Guglielmo Marconi & His San Francisco Bay Area Connections

Marco Pavone, Consul General Ortona & Fabrizio Capobianco. Photographs courtesy of Amelia Antonucci

Marco Pavone, Consul General Ortona & Fabrizio Capobianco. Photographs courtesy of Amelia Antonucci

There is a very good reason why, on May 11, the Leonardo da Vinci Society, in collaboration with the San Francisco Italian Cultural Institute, presented “Guglielmo Marconi-A Conference.” It was the second in a cycle of conferences celebrating Italian scientists who have made unique and stellar contributions to the world at large and have left their imprint in the San Francisco Bay Area.
 
It is no surprise to those of us who recognize and appreciate San Francisco’s many legacies, to hear that the City by the Bay has had its share of innovation throughout its centuries-old history, including that of Guglielmo Marconi (1874-1937), inventor of wireless communications. Conference representative, Paola Tonelli, Cultural Chair of the da Vinci Society, spoke about Marconi, one of the most influential figures in the history of modern technology.
Marconi stands next to his invention. Photo courtesy of the Library of Congress, Prints & Photographs Division
Also speaking at the Marconi Conference were two Italian scientists, Marco Pavone and Fabrizio Capobianco, who described their work and their achievements, both in Italy and in the Bay Area.
 
Marco Pavone’s areas of expertise lie in the fields of controls and robotics. He is Assistant Professor of Aeronautics and Astronautics at Stanford University, where he also holds other appointments, besides being a Research Affiliate at the NASA Jet Propulsion Laboratory, California Institute of Technology.
 
Fabrizio Capobianco, a software engineering expert, is an Italian serial entrepreneur based in Silicon Valley. He is the founder and CEO of the sports social network TOK.tv and also serves as President and Chairman of Funambol, a white-label, “personal cloud” provider.
 
L’Italo-Americano asked Capobianco why Marconi, and the conference, are important.
 
“Because Guglielmo Marconi invented the radio! The radio was the first social platform. 
 
It changed everything. The conference is about one of the most important Italian scientists of all time. He won a Nobel Prize for inventing the radio. His story is really fascinating and worth knowing. We talk a lot about Elon Musk these days, but Marconi was a scientist and a businessman at the same time. Different times, same impact.”
 
How is your current work as a software engineer part of this important topic? “I am no scientist, just a simple engineer converted to businessman. My last company (TOK.tv) is making TV social again, allowing friends to talk while they watch soccer on TV. There is a line that goes from radio to TV, and to the social communication voice providers. Voice is the way we share emotions, and it is going to power the live social conversation in the future (whether you are watching with a friend who lives on the other side of town, or on the other side of the planet). The invention of the radio was the first spark for wireless communications. Now life on mobile is social by definition. 
 
I am pushing the envelope a bit in that direction, thanks to our partnership with Barcelona, Real Madrid, Juventus and Tottenham.” 
 
Today Marconi’s achievements continue to inspire scientists. His presence in the Bay Area was marked by the construction of powerful Pacific Coast stations in Bolinas and Marshall in 1914, to connect his round-the-world services across the Pacific. After WWI, the Radio Corporation of America obtained the sites and commercial maritime radio services continued until 1997. Today these historic stations are part of Point Reyes National Seashore in partnership with the Maritime Radio Historical Society. The Marconi Conference Center and State Historic Park is at the site of the transoceanic Marshall Receiving Station. 
 
It all began in 1894, in Bologna, Italy, when Marconi began experimenting with Electromagnetic Waves (Radio Waves). In an unused portion of his parents' attic, he constructed devices for sending and receiving Morse code across the room without the use of wires. In 1899, he successfully transmitted radio waves across the English Channel. 
 
In 1909, Marconi was awarded the Noble Prize for Physics. Three years later, he would be credited with saving the 712 survivors of the Titanic disaster. Marconi came to San Francisco in 1913 to build one of the largest wireless stations in the world and, soon after his arrival, he established the Marconi Wireless Telegraph Company of America. By 1912, Marconi had acquired, through a lawsuit and merger, over 70 land stations and more than 500 ship-board installations. One of these stations was Station KPH, San Francisco’s first radio station. 
 
During World War I, the United States government appropriated control of this technology. After the war, the Marshall/Bolinas Station was returned to the Marconi Company and again became station KPH. In 1920, the Radio Corporation of America (RCA) was formed and then purchased the American Marconi Company.  
 
On April 27, 1934 Marconi celebrated his 60th birthday by receiving an honorary citizenship of San Francisco. During the presentation, Marconi fondly recalled his first visit to San Francisco and the fact that California had welcomed thousands of Italians to her bosom. 
 
And San Francisco fondly recalls him. On Lombard Street, before it winds up Telegraph Hill to Coit Tower, sits a monument to Guglielmo Marconi, a stone bench designed in 1939 by artist Attilio Piccirilli. The Latin inscription carved in Raymond California granite on the base reads: “Outstripping the lightning, the voice races through the empty sky.”
C'è una buona ragione per cui, l’11 maggio, la Leonardo da Vinci Society, in collaborazione con l’Istituto Culturale Italiano di San Francisco, ha presentato "Guglielmo Marconi-una Conferenza." E’ il secondo appuntamento di un ciclo di conferenze che celebrano gli scienziati italiani che hanno dato contributi unici ed eccezionali al mondo intero, e hanno lasciato la loro impronta nella San Francisco Bay Area. 
 
Non è una sorpresa per noi che conosciamo ed apprezziamo i tanti lasciti di San Francisco, sentire che la Città della Baia, in tutta la sua storia secolare, abbia dato il suo contributo d’innovazione, incluso quello di Guglielmo Marconi (1874 -1937), inventore della comunicazione senza fili. La rappresentante della conferenza, Paola Tonelli, responsabile culturale della da Vinci Society, ha parlato di Marconi, una delle figure più influenti nella storia della tecnologia moderna. 
Guglielmo Marconi inventò la radio, la prima piattaforma sociale che cambiò tutto. Photographs courtesy of the Library of Congress, Prints & Photographs Division
A parlare, alla conferenza su Marconi, c’erano anche due scienziati italiani: Marco Pavone e Fabrizio Capobianco che hanno descritto il loro lavoro e i loro risultati, sia in Italia che nella Bay Area. 
 
Le aree di specializzazione di Marco Pavone sono nel campo del controllo e della robotica. E’ Assistente Professore di Aeronautica ed Astronautica all'Università di Stanford, dove ha anche altri incarichi, oltre ad essere ricercatore affiliato al NASA Jet Propulsion Laboratory del California Institute of Technology. 
 
Fabrizio Capobianco, esperto d’ingegneria del software, è un imprenditore seriale italiano che lavora nella Silicon Valley. E’ fondatore e Ceo della rete sociale e sportiva Tok.tv ed è anche presidente e amministratore di Funambol, un’etichetta bianca, un provider di “nuvole personali". 
 
L'Italo-Americano ha chiesto a Capobianco perché Marconi, e la conferenza, sono importanti. 
 
"Perché Guglielmo Marconi inventò la radio! La radio è stata la prima piattaforma sociale. Cambiò tutto. La conferenza riguarda uno dei più importanti scienziati italiani di tutti i tempi. Vinse il premio Nobel per aver inventato la radio. La sua storia è davvero affascinante e merita di essere conosciuta. Oggi parliamo molto di Elon Musk ma Marconi fu scienziato e uomo d'affari allo stesso tempo. Epoche diverse, stesso impatto." 
 
Come il suo attuale lavoro da ingegnere di software è legato a questo importante tema?  
 
"Io non sono uno scienziato, solo un semplice ingegnere diventato uomo d'affari. La mia ultima società (TOK.tv) sta facendo di nuovo tv sociale, permettendo agli amici di parlarsi mentre guardano il calcio in tv. C'è una linea che va dalla radio alla tv e ai provider vocali per la comunicazione sociale. Voice è il modo in cui condividiamo le emozioni, ed è il modo in cui gestiremo la conversazione sociale dal vivo in futuro (sia che si guardi la tv con un amico che vive dall'altro lato della città, o dall'altro lato del pianeta). L'invenzione della radio è stata la prima scintilla per le comunicazioni wireless. Ora la vita mobile è social per definizione.  
 
Io sto spingendo in quella direzione, grazie alla nostra partnership con Barcelona, Real Madrid, Juventus e Tottenham”. 
 
Oggi i conseguimenti di Marconi continuano ad inspirare gli scienziati. La sua presenza nella Bay Area è stata segnata dalla costruzione di potenti stazioni sulla Costa del Pacifico, a Bolinas e Marshall nel 1914, per connettere i suoi servizi intorno al mondo attraverso il Pacifico. Dopo la I Guerra mondiale, la Radio Corporation of America ha gestito luoghi e servizi commerciali di radio marittima fino al 1997. Oggi queste stazioni storiche sono parte del Punto Reyes National Seashore in associazione con la Maritime Radio Historical Society. Il centro di conferenze Marconi ed il Parco storico statale si trova alla Stazione transoceanica di ricezione di Marshall. 
 
Tutto è cominciato nel 1894, a Bologna, Italia, quando Marconi cominciò a fare esperimenti con le Onde Elettromagnetiche (Onde Radio). In un angolo non abitato dell'attico dei suoi genitori, costruì apparecchiature per spedire e ricevere il Codice Morse attraverso la stanza senza l'uso di fili. Nel 1899, trasmise con successo onde radio attraverso il Canale inglese. 
 
Nel 1909, a Marconi fu dato il premio Nobel per la Fisica. Tre anni più tardi, gli fu attribuito il salvataggio dei 712 superstiti del disastro del Titanic. Marconi venne a San Francisco nel 1913 per costruire una delle più grandi stazioni senza fili nel mondo e, subito dopo il suo arrivo, fondò la Marconi Wireless Telegraph Company of America. Nel 1912, Marconi aveva acquisito, attraverso una causa e una fusione, più di 70 stazioni terrestri e più di 500 installazioni di bordo. Una di queste stazioni era Stazione KPH, la prima stazione di radio di San Francisco. 
 
Durante la prima Guerra Mondiale, il governo degli Stati Uniti si appropriò del controllo di questa tecnologia. Dopo la guerra, la Stazione di Marshall-Bolinas fu restituita alla Società di Marconi e di nuovo divenne una stazione KPH. Nel 1920 fu fondata la Radio Corporation of America (RCA), Società radiofonica per azioni d’America (RCA), e poi acquistò la Società americana di Marconi. 
 
Il 27 Aprile 1934 Marconi celebrò il suo 60° compleanno ricevendo la cittadinanza onoraria di San Francisco. Durante la cerimonia, Marconi ricordò affettuosamente la sua prima visita a San Francisco ed il fatto che la California aveva dato un caloroso benvenuto a migliaia di italiani.  
 
San Francisco lo ricorda affettuosamente. Su Lombard Street, prima di salire da Telegraph Hill a Coit Tower, c’è un monumento a Guglielmo Marconi, una panca in pietra disegnata nel 1939 dall’artista Attilio Piccirilli. L'iscrizione latina, intagliata nella base di granito Raymond di California, dice: "Distanziando il lampo, la voce corre attraverso il cielo vuoto.

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