatio, una piscina all'aria aperta.

C'è anche un’enorme basilica a est.

View of Historic Center of Piazza Armerina in Sicily — Photo by ggkuna
 

Qui nella villa di campagna si poteva intraprendere l'otium, il riposo con l'agio e il piacere dell'inattività e dell'indolenza pura e semplice. Si poteva leggere un libro sugli antichi e dormire o riposare in base all’umore mentre si godeva in grande abbondanza del cibo fresco della Sicilia. Il proprietario era libero dal negotium, da affari pubblici e attività.

La ricerca di otium era un modo di vivere per le classi romane agiate e ha prodotto la classica villa romana. La Villa Romana del Casale è uno dei migliori esempi nel mondo romano antico per la sua bellezza e complessità.

Gli abitanti della Sicilia fornivano il grano per gli antichi Romani. Nel corso dei secoli, la campagna di Piazza Armerina ben rappresentò il granaio della Sicilia, del quale la masseria, una grande fattoria fortificata, è il suo simbolo. C’erano agrumeti e boschetti di ulivo e folti boschi di pino che prestavano all'aria quell’inconfondibile aroma di Mediterraneo.

Il centro di Piazza Armerina è metà medievale e metà barocco. Il suo Duomo del 17° secolo è il più interessante fra gli edifici barocchi. In agosto la vivace festa del Palio dei Normanni attira molti visitatori.

 

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